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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

sábado, marzo 21, 2009

El vigilante de las estrellas

Stargazer, el primer telescopio espacial de la Historia.

Spitzer, Soho, Kepler, y por supuesto, el Hubble...la multiplicacion en el numero de observatorios espaciales en años recientes, sumado a la tremenda fama de este ultimo, ampliamente conocido incluso fuera de los ambitos estrictamente cientificos, puede hacer pensar a mas de uno que estamos ante algo relativamente reciente, y que los telescopios espaciales empezaron con la llegada del Hubble. Pero nada mas lejos de la realidad..

Y es que la historia de los observatorios en orbita, de los telescopios espaciales, se remonta a nada menos que 1968...el 7 de Diciembre de ese año partia hacia el espacio el OAO-2 (Orbiting Astronomical Observatory), un satelite de dos toneladas cargado de instrumentos opticos, que no tenia como objetivo observar la Tierra, como habia ocurrido hasta ese momento, sino hacerlo justo en direccion contraria, mirando hacia las las estrellas y aprovechando su privilegiada posicion, por encima de la atmosfera terrestre, para ofrecernos una vision hasta ese momento inedita del Cosmos. Habia nacido el primero observatorio espacial, que fue llamado Stargazer una vez alcanzo la orbita

Stasrgazer era en realidad un conjunto de instrumentos, siendo los mas importantes un grupo de cuatro telescopios de 30,48 centimetros de diametro, preparados para estudiar el espacio en el espectro ultravioleta, algo que era totalmente imposible desde la superficie de la Tierra por la existencia de la atmosfera...asi, cuando apunto hacia las estrellas la Humanidad accedio a una vision del Universo hasta ese momento totalmente desconocida.

Aunque la calidad de las imagenes no era demasiado elevada si se compara con la actualidad, estas significaron un antes y un despues en nuestra compresion del Cosmos...en total StarGazer observo 1200 objetos celestes en el Ultravioleta, incluyendo planetas, cometas, estrellas, Cumulos y Galaxias, aportando un gran numero de descubrimientos y datos cientificos.

Entre la lista de sus descubrimientos encontramos el que los cometas estaban rodeados de grandes halos de Hidrogeno, que algunas Novas aumentaban su brillo de los rayos UV al mismo tiempo que su luz visible se estaba desvaneciendo rapidamente, y que las galaxias eran mucho mas brillantes en el ultravioleta de lo que se esperaba...sus datos se utilizaron para investigar las propiedades fisicas del polvo interestelar y de la distribucion del Hidrogeno cerca del Sol.

Continuo trabajando hasta Enero de 1973, y tras el le seguirian otros, como el ANS (Astronomische Nederlandse Satelliet), el Einstein Observatory o el Copernico...pero para la posteridad quedo que el StarGazer fue el primer telescopio espacial de la historia, la primera ventana directa hacia los infinitos misterios del Universo.

El primer telescopio espacial

Orbiting Astronomical Observatory

Orbiting Astronomical Observatory OAO-2

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