Ultimas imágenes de Curiosity

El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraiese)
En las oscuras dunas de Murray Buttes.

jueves, diciembre 08, 2016

Fobos lejano

ExoMars fotografía esta pequeña luna marciana.

La nueva y flamante nueva sonda de la ESA en el planeta rojo sigue, paso a paso, "despertándose" y poniendo a prueba todos sus instrumentos, de cara a dejarlos listos para cuando llegue el momento de ponerse a trabajar en serio. Ese momento no llegará hasta finales de 2017 principios de 2018, cuando llegue a su órbita definitiva después de complicadas maniobras, pero a pesar de ello ya tenemos algunas muestras del futuro. Datos e imágenes destinadas a la calibración,  y por tanto lejos del valor científico que tendrán una vez nos lleguen en todo su esplendor, pero aún así no carentes de interés. Ver otros mundos no puede nunca serlo.

El objetivo de ExoMars es Marte, y especialmente su atmósfera. Por ello terminará en una órbita circular muy cercana, solo algo más de 400 Kilómetros por encima de la superficie. Más allá quedarán sus dos pequeñas lunas, fuera de su alcance. Pero aún no. Con una órbita elíptica de 4,2 días, que la lleva a 230-310 km de la superficie en el momento del periastro y a alejarse hasta unos 98.000 km en el apoastro, aún existen oportunidades para poder verlas. Al menos la mayor de ellas, Fobos. Y esto es lo que hizo el 26 de noviembre, cuando pudo capturó imágenes de esta última a una distancia de 7.700 km.

"Aunque otras misiones, como las sondas Mars Express de la ESA y Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, han aportado imágenes en mayor resolución de Fobos, las capturadas en esta nueva órbita han servido para probar adecuadamente lo que podemos conseguir con nuestros datos en muy poco tiempo", afirma Nick Thomas, investigador principal del equipo de la cámara CaSSIS de la Universidad de Berna, Suiza."Las imágenes nos han proporcionado una gran cantidad de información práctica sobre la calibración del color de la cámara y su temporización interna".

Otros dos instrumentos también aprovecharon para observar este diminuto mundo, y cuyos datos están siendo ya analizados. "Estamos muy satisfechos con los resultados de las dos órbitas científicas de prueba; además, los datos de calibración nos servirán para mejorar las mediciones una vez que comencemos con la misión científica principal el año que viene", añade Håkan Svedhem, científico del proyecto TGO de la ESA. 

Difícilmente veremos nuevas imágenes como esta, puesto que ExoMars ya está centrada en los preparativos para el aerofrenado, necesario para que el satélite entre en su órbita casi circular, y durante el cual realizará una fugaz entrada controlada en las capas más altas de la atmósfera, aprovechando la fricción para frenar lo suficiente para poder situarse finalmente en la posición buscada. Y una vez concluidas estas operaciones, las puertas de Fobos quedarán cerradas para ella. Esa pequeña lunita pertenecerá ya a otros exploradores, presentes y futuros.

La imagen compuesta en color de Fobos fue creada a partir de varias imágenes individuales tomadas con distintos filtros. Estos filtros están optimizado para destacar las diferencias en la composición mineralógica, que en la imagen procesada se ven en tonos más azules o rojos.

La órbita actual está lejos de la que tendrá a finales de 2017, pero aún así permite poner a prueba los diferentes instrumentos de ExoMars. 

El orbitador de ExoMars fotografía Fobos

miércoles, diciembre 07, 2016

Crónicas de una despedida (1): Un mundo desde la cima

Cassini envía sus primeras imágenes desde su nueva órbita.

El viaje a través de los bordes de los anillos, la sinfonía final de la maravillosa aventurar de esta sonda, ya es una realidad, siguiendo una órbita polar que le permite sobrevolarlos de forma prácticamente perpendicular a ellos. El primero de ellos ocurrió el 5 de Diciembre, aunque sin imágenes, centrado como estaba en las últimas correcciones de trayectoria y en tomar datos con sus otros instrumentos. Las últimas se tomaron antes de ese momento, pero no por ello dejan de ser espectaculares, ya que nos muestran a Saturno desde las alturas.

Recientemente publicadas, estas imágenes, las primeras desde su llegada a su nueva órbita, no son realmente novedosas. Hemos visto estas escenas en otros momentos, cuando Cassini seguía un plano orbital más elevado, pero representan el rostro del planeta que la acompañara hasta el final de sus días. Y es por eso que resultan especiales. Son esas pequeñas cosas que nos anuncian que el final se aproxima."Este es el principio del fin de nuestra exploración histórica de Saturno. Dejemos que estas imágenes -y las que están por venir- nos recuerden que hemos vivido una audaz y audaz aventura alrededor del planeta más magnífico del sistema solar", explica Carolyn Porco, directora del equipo de imágenes en el Instituto de Ciencias Espaciales de Boulder, Colorado.

Después de estas muchas otras tienen que llegar, de visiones del "señor de los anillos" como nunca soñamos. El final está cerca, pero podemos estar seguro, al verlas, de que será un final por todo lo alto. Y por eso lo seguiremos con atención. Son las crónicas de una despedida.

Imagen tomada medio día antes del cruce de los anillos, a unos 390.000 kilómetros, donde podemos apreciar la corriente gigante en forma de hexágono que se mueve alrededor del polo norte del planeta. Cada lado del hexágono es aproximadamente tan ancho como la Tierra.

Cassini Beams Back First Images from New Orbit

martes, diciembre 06, 2016

A las puertas del gran final

Cassini completa su primer sobrevuelo cercano de los anillos.

Y así empieza el gran final. Como una exhalación, imparable y abriendo una nueva etapa, la sonda cruzó perpendicularmente el plano orbital de Saturno, pasando solo a 91.000 kilómetros por encima de sus nubes más exteriores y apenas a 11.000 Kilómetros del centro del anillo F. Tan cerca que pasó por la localización aproximada de un débil y polvoriento rio de partículas producido por las pequeñas lunas Janus y Epimetheus, aunque superó la prueba sin mayores problemas. Entre otras cosas porque se tomaron precauciones, como cerrar la cubierta del impulsor principal para protegerlo de posibles impactos.

Pocas horas después del cruce, Cassini comenzó una exploración completa de los anillos con ondas de radio, para asía estudiar su estructura con gran detalle. "Se necesitaron años de planificación, pero ahora que finalmente estamos aquí, todo el equipo está emocionado de empezar a estudiar los datos que provienen de estas órbitas de pastoreo", explica Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en JPL. "Este es un momento notable en lo que ya ha sido un emocionante viaje".

Un primer encuentro aún sin imágenes. Cassini tomo algunas unos dos días antes de cruzar los anillos, pero no durante el momento de máxima aproximación, ya que este primer cruce estuvo enfocado en las últimas maniobras para ajustar la trayectoria (con un último encendido del motor apenas 1 hora antes) y en otros instrumentos científicos, como el ya mencionado estudio con radio. Deberemos esperar los próximos, donde se espera obtener algunas de las mejores vistas de la misión de las regiones exteriores de los anillos y sus pequeñas lunas cercanas. Cada una de las órbitas de Cassini para el resto de la misión durarán una semana cada una de ellas, por lo que próximo paso por los bordes exteriores está previsto para el 11 de Diciembre. Puede que entonces ya tengamos las primeras de ellas, el principio de lo que esta por llegar.

Y el principio del final de un largo camino. La última aventura de Cassini acaba de comenzar. Aún estará con nosotros hasta el 15 de Septiembre de 2017, momento en que se desvanecerá en la atmósfera del planeta, enviando datos hasta casi los últimos segundos de su existencia. Pero en cierta forma estamos ya viviendo su larga despedida, y con ella la sensación de un pronto vacío en nuestros corazones. Demasiados años, demasiadas maravillas, demasiadas imágenes, demasiados descubrimientos. Demasiadas cosas, en definitiva, como para no sentir un punto de tristeza.

Cassini aspira a un final por todo lo alto, con dos últimos grupos de órbitas que la llevará allí donde nunca llegó nadie. La primera justo pro el exterior de los anillos, y la segunda y última, entre ellos y el planeta.

Los controladores de la misión Cassini en la NASA-JPL recibieron señales de la sonda espacial la mañana del pasado Domingo confirmando que todo había transcurrido como estaba previsto. 

Cassini Makes First Ring-Grazing Plunge

lunes, diciembre 05, 2016

El camino más largo

Opportunity afronta el viaje más complicado de toda su misión.

"Hasta que llegamos a la cima de la quebrada, todo gira alrededor de poder llegar hasta ella", explicaba el investigador principal de la misión MER, Steve Squyres. "Es la próxima gran prioridad científica en nuestra lista", el eje central de la campaña científica que afronta este veterano explorador en la que es su 10ª extensión de su misión. Y no es para menos, ya que se trata de una formación geológica antigua, que se cree que se formó hace unos cuatro mil millones de años, alrededor del tiempo donde muchos científicos planetarios creen que Marte era más parecido a la Tierra, con lagos, ríos e incluso un océano, y que fue un flujo de agua o material mezclado con ella, el que lo talló. Si ese es el caso sería el primero visitado directamente desde que empezamos la exploración de este mundo.

Pero no será fácil. Aunque está a sólo 1 kilómetro de distancia por la ruta prevista, llegar será una aventura muy dura, que podría tomar hasta seis meses. El plan es para Opportunity se desplace diagonalmente al sur / suroeste, por las laderas del borde de Endeavour y hacia el terreno llano que lo rodea. Posteriormente se dirigirá hacia el sur hasta llegar a la altura parte superior de la quebrada, allí donde nace. Y entonces el viaje, cuya "salida" que fue extremadamente complicada, se hará aún más, ya que deberá subir de nuevo hasta la cima, escalando varios cientos de metros, haciendo un auténtico ejercicio de senderismo. Esto requerirá superar pendientes empinadas, afrontando ángulos que están en los límites recomendados. Todo un desafío.

El viaje será "bastante extremo", dijo Squyres. "En lo que se refiere a movilidad desafiante, esta será la cosa más difícil que Opportunity ha intentado jamás". El "cofre lleno de Oro" científico que representa esta quebrada, sin embargo, hace este esfuerzo, lo último de una larga lista de esfuerzos increíbles, valga la pena.Y por ello, aunque seguramente se detendrá en más de una ocasión cuando encuentre objetivos científicamente interesantes, en último término su objetivo es claro y definitivo, y nada lo apartará de el. Por complicado que sea. Los próximos 6 meses serán una dura prueba para este explorador robótico. 

Pero después de casi 13 años de superar lo insuperable, de ir más allá de lo posible, no podemos sino tener confianza en que esta vez también lo conseguirá. Lleva acumulado un caudal de confianza casi ilimitado.

Apenas 1 Kilómetro separa a Opportunity de la quebrada (gully), pero para llegar a ella y poder explorarla siguiendo el curso del posible flujo de agua que lo formó, desde su nacimiento hasta que desaparece en el interior de Endeavour, deberá afrontar un viaje complicado.

Desde su llegada a Cape Tribulation, Opportunity está acostumbrado a pendientes empinadas. Pero ahora se esperan retos aún mayores.  

Mars Exploration Rovers Update: Opportunity Departs Spirit Mound, Embarks on Toughest Exit Ever

Post Vintage (209): Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Plutón

Imaginando la presencia humana en el antiguo 9º planeta.

Llegamos a la frontera final del Sistema Solar, o al menos lo que durante décadas se consideró como tal, y ante nosotros un pequeño planeta que en su momento nos fascinó por su misma lejanía. En ocasiones la imaginación llena el vacío del desconocimiento, y este es un ejemplo claro de ello. Cuantas veces habremos visto el Plutón de nuestras fantasías plasmado en innumerables ilustraciones, cada una más bella que la anterior...

Pero ahora lo vemos de verdad, y tenemos ganas de contárselo a alguien. Pero enviar cualquier tipo de información a nuestros conocidos en La Tierra, por no decir mantener una conversación, pone a prueba nuestra paciencia, ya que cualquier señal de radio tarda 4,5 horas para sus mensajes lleguen a casa. Así que mejor olvidarse de frases cortas como "que tal?" y decir todo lo que queremos decir de una sola ver, esperando que, 9 horas después, recibamos una respuesta, o al menos una confirmación de su recepción. Vivir en Plutón se parece posiblemente a lo que debía ser vivir en la época del Imperio Romano o cualquier gran estado de la antigüedad, en que la información normalmente no viajaba más rápido que el caballo más rápido disponible, y cualquier comunicación y su posible respuesta parecían ir a cámara lenta. Al menos bajo nuestro punto de vista, claro está.

Y aún así hemos tenido suerte. Plutón viaja a lo largo de una órbita altamente elíptica que lo lleva dentro de la órbita de Neptuno durante 20 años; durante este tiempo, cuando está más cerca de La Tierra, un mensaje enviado a casa tardaría unas 4 horas. Pero cuando está más alejado el mensaje tardaría más de 6,5 horas antes de alcanzar su destino. Hemos llegado no en el mejor momento, pero si bastante mejor que en la mayor parte del largo año "Plutoniano", equivalente a 248 años terrestres. Quizás 20 años antes hubiera sido ideal, pero tampoco vamos a quejarnos por eso

Como no podía ser de otra forma, llegamos a un mundo gélido, aunque no tanto como Tritón, que como aprendimos por experiencia propia, tiene el título de mundo más frío conocido. Y al igual que en el caso de las comunicaciones, lo hacemos en un momento relativamente bueno, que podríamos considerar, haciendo el equivalente terrestre, como al final del Verano y principios del Otoño. Eso significa que estamos aún en la parte alta dentro de los 10 Grados Centígrados de variación que viven las temperaturas medias de este pequeño mundo a lo largo de su año, desde los -223 a los -233Cº. Pueden parecer pocos, pero tiene un efecto evidente en el, ya que permiten en estos momentos más "cálidos" (lo que no deja de ser una forma de hablar, evidentemente) la formación de una tenue atmósfera. Con el tiempo irá desapareciendo. O al menos eso se creía hasta la llegada de New Horizons. Las cosas en estos mundos exteriores nunca son tan simples, como estamos aprendiendo poco a poco.

Es muy poco, pero viniendo de mundos virtualmente carentes de ella es siempre de agradecer, aunque en la práctica no implique ninguna ventaja para nosotros. Incluso nos advirtieron de que pueden generarse vientos extremadamente altos, de hasta 360 Kilómetros/Hora, aunque con un aire tan tenue posiblemente no implicaría una seria amenaza. De momento parece que hemos aterrizado en un lugar tranquilo.

El oscuro cielo tiene, al situarnos en el hemisferio correcto, la eterna compañía de Caronte, la mayor de sus lunas. Y es que ambos cuerpos están atrapados mutuamente por las mareas gravitatorias, por lo que siempre se miran fijamente, y siempre con las mismas "caras". No es de extrañar que muchos los consideren un planeta doble, más que un planeta y su gran luna. Y esta aparece ante nosotros de forma majestuosa y con un tamaño realmente espectacular. En la Tierra podíamos "borrar" a La Luna del firmamento col el brazo extendido y levantando el pulgar. En Plutón nos resulta imposible. Debemos utilizar todo el puño cerrado para conseguir el mismo efecto. Si alguien nos viera pensaría que estamos la estamos amenazando. O que tenemos ideas políticas bastante curiosas.

¿Y el Sol? Al mediodía nos recuerda a como vemos Júpiter desde la Tierra, aunque mucho más brillante, tanto como lo es en nuestro planeta en un día muy nublado. No es mucho, pero tampoco es vivir en la completa oscuridad, como podíamos haber esperando en su momento. Nuestra estrella puede ser mucho más pequeña que otras, pero sigue siendo mayor que el 80% de las que existen en nuestra galaxia. Y se nota.

Pero bajemos los ojos, porque sorprendemente Plutón, dado su pequeño tamaño, tiene mucho que ofrecer. Glaciares de Nitrógeno, montañas flotantes, volcanes y cordilleras, todo rodeado de tenues brumas y nubes ocasiones. Si ya era un lugar atrayente por el misterio que lo rodeaba, ahora que este velo cayó, lo que encontramos es aún más sorprendente, algo poco habitual. Resulta dificil que la realidad puede nunca satisfacer las expectativas, especialmente cuando llevan décadas "cocinándose" en nuestra mente, pero Plutón es uno de esas raras excepciones en que ocurre lo contrario: Las cumple y las supera. Las Agencias de Viaje interplanetarias, que tenían miedo de que la New Horizons acabara con el encanto de este destino singular, han encontrado en cambio un filón. Y es que solo Sputnik Planum ya es uno de los lugares más extraordinarios del Sistema Solar. 

En realidad hay tantas maravillas concertadas en un lugar tan pequeño...no sería un mal lugar para quedarse. Una continua emoción, aquella que solo puede generar un descubrimiento maravilloso, estará presente un día tras otro. Pero no podemos pararnos ahora. Nuestra siguiente etapa nos llevará ante los cuerpos más pequeños, pero al mismo tiempo más fascinantes, del Sistema Solar, los cometas. Viendo lo que nos ofreció Rosetta, no podemos estar más expectantes.
 
Infografía:Viviendo en Plutón.

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Mercurio
  
Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Venus


Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: La Luna

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Marte

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Ceres

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Europa

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Titán

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Encelado

Viviendo en otros mundos del Sistema Solar: Tritón

What Would It Be Like to Live on Pluto?

sábado, diciembre 03, 2016

Luces y sombras para la ESA

Luz Verde para ExoMars 2020 y cancelación de la sonda AIM.

Marcar el rumbo la de Agencia Espacial Europea no es sencillo. A diferencia de China, la NASA o la JAXA, por poner unos ejemplos, que pertenecen a una nación en concreto, la ESA esta financiada por conjunto de 22 países. Eso implica que establecer unos objetivos y mantenerlo no es sencillo, ya que básicamente se necesita que todos estos gobiernos se pongan de acuerdo y acepten financiar los diferentes proyectos. Y como es sencillo imaginar, es necesario hacer equilibrios entre los intereses de cada uno de ellos, que no siempre coinciden, por no decir que en ocasiones son completamente opuestos. 

Recientemente tuvo lugar la  cumbre ministerial de la ESA, donde los representantes de los 22 países se reúnen para decir que proyectos pasan adelante, cuales se quedan por el camino y, en defintiva, marcar un plan de futuro. Tanto como es posible teniendo en cuenta las circunstancias. Y de ella salieron buenas y malas noticias.

Comencemos por las malas: La cancelación de la misión AIM (Asteroid Impact Mission), un proyecto conjunto con la NASA que recibía en nombre de AIDA (Asteroid Impact and Deflection Assessment mission), y que como su nombre indica tenía como meta, además de sus objetivos científicos, comprobar nuestra capacidad de desviar un asteroide potencialmente peligroso, utilizando como campo de pruebas a Didymos, contra el cual se habría lanzado a la pequeña sonda DART(Double Asteroid Redirection Test), construida por la NASA. AIM debería haber monitorizado el impacto y sus consecuencias en la trayectoria de este cuerpo doble.

Teniendo en cuenta que era una misión de bajo coste, que contaba con un amplio apoyo entre la comunidad científica y de que ya se arrastraba una notable lista de proyectos cancelados en este ámbito, quizás podíamos ser un poco optimistas. Pero nunca tuvo un apoyo semejante en en seno de la ESA. El recuerdo de Cheliábinsk parece haberse difuminado demasiado rápidamente. Y aunque se asegura que no está del todo muerta, veremos si termina "reencarnado" de nuevo bajo otro nombre.

Y ahora por las buenas: La aprobación definitiva del rover ExoMars, cuyo sobrecoste, que hacía necesaria una inyección extra de 440 millones de Euros para seguir adelante, sumado al fallido aterrizaje de Schiaparelli, que no dejaba de ser un ensayo técnico para ese primero, había generado dudas. Sin embargo con la sonda ExoMars ya en órbita marciana de forma exitosa, siendo además un proyecto conjunto con Rusia y con tanto dinero ya invertido, hacia que una retirada a estas alturas de la película fuera improbable. Como pasó con Curiosity, el proyecto ya estaba demasiado avanzado y adquirido una dimensiones demasiado grandes para poder permitirse una cancelación.

Sin embargo la generosidad de los países integrantes tienen un límite, y solo se aprobó un extra de 340 millones (que al mismo tiempo justificaron la cancelación de AIM). Lo que falta deberá salir de los propios presupuestos de la ESA, y eso podría significar el retraso, o quizás incluso la cancelación, de otros proyectos. Se promete que no será así, pero lo cierto es que el dinero no aparece por generación espontánea. Veremos lo que ocurre, pero al menos es una buena noticia que se hayan disipado las dudas sobre el rover ExoMars. Ahora solo falta que se tenga más pericia en hacerlo aterrizar que su desdichado predecesor.

No son las únicas decisiones (Permanencia en la ISS hasta 2024, retraso del observatorio espacial de onda gravitatorias LISA a 2034, aprobación del discutible vehículo reutilizable italiano Space Rider y luz verde al proyecto frances Prometheus, un motor de metano para competir con SpaceX son algunas de las otras tomadas) pero si las dos más importantes. Un de luz y otra de oscuridad. No se puede pedir mucho más a una organización que refleja la propia división y luchas de intereses en Europa.

Al menos ahora podemos estar seguros que el rover ExoMars será una realidad. Solo esperemos que esta vez se logre aterrizar de una pieza.

 Cumbre ministerial de la ESA 2016: adiós AIM y luz verde a ExoMars 2020

viernes, diciembre 02, 2016

Utopías y realidades

Utopia Planitia esconde inmensos depósitos de hielo de agua cerca de la superficie y accesible para futuros exploradores.

Vivimos una era de intensa exploración de Marte, con una flota de sondas robóticos tanto en órbita como en superficie en plena actividad y otras que llegarán en un futuro cercano. El objetivo actual es conocer mejor esta planeta, tan parecido a la Tierra en algunos aspectos, desvelar su evolución climática a lo largo de las eras, y saber si la vida, por simple que fuera, floreció algún día en este mundo hoy día aparentemente muerto. Pero todo eso forma parte, a su vez, de un esfuerzo a más largo plazo, que lentamente, con sus vaivenes, avances y retrocesos, nos deberá llevar algún día a pisarlo directamente. Y con el tiempo, quizás de forma permanente.

Pero todo asentamiento humano necesita, por encima de todo, agua. No solo para el consumo directo, sino para extraer combustible y aire. Somos seres "de agua" por la biología que nos dio forma, y por tanto, allí donde vayamos, la necesitaremos. Y sobretodo que esté presente de forma natural. Depender de suministros llegados desde la lejana Tierra no es una opción viable a largo plazo. Marte cumple de sobras ese requisito, pero que exista es una cosa y que sea realmente accesible para los primeros humanos que exploren el planeta es otra. Por eso la búsqueda continúa. ¿Donde sería el lugar ideal para un primer asentamiento permanente? La respuesta, al menos como opción a tener en cuenta, se llama Utopia Planitia, una antigua cuenca de impacto y en su momento lugar de aterrizaje de la Viking 2.

El Shallow Radar (SHARAD) de la Mars Reconnaissance Orbiter, a base de acumular cientos de observaciones a lo largo del tiempo, nos desvela ahora en esta llanura la presencia un gigantesco depósito se agua helada que se extiende por más de 300.000 kilómetros cuadrados, en forma de capas cuya grosor se mueve entre los 80 y los 170 metros (cuya composición se mueve entre 50 al 85 por ciento de hielo mezclado con polvo o partículas rocosas más grandes), y lo que es más importante, solo separado del exterior por entre 1 y 10 metros.

Dista de ser la mayor reserva de Marte, pero teniendo en cuenta lo cerca que está del exterior, lo plano del lugar y que se extienden por latitudes relativamente bajas, entre 39 y 49º de latitud Norte, sería posiblemente una de las más accesible para un hipotético asentamiento."Este depósito es probablemente más accesible que la mayoría del hielo de agua en Marte, porque se encuentra en una latitud relativamente baja y en un área plana y lisa, donde el aterrizaje de una nave espacial sería más fácil" Dijo Jack Holt, de la Universidad de Texas.

"Este depósito probablemente se formó como una acumulación de nieve en una capa de hielo mezclada con polvo durante un período en la historia de Marte, cuando el eje del planeta estaba más inclinado de lo que está hoy", explica Cassie Stuurman del Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas en Austin. Marte hoy, con una inclinación axial de 25 grados, acumula grandes cantidades de hielo de agua en los polos. En ciclos que duran unos 120.000 años, la inclinación varía hasta casi el doble, calentando los polos y conduciéndolo hasta las latitudes medias. El modelado climático y los hallazgos previos de hielos enterrados y de latitud media indican que este se acumula lejos de los polos durante los períodos de inclinación alta. Aún así siguen existiendo puntos oscuros en cuanto al proceso, por lo que los accesibles hielos de Utopía Planitia serían, también desde un punto de vista científico, una fuente de información valiosísima. 

Algún día pisaremos el planeta rojo, y en un futuro más lejano posiblemente de forma permanente. Y quizás Utopía Planitia sea el lugar elegido y haga honor a su nombre.

La presencia de hielo de agua bajo Utopía.

Detecciones de hielo (franjas violetas) por parte de del Shallow Radar de la MRO.

Una visión, con las alturas exageradas, de la zona explorada. Las texturas, las zonas hundidas, incitaron a los investigadores a buscar el hielo enterrado.
 
Los Grandes Lagos, la mayor reserva de agua dulce líquida del planeta, en la frontera entre EEUU y Canadá. La reserva de hielo facilmente accesible encontrada en Utopia supera el total de agua que estos primeros contienen.

 Martian ice deposit holds as much water as Lake Superior

jueves, diciembre 01, 2016

Saludos de una recién llegada

ExoMars se comunica por primera vez con Opportunity y Curiosity.

Cuando uno llega a un nuevo hogar, una buena costumbre es visitar a los que serán tus nuevos vecinos, poniendo las bases para una buena convivencia. O al menos esa es la idea, aunque actualmente, especialmente en las grandes ciudades, esa es una práctica olvidada. Y viendo según que vecindario, quizás es la decisión más que acertada. Pero lejos de la Tierra, en el lejano aunque cada vez menos planeta rojo, la creciente población de exploradores robóticos mantiene con vida esa práctica. Cada uno con sus objetivos independientes, pero en todo momento teniendo claro que no están solos, y que no son pocas las veces que se ayudarán los unos a los otros. Es una pequeña familia muy bien avenida. 

ExoMars es una recién llegada. Y como tal debía presentarse a los que serán sus nuevos compañeros de aventuras, especialmente a los que se encuentran en la superficie, Opportunity y Curiosity, ya que será con ellos con los que más trato directo tendrá a lo largo de su vida. Como algunas de otras sondas en órbita marciana, fue diseñada y construida para servir como enlace de comunicaciones entre estos y la Tierra. Y especialmente para su pareja de baile, el rover ExoMars, que con suerte (y presupuesto) llegará en 2020. Pero hasta ese día ofrecerá sus servicios a estos dos veteranos exploradores. No hay que ser egoísta.

Y el 22 de Noviembre demostró su capacidad para ello, gracias a los dos radiotransmisores Electra con los que está dotada. Ese día tanto Opportunity como Curiosity pudieron transmitir su información a la Tierra a través de ExoMars. Es solo una prueba, ya que será una vez en su órbita definitiva, a principios de 2018, cuando pueda desplegar toda su habilidad comunicativa. Pero que funcionara representa todo un respiro de alivio para los equipos en tierra de ambas misiones, ya que tanto Mars Odyssey como Mars Express, son ya unas venerables veteranas. Aún plenamente operativas y animosas, pero el tiempo, como se suele decir, no pasa en balde para nadie. Y la Mars Reconnaissance Orbiter, aunque más joven, ya comienza a tener un bagaje de años notable. Queda MAVEN, pero de momento, centrada en sus objetivos científicos y una órbita muy elíptica, aún no puede asumir completamente esa función.

Tenemos una nueva vecina en los apartamentos Marte. Y muy bien educada como podemos ver, que saluda a sus vecinos apenas completado el traslado. Una buena forma de comenzar la que esperamos sea una larga y fructífera convivencia.
 
Uno de los dos transmisores Electra de la NASA de los que está equipada ExoMars, y que todos los orbitadores, menos Mangalyaan, tienen con el objetivo de ofrecer cobertura a las misiones de superficie. Esto permite unas comunicaciones mucho más eficaces que si Opportunity y Curiosity solo pudieran comunicarse directamente con la Tierra. Por ejemplo,  Electra puede ajustar activamente la velocidad de transmisión de datos durante una sesión de comunicación, más lenta cuando el orbitador está cerca del horizonte desde la superficie, más rápido cuando está justo sobre ellos.

La posición de ExoMars TGO y Opportunity cuando se produjo la comunicación. Poco antes había hecho lo mismo con Curiosity.

NASA Radio on Europe's New Mars Orbiter Aces Relay Test

miércoles, noviembre 30, 2016

Al principio del futuro

ExoMars ofrece las primeras imágenes y datos científicos, todos ellos dentro de la fase de prueba de sus instrumentos.

Tenemos un nuevo explorador acompañando al planeta rojo. Ya hace más de 4 semanas que se puso en órbita, ciertamente, pero faltaba que nos demostrara que esta listo y preparado para su misión. Es decir, explorar la atmósfera y superficie del planeta, y ofrecer respuestas a algunos de los enigmas que lo rodean, como la famosa presencia del Metano en esta primera. Y aunque su planea actividad no llegará hasta finales de 2017 o principios de 2018, a finales de Noviembre se esperaba tener un pequeño adelanto, ahora publicado. Si alguien tenía dudas sobre las capacidad de ExoMars, ahora ya han quedado disipadas.

El 20 y 28 de Noviembre, durante sus dos últimas órbitas (actualmente una muy elíptica que se mueve entre los 230-310 km y los 98.000 km), la sonda probó sus cuatro instrumentos científicos por primera vez desde su llegada a Marte, realizando importantes mediciones de calibración. Y sus resultados, teniendo en cuenta que aún está lejos de la que será su órbita defintiva (una circular a unos 400 Kilómetros por encima de la superficie) y que la actual es muy poco adecuada para que pueda trabajar a su plena capacidad, son un más que prometedor avance de lo que está por venir.

Especialmente importante eran probar los dos instrumentos que deberán un extenso y profundo análisis de la atmósfera del planeta (su objetivo principal), levantando un inventario detallado de los gases que constituyen menos del 1% de su volumen, incluyendo metano, vapor de agua, dióxido de nitrógeno y acetileno. Sobretodo el metano, como es imaginable.Y tanto el ACS (Conjunto de Química Atmosférica) como el NOMAD (Nadir y de Ocultaciones para el Descubrimiento de Marte) mostraron su plena capacidad operativa. Además coordinaron su observaciones con las sondas Mars Express de la ESA y Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, tal y como harán en el futuro.

Todo ello complementado con las observaciones de FREND, que estudió el flujo de neutrones procedente de la superficie del planeta, creados partir del impacto de rayos cósmicos. Midiendo la forma en que se emiten y su velocidad de llegada permitirá delimitar la composición de la capa superficial y del agua o hielo ocultos inmediatamente bajo ella. Durante estas pruebas captó una evidente diferencia según la región, aunque aún se tardará algunos meses en producir resultados estadísticos significativos.

Aunque lo más esperado, especialmente por el gran público, eran las primeras imágenes de CaSSIS (Sistema de Fotografiado de la Superficie en Color y en Estéreo), que se estrenó en las cercanías de Marte con 11 imágenes capturadas durante la primera aproximación, que tuvo lugar el día 22 de noviembre, cuando paso solo a 235 km de la superficie, sobrevolando la región de Hebes Chasma, al norte del sistema de cañones de Valles Marineris. Aunque ya son increíblemente nítidas, y fueron tomadas más cerca de lo que estará ExoMars una vez en su órbita definitiva, ayudarán a mejorar el software embarcado de la cámara, así como la calidad de las imágenes tras su procesamiento, por lo que veremos cosas mucho mejores. Es solo un prometedor comienzo.

"Estamos muy contentos y orgullosos de ver lo bien que están funcionando todos los instrumentos en el entorno de Marte, y esta primera impresión nos hace sentir muy optimistas por lo que está por venir cuando empecemos a recopilar datos reales a finales del año que viene", reconoce Håkan Svedhem, científico del proyecto TGO de la ESA."No es solo la sonda la que está claramente funcionando bien, sino que me complace ver una colaboración tan efectiva entre los distintos equipos para ofrecernos estos impresionantes datos. Hemos podido identificar áreas con aspectos que perfeccionar mucho antes de que comience la misión principal, y estamos deseando ver de qué será capaz este fabuloso orbitador científico en el futuro".

Un futuro que, viendo estos primeros resultados, que ni tan solo son observaciones científicas propiamente dichas, sino solamente pruebas para comprobar su capacidad de hacerlas, se presenta brillante. Schiaparelli encontró un destino trágico, pero la misión ExoMars, la sonda propiamente dicha, parece lista para hacer que la olvidemos rápidamente. Y esta es la mejor de las noticias.
 
Bienvenidos a Marte.

Arsia Chasmata, que se encuentra en el flanco del gran volcán Arsia Mons. La formación es de origen volcánico y se pueden ver muchos cráteres de pozo, posiblemente causados por hundimiento.

Primera reconstrucción estereoscópica a partir de imágenes de ExoMars.
 
Un primer vistazo a la atmósfera de Marte. Una vez en órbita científica, buscará elementos más raros, como el metano.

El flujo de Neutrones, que permitirá adentrarse en la composición superficial y subsuperficial del planeta.

La actividad científica de prueba por parte de ExoMars durante una de sus actuales órbitas. 

Las primeras imágenes de Marte muestran el potencial del_nuevo orbitador de la ESA

martes, noviembre 29, 2016

Esas pequeñas señales

¿Encontró el rover Spirit indicios de antigua vida marciana?

Es inevitable. Su parecido con nuestro planeta en muchos aspectos, sus paisajes desérticos tan familiar a muchos paisajes desérticos terrestres, y en definitiva, su naturaleza como el más "terrestre" de todos nuestros compañeros planetarias del Sistema Solar hace que tengamos la inevitable tentación que ver (o querer ver) formas y estructuras que nuestra mete asocia inevitablemente a aquello que conocemos. Nadie se escapa, viendo imágenes de la superficie de Marte, del inevitable impulso de buscar en ellas señales de vida, de que algo está o estuvo presente ahí. Y no es solo cosa de los más fantasioso, también los científicos lo hacen, pero lógicamente todo desde un punto de vista más racional, con evidencias, por indirectas que sean, por delante.

Dentro de este escenario de búsqueda se enmarca uno de los últimos estudios, realizados por científicos de la Arizona State University, y que señala que el rover Spirit pudo (y siempre remarcar que es una posibilidad, no un hecho) atisbar señales de antiguas formas de vida marcianas. Más concretamente la famosa Home Plate, una meseta de rocas estratificadas que el rover exploró durante la primera parte de su tercer año en Marte y que se determinó que era de origen volcánico, con una formación explosiva al entrar en contacto el magma con el agua líquida. Y que tiene curiosas semejanzas con características encontradas en un zona de fuerte actividad hidrotermal en el norte de Chile llamado El Tatio.

Al menos así lo señala este estudio, que con el provocador título de "El sílice se deposita en Marte con rasgos semejantes a los biomarcadores de las aguas termales en El Tatio, en Chile", señala en Home Plate se observan algunas estructuras sedimentarias complejas producidas por una combinación de procesos bióticos y abióticos."Aunque los procesos completamente abióticos no están descartados para las estructuras de sílice marcianas, satisfacen la definición de biosignaturas potenciales", escribieron los investigadores en el estudio.

El entorno físico de El Tatio ofrece una rara combinación de alta elevación, baja tasa de precipitación, alta tasa media de evaporación, helada-descongelación diaria y radiación ultravioleta extremadamente alta. "Nuestros resultados demuestran que estas condiciones, de las más parecidas a las de Marte, producen depósitos únicos, incluyendo estructuras de sílice formada por la actividad biológica, con características que se comparan favorablemente con los afloramientos de sílice de Home Plate. Las similitudes plantean la posibilidad de que se formen de manera comparable". En realidad solo implica la imposibilidad de descartar totalmente su origen biológico, lo que lo convierte técnicamente en potenciales biomarcadores, definiendo estas, según el equipo, como "un objeto, sustancia y / o patrón que podría tener un origen biológico y por lo tanto obliga a los investigadores a reunir más datos antes de llegar a una conclusión sobre la presencia o ausencia de vida".

A falta de capacidad para regresar a ellas en un futuro previsible y hacer estudios más profundos que permitieran dilucidar una respuesta, quedará como una simple posibilidad. Pero eso es lo maravilloso de este mundo, que existan tales opciones, por tenues que sean. Son aquellas que nos permiten soñar.

Las imágenes de Spirit muestran afloramientos nodulares de sílice opalino adyacentes a Home Plate que muestran una expresión estratiforme típica. El contorno blanco de la imagen superior señala el afloramiento. Las ruedas del rover están separadas aproximadamente 1 metro. Las ruedas funcionales no deformaron el afloramiento (rastro más tenue) en comparación con la rueda inoperativa.

El Sílice opalino visto en Home Plate (izquierda) se produce en  masas nodulares con estructuras digitadas que se asemejan a los de El Tatio (derecha).

El Tatio (del kunza "Tata-iu", que significa "el abuelo que llora") es un campo de géisers ubicado en los montes del norte de Chile, en la Región de Antofagasta, a unos 4200 metros sobre el nivel del mar. Dado el origen volcánico y hidrotermal  de Home Plate, quizás sean una imágen de lo que pudo ser esa zona de Marte en tiempos pasados.

Did NASA Mars Rover Find a Signature of Past Life?