Llegada de MAVEN y Mangalyaan a Marte

Ignición de los impulsores para frenar e inciar la inserción orbital previsto para las 1:37 UTC del 22 de Septiembre. Finalización de las operaciones a las 2:23 UTC. MAVEN reorienta su antena de alta ganancia para recuperar las comunicaciones con La Tierra y confirmar su situación a las 2:26 UTC.
Se inicia el eclipse de la sonda por parte de Marte a las 1:36 UTC del 24 de Septiembre. Ignición de impulsor principal para frenar e iniciar la inserción orbital prvista para las 1:42 UTC. Mangalyann queda oculto por Marte a las 1:46 UTC. Fin d las comunicaciones a las 1:47 UTC. Recuperación de la señal de la sonda y confirmación del inicio de la ignición de su impulsor a las 1:54 UTC. Fin del eclipse a las 2:02 UTC. Fin de la ignición a las 2:06 UTC. Confirmación de la entrada en órbita marciana a las 2:12 UTC

Ultimas imágenes de Curiosity

Panorámica Sol748
Moviéndonos por Marte. Cámara MARDI. Sol 739
Rocas expuestas por el paso del gran rover.

miércoles, septiembre 17, 2014

El regreso de Tío Sam

La NASA anuncia las futuras naves tripuladas privadas de los EEUU: Dragon V-2 y CST-100.

Desde el final del programa de los transbordadores por parte de la administración Obama la que podemos considerar la primera potencia espacial del planeta se encontró con la extraña, y hasta cierto punto vergonzosa situación, de carecer de la capacidad de enviar misiones tripuladas a la órbita terrestre, dependiendo totalmente de una Rusia con la cual las relaciones han ido cada vez a peor, mientras otra potencia emergente, China, demostraba al mundo que ahora podían enviar astronautas con sus propios medios. Muchos ciudadanos de los EEUU, y quizás con razón, lo han visto como algo imperdonable, una situación de debilidad impensable años atrás.

Como respuesta la misma administración que canceló el Programa Constelación y con el el desarrollo de la nave Orión en 2010, hizo una clara apuesta por el sector privado, buscando en el gente dispuesta al desafío de desarrollar naves tripuladas de forma relativamente rápida, todo apoyado, claro está, por un más que amplio programa de subvenciones. El objetivo, superar la dependencia con Rusia y poner de nuevo al país en el lugar que le correspondía. Y no pocos, encabezados por la sorprendente Space X, respondieron a la llamada, cada uno con su propio proyecto, algunos más revolucionarios en sus planteamientos, otros más conservadores y buscando partir de lo ya conocido y probado. Una carrera alimentada por la NASA con fuertes inversiones, ya que dificilmente ninguna de ellas, solo con sus recursos, al menos en esta fase inicial, podrían haber afrontado los gastos necesarios para ello.

En agosto de 2012 la NASA anunció que los ganadores del concurso CCiCap (Commercial Crew Integrated Capability) eran las naves Dragon, CST-100 y Dream Chaser, esta última toda una sorpresa ya que apostaba por un diseño ligado al de los ya desaparecidos Space Shuttle, aunque mucho más pequeños, superando así precisamente lo que hizo que estos nunca fueran ecnonómicamente rentables como medio de transportar tripulantes al espacio. Sobra decir que era el preferido por el gran público. Todos ellos recibieron fondos para continuar su desarrollo.

Pero la NASA no podía, y menos afrontado el proyecto del gigantesco cohete SLS y la resucitada nave Orión (impuesta por el Senado y no una decisión presidencial), financiar 3 sistemas de lanzamiento para misiones tripuladas durante demasiado tiempo. Y finalmente se anunció este pasado 16 de Septiembre el ganador definitivo del contrato de casi 7.000 millones de Dólares ofrecido por la Agencia Espacial, o mejor dicho los ganadores: La Dragon V-2 de Space X y la CST-100 de la compañía Boing, que se repartiran esta suma, 2.600 millones para la primera y 4.200 para la segunda. Como era previsible el transbordador Dream Chaser finalmente fue descartado, para disgusto de muchos aficionados, que preferían sus elegantes curvas aerodinámicas de este pequeño avión al diseño relativamente más tosco de sus adversarios, que giran alrededor del concepto de las cápsulas espaciales.

Que Dragon V2 sea una de las ganadoras no fue una sorpresa. Space X lleva una clara iniciativa en la carrera espacial privada, su Dragon no tripulada ya viaja regularmemente a la ISS y dispone de una familia propia de cohetes lazandera (Falcon), que posiblemente crecerá más en el futuro. Por tanto, aunque es la que estaba más verde en algunos conceptos claves, la elección de su propuesta, que mezcla conceptos tradicionales con otros de vanguardia, con su espectacular sistema de aterrizaje, era casi un secreto a voces. La elección de CST-10, con diferencia la más conservadora de las 3 propuestas, y que básicamente no añade nada al diseño tradicional de las cápsulas espaciales, es más discutible, aunque precisamente ese conservadurismo, apoyándose en tecnologías ya veteranas y por ello ampliamente puestas a prueba, hizo que fuera la mejor clasificada a la hora de superar las exigencias impuestas por la NASA.

El  año 2017 está marcado vomo la fecha en la que tiene que tener lugar el primer vuelo de ambas naves, aunque es posible que Space X quiera adelantarlo hasta 2016. Cada una de ellas afrontará como mínimo un vuelo de prueba a la ISS con un astronauta de la NASA (tan valiente como los que viajaron en el primer vuelo de un transbordador espacial, el Columbia) antes de comenzar las misiones rutinarias con una tripulación de 4 astronautas, de la que se espera que, como mínimo, se lleven a cabo 6 por parte de cada una de ellas. Lo que pase más allá dependerá de la extensión o no de la vida de la estación espacial. Y en el horizonte la Orión, la nave "oficial" de la NASA, aunque en su caso parece apuntar, aunque de momento aún sin definir claramente, hacia objetivos más lejanos.

Una cosa parece clara, esta extraña época que viviemos, donde EEUU, con toda su extraodinario historia espacial, carece de capacidad propia para enviar astronautas a la órbita terrestre, está a punto de llegar a su inevitable final. En unos años las cosas serán de nuevo como nunca deberían haber dejado de ser.

La opción conservadora: La CST-100, que básicamente adapta tal cual el diseño tradicional de los cápsulas espaciales. Su misma falta de novedades, pero, la convierte precisamente en la más segura a día de hoy.

La opción más novedosa: La Dragon V2, una cápsula con la capacidad de aterrizar por si misma de forma suave. Lo tradicional y lo novedoso se dan la mano para una nave que tiene la ventaja de disponer de su propio sistema de cohetes lanzaderas y la experiencia ya demostrada de Space X.

La opción perdedora: Una versión en miniatura de los transbordadores, con sus ventajas y ninguno de sus inconvenientes principales y que recuerda al finalmente nunca realizado proyecto europeo Hermes. Era la preferida por los aficionados por razones evidentes, pero el tiempo de los "aviones espaciales", al menos por lo que respecta a la NASA, ya es parte del pasado. 

NASA Picks SpaceX, Boeing to Fly US Astronauts on Private Spaceships

martes, septiembre 16, 2014

El destino nos espera en J

Seleccionado el lugar de aterrizaje de Philae.

Finalmente ya conocemos la zona destinado, si la suerte acompaña a un viaje donde las opciones de éxito no son grandes como quisieramos, a entrar en los libros de historia como el primero que presenció el aterrizaje suave de un ingenio humano en la superficie de un cometa. Existían 5 "finalistas", todos ellos con ventajas y desventajas que se debían confrontar. La denominada A posiblemente era la preferida por todos los aficionados, ya que implicaba hacerlo en el cuello de Churyumov–Gerasimenko, el puente de materia que parece unir sus dos partes principales, y con ello tener la posibilidad de tomar unas panorámicas realmente increibles, pero que un análisis frío hacia evidente que dificilmente sería ela ganadora, al ser posiblemente el más peligroso de todos ellos. Se buscaba un lógico equilibrio entre valor científico y la seguridad para el propio ingenio espacial, y estas nos hacian dirigir la mirada hacia la "cabeza" del cometa.

Y esta fue finalmente la decisión del equipo científico de Philae, que por unanimidad decidió que el módulo se dirigirá a la zona J, que ofrece un potencial científico único, con indicios de que hay zonas activas muy próximas y un riesgo mínimo, al menos en comparación a los otros 4 puntos finalistas. Igualmente se determinó que la zona C será la opción de reserva por si finalmente, por nuevos descubrimientos, hubiera que descartarse J. Las cartas, como se suele decir, ya están sobre la mesa. Pero no fue una elección sencilla, y esta lejos de tener la seguridad que todos hubieran deseado pero que la extraña forma de Churyumov–Gerasimenko impide. Cuando llegue el momento habrá que cruzar los dedos y esperar.

"Las imágenes más recientes, tomadas desde cerca, nos muestran un mundo hermoso pero muy accidentado. Eso es científicamente muy emocionante, pero también un desafío desde el punto de vista de las operaciones necesarias", dice Stephan Ulamec, del Centro Aeroespacial Alemán, DLR. "Ninguno de los puntos de aterrizaje cumplía al 100% los requisitos operacionales, pero el J es claramente la mejor solución"."Llevaremos a cabo el primer análisis in situ de un cometa, lo que nos proporcionará un conocimiento sin precedentes de la composición, la estructura y la evolución de estos objetos", explica Jean-Pierre Bibring, uno de los científicos líderes de la sonda e investigador principal del instrumento CIVA en el IAS, en Orsay, Francia."El punto J, en particular, nos ofrece la oportunidad de analizar material prístino, caracterizar las propiedades del núcleo y estudiar los procesos que rigen su actividad".

Había una serie de aspectos críticos que debían ser considerados en esta selección y por lo cual la tarea no resultó sencilla: Tenía que ser posible encontrar una trayectoria segura para colocar a Philae en la superficie, y la densidad de las posibles amenazas en la zona de aterrizaje debía ser mínima. Una vez en ella entraban en juego otros factores, como el balance entre horas de luz y nocturnas y la frecuencia de los pases del orbitador, con el que debe comunicarse la sonda.
  
Otro factor a tener en cuenta es que el descenso hacia el cometa será pasivo, separándose de Rosetta a velocidades de entre 0,18 y 1,9 km/h para ir descendiendo bajo el efecto de la tenue gravedad del cometa, y solo es posible predecir que el aterrizaje será dentro de una "elipse de aterrizaje" que por lo general tiene varios centenares de metros de tamaño. En J la mayor parte de las pendientes son de menos de 30º en relación al eje vertical local, lo que reduce las posibilidades de que Philae pudiera darse la vuelta cuando toque la superficie. También parece tener relativamente pocas piedras (lo que nuevas observaciones de Rosetta deberá confirmar o refutar) y recibe suficiente horas de luz como para que pueda recargar y continuar las observaciones científicas más allá de la fase inicial, en que alimentará de sus baterías.  

Una vez liberada de Rosetta y durante el largo descenso (que para la zona J se estima en unas 7 horas) se tomarán imágenes y se llevarán a cabo otras observaciones del entorno. En el momento en que toque la superficie, a una velocidad equivalente al paso humano, usará arpones para fijarse a la superficie y evitar "rebotar" y salir despedida de nuevo hacia el espacio, tan débil es la gravedad del cometa. Tomará entonces una panorámica de 360º del lugar de aterrizaje, para ayudar a determinar dónde y con qué orientación ha aterrizado. Todo esto deberá ocurrir antes de medidado de Noviembre, ya que posteriormente, con un cometa en actividad creciente, las opciones de lograrlo se reducirían exponencialmente.

Una vez firmamente asentado comenzará lo que se conoce como fase de ciencia inicial, en la que otros instrumentos analizarán el plasma y el campo magnético, así como las temperaturas superficiales y subsuperficiales. También perforará la superficie y tomará muestras, para analizarlas en el laboratorio a bordo, mientras que su estructura interna será desvelada midiante la utilización de ondas de radio.  

Todo esto si finalmente se consigue, lo que está lejos de ser seguro. El manager del proyecto Rosetta, Fred Jansen, señalaba en una reciente rueda de prensa que las opciones de éxito, en el caso de haber sido un cuerpo más esférico, rondarían entre el 70 y el 75%, por lo que en realidad serán bastante más bajas. Una moneda al aire y contener la respiración mientras esperamos saber si salió cara o cruz, eso será lo que viviremos ese día. Serán horas de alta tensión, y aunque el fracaso de Philae no restaría puntos al extraodinario éxito que está protagonizando Rosetta, sin duda representaría el colofón perfecto para una misión tan extraodinaria. Y, por encima de todo ¿Cuantos años, o décadas, pasarán hasta que alguien intente de nuevo algo tan así?

En menos de 2 meses Philae afrontará su destino, uno escrito con la letra J. Toda la suerte del mundo para esta nuestra pequeña mensajera interplanetaria. El día del descenso, aunque solo sea en espíritu, estaremos todos a tu lado.

J y C, las zonas de aterrizaje principal y secundaria finalmente elegidas para Philae.

Una visión con distintos ángulos de iluminación de la zona J.

J en 3D. Si todo sucede como se espera y desea será aquí donde la Humanidad aterrize por primera vez en un cometa. 

Buena suerte y buen viaje, pequeña Philae.

El lugar para el aterrizaje es el J

Philae ya sabe dónde aterrizar en un cometa (Bitácora de Rosetta 5)

A landing site for Philae, but it's not going to be easy

lunes, septiembre 15, 2014

En el calor del corazón lunar

La Luna posiblemente sigue teniendo un núleo fundido.

El interior de La Tierra sigue conservando una cantidad ingente de calor, fruto tanto de su formación como de la desitegración de elementos radioacticos, siendo el motor que mantiene la incesante actividad geológica que vemos en la superficie, desde el movimiento de placas tectónicas hasta la actividad volcánicas y los terremotos, normalmente ligadas a esto primero, así como la generación de un campo magnético global. Aunque lentamente se está enfriando, la corteza actua como un buen aislante, y después de 4.500 millones de años se estima que las temperaturas en su mismo corazón pueden igualar las de la Fotoesfera solar. A nuestro planeta aún le queda energía para seguir moviéndose durante muchos millones de años más.

No el caso de La Luna. Mucho más pequeña que La Tierra su proceso de enfriamiento también fue mucho más rápido. No hay actividad volcánica reconocible como tal en épocas recientes y la actividad sísmica registrada se relaciona sobretodo con las mareas gravitatoria generadas por nuestro planeta y el impacto de meteoritos. Nuestra compañera celeste parece un cuerpo muerto desde este punto de vista, pero existe la duda si su corazón aún conserva algo de calor, incluso una parte fundida, o si el frío abrazo de la muerte geológica llegó ya hasta sus últimas consecuencias. Ahora nuevos estudios basados en los datos ofrecidos por la sonda japonesa SELENE (SELenological and ENgineering Explorer) y otros exploradores, parecen apuntan definitivamente por esa primera opción.

"Estudios anteriores indicaron que existe la posibilidad de que una porción de la roca en la parte más profunda dentro del manto lunar puede estar fundida. El resultado de esta investigación apoya la posibilidad anterior dado que la roca parcialmente fundida se vuelve más blanda", manifestó el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ). "Esta investigación ha probado por primera vez que la parte más profunda del manto lunar es blanda, basándose en la concordancia entre los resultados de observaciones y los cálculos teóricos".

"Creo que los resultados de nuestra investigación han dado lugar a nuevas preguntas. Por ejemplo, ¿cómo puede la parte inferior del manto lunar mantener su estado más blando durante un largo tiempo? Para responder esta pregunta, nos gustaría investigar más la estructura interna y el mecanismo de generación de calor dentro de la Luna en detalle", explicó Yuji Harada, investigador principal responsable de este nuevo estudio. "Ha surgido otra pregunta:¿Cómo ha afectado la conversión de energía de marea a energía térmica en la capa blanda al movimiento de la Luna en relación a la Tierra, y también al enfriamiento de la Luna?", añadió "También nos gustaría resolver estos problemas de modo que podamos comprender plenamente cómo nació y ha evolucionado la Luna".

Las pistas sobre lo que se esconde en el interior más profundo de La Luna provienen del análisis de cómo la gravedad de La Tierra deforma su interior a través de las fuerzas de marea. Los científicos conocen desde hace años que dispone de un núcleo y un manto gracias a las misiones Apolo, que desplegaron dispositivos sísmicos que revelaron la estructura interior. Los modelos muestran que estos cambios probablemente se deben a la existencia de una "capa blanda" en lo profundo de dicho manto lunar, debido al efecto de las mareas gravitatorios terrestres, que se convierten en un motor alternativo de generador de calor en lugar de la energía térmica residual o la desintegración radioactiva, que por si solar posiblemente ya hace tiempo que dejaron de ser suficientes.

El corazón lunar sigue activo, aunque, como un paciente que se mantiene con vida gracias a la ayuda de aparatos de soporte vital, es la gravedad terrestre la que parece inyectarle la energía suficiente para que así ocurra. Un pequeño eco de lo que pudo ser hace millones de años, pero que permaneció mucho más allá del tiempo que le hubiera correspondido.

Ilustración artística del interior de la Luna.

Diagrama del interior de la Luna que muestra su viscosidad (espesor de su líquido interior) y parámetros de su densidad interna.

Los sismógrafos dejados en la superficie lunar por los Apolo revelaron la estructura interna de nuestro satélite, y que este no estaba tan muerto como se podría esperar. Ahora sus datos, en conjunción con los de sondas como SELENE, revelan un corazón ardiente.  

La Luna sigue teniendo un núcleo caliente

domingo, septiembre 14, 2014

Post Vintage (109): Marte, una historia de hielo y dunas

Mars Reconnaissance Orbiter nos muestra con detalle el efecto de los "Géisers" marcianos, expulsiones súbitas de gas debido a la sublimación del hielo carbónico.

Marte suele ser un lugar bastante tranquilo, donde solo las grandes tormentas de polvo y los Dust Devil rompen la lógica monotonía de un mundo donde la actividad tectónica y meteorlógica, al menos si la comparamos con la terrestre, hace tiempo que se convirtió en un recuerdo, un eco lejano. Sin embargo, para un hipotético futuro explorador humano, visitar cualquiera de las zonas polares en el momento en que el Invierno deja paso a la Primavera podría convertirse en una experiencia inolvidable, puede que incluso peligrosa, lo suficiente para darse cuenta de que el planeta rojo no es tan calmado como se podría haber imaginado.

Sería la veterana Mars Odyssey, con su cámara Themis (Thermal Emission Imaging System) la que daría las pistas definitivas sobre la naturaleza de lo que tanto ella como sondas anteriores, como la Mars Global Surveyor, estaban viendo en algunas zonas polares de Marte, que con la llegada de temperaturas más cálidas, se cubrían de extrañas formaciones de tonos oscuros que posteriormente desaparecían en Verano. Y esta no podía ser más espectacular, ya que se trataban de grandes erupciones de gas carbónico, auténticos géisers que rompían la cubierta aún helada y escapaban hacia el exterior, arrastrando con ellas grandes cantidades de polvo que quedaba sobre la superficie, en ocasiones después de haber sido arrastrado por los vientos dominantes.

Un fenómeno espectacular que parece tener su motor en la forma en que la cubierta de hielo carbónico se sublima al aumentar las temperaturas, ya que esta no ocurre primero en la blanca superficie sinó en la que se encuentra con contacto con el oscuro suelo sobre el que se deposita al llegar el Invierno, ya que este se calienta más rápidamente. El gas que se va acumulando, finalmente, rompe la cubierta externa y sale al exterior de forma violenta, puede que incluso explosiva. Pasear por uno de los Polos marcianos en Primavera, como vemos, no sería muy seguro.

La Mars Reconnaissance Orbiter, con su extraodinario sistema óptico HiRISE, nos ofrece imágenes espléndidas de este dinámico fenómeno, desde sus primeros indicios de cambios, pasando por las grietas que se producen en el terreno por acción del gas, la expansión del material oscuro, las avalanchas en dunas inicialmente cubiertas por el hielo y, finalmente, la desaparición de toda evidencia de lo ocurrido cuando la capa helada se desvanece. La llegada del Invierno, y con el temperaturas más bajas, reinicia el ciclo con la formación de una nueva capa de hielo carbónico.


Los datos de la MRO están permitiendo dar forma a un cuadro cada vez más completo de estos procesos, aunque la misma velocidad con que ocurren hace que seguirlos sea todo un reto, por lo que solo ahora estamos entendiendo, de forma global, que ambos hemisferios nos están contando una historia parecida, la de un planeta cuya mejor época quizás ya forma parte del pasado pero que, pese a todo, se niega a morir por completo.

Los cambios extremos que se producen en las zonas polares cuando el hielo carbónico, formado durante lo más duro del Invierno, empieza lentamente a calentarse y sublimar (pasar de estado sólido a líquido), acumulando gas bajo la superficie.

Los efectos de estas erupciones de gas sobre un campo de dunas situado en el Polo Norte a lo largo del cambio de estación.

Una imágen interesante, ya que podemos ver no solo el material oscuro arrastrado hacia el exterior, sino también algunas manchas brillantes, que se formaron al condensar de nuevo el Co2 fruto de las condiciones térmicas externas que existían en ese momento.

La Mars Odyssey también nos ofrece una amplia variedad de formas relacionadas con estas erupciones de gas

La cámara MOC (Mars Observer Camera) de la Mars Global Surveyor captó lo que parecen Geisers en plena actividad.

NASA Findings Suggest Jets Bursting From Martian Ice Cap

Dry Ice Drives Dramatic Changes on Mars

Thawing 'Dry Ice' Drives Groovy Action on Mars

Geysers Discovered on Mars

sábado, septiembre 13, 2014

Avanzando con la mente clara

Opportunity reanuda el viaje después de completarse con éxito el reformateo de su memoria Flash.

Han sido días de tensa espera en los bordes del cráter Endeavour, en los que una serie de reinicios imprevistos de su ordenador de abordo detuvo toda actividad científica. No eran los primeros que sufría, pero nunca en tan rápida sucesión, y ello convenció a los encargados de la misión que finalmente debía activar la misma operación de "puesta a punto" que en su momento afrontó Spirit, aplazada hasta la fecha lo máximo posible mientras estos problemas no afectaran a las operaciones, ya que se prefería reservarla para cuando la cosa fuera a peor. Como finalmente ocurrió.

En Sol 3773 (4 de Septiembre) la memoria Flash de Opportunity fue reformateada con éxito, reduciendo su capacidad apenas un 1% una vez marcadas las partes dañadas que deben evitarse a partir de ahora, un resultado más que excelente teniendo en cuenta que se esperaba algo peor. En Sol 3775 (6 de Septiembre) algunas secuencias de comando y archivos de configuración se copiaron de nuevo a la memoria Flash desde EEPROM (otro sistema de almacenamiento no volatil) y en Sol 3776 (7 de Septiembre) el resto de archivos fueron enviado desde La Tierra. Desde entonces este veterano rover ya no experimenta ninguna anomalía o comportamiento inusual, aunque aún es pronto para darlos definitivamente por superados.

Aunque esta operación no representaba, según los miembros del equipo, muy poco riesgo, hablando como hablamos de un vehículo que lleva más de 10 años en Marte, sometido al durísimo ambiente marciano, con  niveles de radiación nada despreciables y oscilaciones extremas de temperatura entre el día y la noche, no existía una seguridad absoluta. Nuevamente, pero, Opportunity nos demuestra que sigue siendo digno de toda confianza y que, a menos que sufra un fallo total e inesperado de alguno de sus sistemas, algo de de momento no parece haber señal alguna, aun tiene un largo viaje por delante.

Una de las primeras imágenes enviadas una vez completada la operación de reformateo de su memoria Flash.

El largo viaje de Opportunity, cuyas huellas ya marcan una amplia zona de las laderas de Endeavour, sigue adelante. 

OPPORTUNITY UPDATE:  Flash-Memory Reformat Successful!

viernes, septiembre 12, 2014

En las estribaciones del pasado

Curiosity alcanza las laderas de Aeolis Mons.

Algo más de 2 años después del aterrizaje, habiendo completado un largo y accidentado camino, realizado varias extracciones y análisis de material, y haber recibido un severa reprimenda por parte de Panel de revisión de la NASA, que cada 2 años se reune para evaluar las misiones en curso y recomendar (o no) continuar con su financiación, por lo que consideran una falta de claridad a la hora de perseguir sus objetivos científicos, el gran rover se encuentra ya en la frontera que separa el terreno que forma la llanura con el de su gran objetivo, la gran montaña de sedimentos conocida como Aeolis Mons. Aún tardaremos un tiempo en verlo ascender de forma efectiva, pero a partir de ahora se moverse por las primeras estribaciones de sus laderas.

El viaje de Curiosity comenzará con un examen de las faldas de la montaña, entrando por un punto de entrada cerca de un afloramiento llamado Pahrump Hills, en lugar de continuar por el previamente planificado Murray Buttes. Ambos se encuentran en el límite entre la llanura (Aeolis Palus) y la montaña propiamente dicha (Aeolis Mons), y por ello consideradas de gran importancia: "Ha sido un largo viaje hacia esta montaña", explica el científico del proyecto John Grotzinger. "La naturaleza del terreno en Pahrump Hills y un poco más allá, es un lugar mejor que Murray Buttes para aprender acerca de la importancia de este punto de contacto. Las zonas de materiar expuesto son mejores debido a una mayor relieve topográfico".

Curiosity exploró el mes pasado dos terrenos donde se apreciaban ya las primeras diferencias con el terreno de la llanura de Gale. El primer afloramiento, denominado Bonanza King, resultó ser demasiado inestable para perforación, pero fue examinado por los instrumentos del rover y desvelo una grandes concentraciones de Silicio. Un segundo afloramiento reveló una superficie de grano fino, laminada con venas llenas de Sulfatos.

Aunque algunas de estas diferencia de terreno no son evidentes en las observaciones hechas por las sondas actualmente en órbita marciana, el equipo de Curiosity todavía depende en gran medida de las imágenes de la Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) para planificar rutas y lugares para el estudio. Por ejemplo ayudaron al equipo del rover a ubicar plataformar que se elevan 18 Metros por encima del terreno circundante en un área de terreno situado un poco más allá de Pahrump Hills, y donde se quiere tomar muestras para su análisis. El lugar se encuentra en el extremo Sur de un valle en el que Curiosity entrará esta semana desde el Norte, y aunque aunque tiene un suelo arenoso  se espera que sea más facilmente transitable que Hidden Valley, donde el excesivo deslizamiento de las ruedas finalmente hizo que se retrocediera y se siguiera un camino alternativo.

Curiosity alcanzó su posición actual después de que el recorrido inicialmente previsto fuera modificado a principios de este año, en respuesta a un desgaste excesivo de las ruedas, fruto de cruzar terrenos excesivamente rocosos que dejaron su huella en cuatro de las seis ruedas del rover. Este daño se aceleró la tasa de desgaste más allá de aquello para lo que el equipo había planeado. Por ello modificó la ruta, enviándolo más al sur, en dirección a la base de Aeolis Mons. "El tema de las ruedas contribuyó a que el rover fuera hacia el sur antes de lo planeado, pero no es un factor en la decisión actual, impulsada por razones científicas, para iniciar el ascenso aquí en lugar de seguir hasta Murray Buttes", explica Jennifer Trosper." Hemos estado conduciendo duro durante muchos meses para alcanzar el punto de entrada. Ahora que lo hemos hecho, ajustaremos las operaciones, desde el avance como prioridas a la investigación en cada una de las capa de la montaña".

Menos avances y más centrarse en la extracción, análisis y obtención de resultados científicos fue, en resumen, la recomendación del Panel de revisión de la NASA, que apoyó la continuación de la misión (y de todas las actualmente en activo) no sin antes poner serios "peros" a su gestión actual. Sea casualidad o no, esa es la estrategía que seguirá a partir de ahora Curiosity, una vez alcanzadas las primeras estribaciones de Aeolis Mons, y con ello del pasado del planeta rojo, escondido en las inumerables capas sedimentarias que la conforman.

La futura ruta de Curiosity. Incialmente tendría que haber sido la marcada en color blanco, pero las observaciones desde la órbita y el poder adentrarse ya en las laderas de Aeolis Mons han empujado a su equipo hacia una ruta más interna.

La línea discontinua marca la separación entre los terrenos de Aeolis Palus, la llanura de Gale, y Aeolis Mons. Curiosity se encuentra ya justo en la frontera. La diferencia en la densidad de cráteres presentes es clara entre ambas.

La zona conocida como "Pahrump Hills". La escala de estratificación aumenta hacia arriba, proporcionando lo que se llama una tendencia de "engrosamiento hacia arriba". Esto es consistente con una variedad de ambientes antiguos, en particular aquellos en los participó el agua.

Último reporte de actividad de Curiosity: Llegamos a Aeolis Mons. 

NASA's Mars Curiosity Rover Arrives at Martian Mountain

jueves, septiembre 11, 2014

La magia del espacio

Philae inmortaliza en una misma imagen a la sonda Rosetta y el cometa Churyumov-Gerasimenko.

Solo hay un tipo de fotografías que transmitan con más intensidad lo que representa alcanzar otros mundos que aquellas que se centran en exclusiva en mostrarnos aquello que las diversas sondas están observando en ese momento: Las que, además de esto último, también permiten captar parte del propio explorador, algo relativamente habitual para vehículos de superficie, pero casi imposible lograr con sondas espaciales...a menos que con ella viaje un curioso polizón con la capacidad óptica y posición adecuada para ello. Y ese es el caso de Philae, la pequeña compañera de viaje de Rosetta.

El instrumento CIVA (Comet nucleus Infrared and Visible Analyzer) está formado por 7 pequeñas cámaras en miniatura, y su objetivo en ofrecer imágenes panorámicas desde la superficie del cometa una vez aterrize en el. De conseguirlo pasarán sin lugar a dudas a la historia, pero antes de este esperado momento Philae ya nos está sorprendiendo con algunas de las fotografías, no tanto por su calidad como por aquello que nos muestra. Y el 7 de Septiembre, con Churyumov-Gerasimenko a solo 50 Kilómetros de distancia, nos dejó de nuevo sin habla.

Compuesta de 2 imágenes separadas, ya que era necesario diferentes tiempos de exposición para compensar la disparidad en el resplandor de ambos objetivos, la panorámica nos permite ver a parte de la propia sonda Rosetta, incluido uno de sus 2 grandes paneles solares, de 14 metros de longuitud, y del que vemos su parte trasera, orientada su parte frontal hacia un Sol que en ese momento se encuentraba en la parte inferior izquierda de la toma. En la distancia vemos al cometa Churyumov-Gerasimenko, con su doble lóbulo claramente diferenciado como si de una doble luna se tratara. Una escena maravillosa.

No es la primera vez que es despertada para que nos ofrezca imágenes desde su provilegiada posición en el exterior de la sonda Rosetta. Así ocurrió en 2007 durante su sobrevuelo de Marte, uno de los diversos encuentros planetarios que realizó para coneguir la trayectoria y velocidad suficiente para llegar hasta donde se encuentra actualmente. Ese día el planeta rojo llenaba el cielo de Philae, y la escena, con el mismo panel solar extendido sobre la superficie marciana, con detalles geográficos reconocibles y sabiendo que en ese mismo momento, en algún lugar de esa extensa superficie rojiza, Spirit y Opportunity seguían avanzado y explorando, posiblemente es una de las mejores y más inspiradoras jamás conseguidas por una sonda. Aunque esa valoración, como en casi todas las cosas, es subjetiva.

Este nuevo "selfie" no está lejos de la magnificiencia del de 2007, y según como queramos verlo, quizás incluso lo supera, ya que hablamos de un cometa y del lugar donde la misma Philae aterrizará en un futuro próximo. La magia de la exploración espacial en estado puro.

Rosetta sobrevolando Marte el25 de Febrero de 2007, 4 minutos antes de la máxima aproximación y a solo 1.000 Kilómetros por encima de la superficie, correspondiente a su hemisferio Norte, y más concretamente la región de Awrth Vallis. La imagen original es en blanco y negra.

La sonda Rosetta, con Philae sobresaliendo como una curiosa nariz azul. Desde esta posición tomó este nuevo y fascinante Selfie. 

Philae Snaps a Spacetastic Selfie

miércoles, septiembre 10, 2014

Ecos de vida y muerte

¿Nos encontramos en el interior de una burbuja creada por la explosión de varias Supernovas hace solo 10 millones de años?

Son uno de los fenómenos más violentos del Universo conocido, capaces de brillar más que el conjunto de la galaxia donde se encuentra antes de desaparecer el la oscuridad. Muerte de una estrella masiva que libera una energía y radiación inimaginable, su "grito final" aniquilaría cualquier vida existente en un planeta habitado que se encontrara demasiado cerca, e incluso a varios centenares de años-luz podría generar extinciones masivas. Pero al mismo tiempo su destrucción libera elementos pesados "cocinados" en su corazón por unas reacciones de fusión desvocadas, enriqueciendo las nubes de gas y polvo permitiendo así la existencia de mundos como La Tierra. E incluso sus ondas de choque pueden ser el detonante del colpso de una de estas nubes, y con ello el principio del nacimiento de una nueva generación de sistemas estelares. Vida y muerte se dan la mano cuando estalla una Supernova.

Y hace unos 10 millones de años, cuando lo que en el futuro sería el ser humano empezaba a dar sus primeros pasos, bien puedo ser esto último lo que se abatiera sobre La Tierra, poniendo punto final a su historia como mundo habitado. El responsable una serie de detonaciones de supernovas en un cúmulo estelar cercano, cuya terrorífica huella estamos cruzando actualmente. La llamamos Burbuja Local, una vacío de unos 300 años luz de diámetro en el medio interestelar, lleno de un gas muy tenue (0.001 átomos por centímetro cúbico) y extremadamente caliente, alrededor de 1.000.000 de grados, lo que en ambos casos se sale del material interestelar oridinario.

Su descubrimiento fue gradual. Décadas de mapeo del cielo en rayos X con energías alrededor de los 250 electronvoltios (unas 100 veces la energía de la luz visible) revelaron una emisión suave que llegaba desde toda la Bóveda Celeste ,y que correspondía a lo que se podría esperar de estar rodeado de gas a temperaturas extremas. Los astrónomos buscaron una explicación a este extraño fenómeno, proponiendo la existencia de una "burbuja local de gas caliente", probablemente forjada por la explosión de una o varias supernovas cercana durante los últimos 20 millones de años. Sin embargo otros desafiaron esta idea al descubrirse que los cometas eran una inesperada fuente de tenues rayos X, en un proceso conocido como "intercambio de carga del viento solar", que ocurre cuando los átomos interactúan con los iones del viento solar.

Por ello los astrónomos empezaron a mirarhacia el interior del Sistema Solar, planteándose la posibilidad de que el misterioso resplandor en rayos X fuera producido por las partículas ionizadas del viento solar al chocar con el gas interplanetario difuso.

¿Exterior o interior? Para dar con la respuesta definitiva nació la misión DXL (Diffuse X-ray emission from the Local Galaxy), dotada de detectores capaces de obtener las mediciones necesarios para ello. El 12 de diciembre de 2012 fue lanzado desde el Campo de Misiles de Arenas Blancas en Nuevo México mediante un cohete sonda Black Brant IX de la NASA. Alcanzó un máximo de altitud de unos 250 Kilómetros y pasó un total de 5 minutos sobre la atmósfera de La Tierra. Los datos recolectados fueron concluyentes: Mostraron que la emisión es dominada por la burbuja local caliente, siendo la de origen interno, como máximo, el 40% del total. "Es un descubrimiento importante", explicó Massimiliano Galeazzi, que desarolló junto a su equipo la misión DXL y sus instrumentos."Específicamente, la existencia o no existencia de la burbuja local afecta nuestra comprensión de la galaxia en las proximidades del Sol y puede ser utilizada como base para futuros modelos de la estructura de la galaxia". 

Con ello ahora parece claro que realmente nos encontramos en el interior del "eco" de una o varias Supernovas, que estallaron relativamente cerca de nosotros, aunque por suerte no lo suficiente para afectar a la vida en el planeta, ni a la evolución de nuestros ancestros. Posiblemente fue un espectáculo celeste que iluminó nuestro firmamento, tan hermoso como potencialmente letal.

Un mapa del espacio interplanetario hasta 1.500 Años-Luz de distancia.La Burbuja locar se observa aquí como una zona más vacía que el medio interestelar medio.

El descubrimiento del DXL:Los átomos neutros de hidrógeno y helio de la nube se mueven a través del Sistema Solar a unos 90.000 km/h. Los primeros se ionizan rápidamente, pero los átomos de helio viajan por un camino dominado ampliamente por la gravedad del Sol. Esto crea un cono de concentración  (un flujo centrado procedente del Sol) con una densidad mucho mayor de átomos neutros. Estos colisionan fácilmente con los iones de viento solar y emiten rayos X suaves.

Los científicos de la NASA Michael Collier, David Sibeck y Scott Porter, que desarrollaron el DXL para su posterior lanzamiento a bordo de un cohete Black Brant IX. Sus resultados podrían haber resuelto un misterior que desafiaba a los astrónomos desde hace décadas.

Las Supernovas son la principal fuente de elementos pesados, y la onda de choque de una de ellas cerca de una nube de gas y polvo interestelar posiblemente inició la formación del Sol y La Tierra, como delatan las huellas químicas dejadas por este evento. Otra Supernova que ocurriera a pocos años-luz aniquilaría casi por completo la vida en nuestro planeta. Son las 2 caras de este fenómeno colosal. 

Evidence for Supernovas Near Earth

Nos encontramos en una burbuja local forjada por una supernova

martes, septiembre 09, 2014

Señales

Europa podría tener placas tectónicas como La Tierra.

Es el motor que mantiene a nuestro planeta en un constante proceso de renovación de su corteza, haciendo desaparecer las señales de impactos pasados, que en otros mundos sin esta capacidad, como La Luna y Marte, quedan marcadas casi para la eternidad. Es algo único, que solo conocemos en La Tierra, donde las aguas océanicas permiten a una placa deslizarse por debajo de otro e iniciar su viaje hacia las profundidades, donde desaparecen convertidas en magma, mientras nueva corteza de forma en las dorsales oceánicas, en un ciclo sostenido de creación y destrucción. Pero quizás existe otro lugar donde esta ocurriendo algo parecido, añadiendo misterio a un mundo ya de por si enigmático.

Los científicos que estudian Europa a menudo intentan reconstruir la configuración original de los bloques de hielo de la superficie (como en un puzzle planetario ahora caótico) para obtener una imagen de como podría haber sido en el pasado. Cuando los investigadores reorganizaron el terreno helado de una amplia región en las latitudes altas de esta luna, descubrieron que cerca de 20.000 kilómetros cuadrados "faltaban", como si una pieza de dicho puzzle se hubiera caído de la mesa. O, en este caso, deslizado por debajo de otra, "perdiéndose para siempre, reciclandose en las profundidades". P
rocesos similares a la tectónica de placas de La Tierra, pero en este caso con placas de hielo moviéndose sobre otra capa de hielo a mayor temperatura que se comporta de una manera plástica, viscosa, y que a su vez se encontraría sobre la hipotética capa formada por agua líquida, sin lugar a dudas el punto clave para los astrobiólogos.

Concretamente este nuevo estudio, publicado en Nature Geoscience, propone que determinadas formas observadas por dicha sonda en realidad representan zonas de subducción, lugares por donde las placas se reciclan hacia el interior al hundirse por debajo de otra placa, en un proceso análogo al terrestre, aunque sin generar altos sistemas montañosos, como si ocurre en nuestro planeta (este es el caso de los Andes o el Himalaya), ya que esta convergencia entre placas se repartiría en zonas relativamente ancha. Igualmente en Europa se observan depresiones quizás asociadas a estas posibles zonas de subducción, donde podría emerger criolavas.

Un sistema activo de las placas tectónicas también podría explicar dos hechos desconcertantes sobre Europa:1) Por qué su superficie es tan joven (menos de 90 millones de años, según las estimaciones a partir del nivel de impactos, y 2) Cómo esta la luna se acomoda a la creación de nuevos hielos en su corteza, como se había observado previamente. Europa no se ha hecho más grande, por lo que algunos procesos se debe equilibrar la producción de nuevo material. "Desde una perspectiva puramente científica o geológica, esto es increíble", explica el autor principal del estudio Simon Kattenhorn."La Tierra puede no estar sola. Puede haber otro cuerpo por ahí que tenga tectónica de placas. Y no sólo eso, es hielo!".

Al creerse que la tectónica de placas pudo ser esencial para el surgimiento de la vida en La Tierra, ya que esta repone los nutrientes y ayuda a estabilizar el clima del planeta mediante el reciclaje de carbono, es tentador plantearse si algo parecido podría ocurrir en esta luna joviana.

"Tal vez Europa y la Tierra son aún más singularmente similares. Es tentador observar la aparente correlación entre la existencia en ambos de tectónica de placas y la vida en la Tierra y me pregunto si esto último podría no ser un requisito para esta última",explica Michelle Selvans, del Smithsonian National Air and Space Museum. Se estima que el espesor de su.corteza de hielo es de entre 20 y 30 Kilómetros, mientras que las placas de subducción probablemente no se adentran más de 2 Kilómetros, por lo tanto probablemente no transportan de forma directa nutrientes y otras moléculas complejas desde la superficie hacia el océano de agua que se extiende en las profundidades. Pero esto podría suceder de manera indirecta y durante períodos más largos de tiempo a través de la convección. Y puede haber bolsas de agua líquida dentro de la capa de hielo relativamente cerca de la superficie, tal vez lo suficientemente cerca como para ser alcanzadas por una placa en subducción.

Toda investigación de Europa está limitada al examen continuo, en busca de nuevos detalles que hubieran sido pasado por alto anteriormente, de las ya antiguas imágenes de la Galileo, así como observaciones a distancia que puedan realizarse desde La Tierra, lógicamente limitadas por la distancia. Por ello, cada posible descubrimiento, cada nuevo elemento que aumenta el ya de por si extraodianario interés por esta pequeña luna, no hace otra cosa que una nueva señal de lo prioritaria su exploración.

Ilustración conceptual del proceso de subducción, donde una placa exterior fría se desliza por debajo de otro y se adentra en otra interna y caliente, y en última instancia absorvida. Una banda subsunción de bajo relieve se forma en la superficie de la placa superior, junto a la cual criolavas pueden haber entrado en erupción.

Infografía: La luna Europa. 

Jupiter's Moon Europa May Have Plate Tectonics Just Like Earth 

Scientists Find Evidence of 'Diving' Tectonic Plates on Europa

lunes, septiembre 08, 2014

Tiempo de cosecha

Churyumov-Gerasimenko muestra señales de un aumento de actividad mientras Rosetta captura sus primeros granos de polvo cometario.

En nuestros hogares resultan molestas, crean una desagradable sensación de suciedad, y por eso mismo solemos dedicar no poco tiempo en eliminarlas, aunque tienen la desagradable costumbre de regresar al poco tiempo. Pero cuando viajas por el vacío del espacio y al lado de un auténtico fósil de los primeros tiempos del Sistema Solar representan un tesoro de valor incalculable, cuya recolección y análisis es un sueño para cualquier científico planetario. Y este se está ya haciendo realidad gracias a COSIMA, uno de los instrumentos más importantes de Rosetta y ahora ya desplegado.

Diseñado para poder analizar de forma directa granos de polvo cometarios mayores de 10 Micras, puede capturarlos mediante pequeñas placas de 1x1 Centímetros que se exponen al exterior, para posteriomente ser estudiados con un microscopio y desvelada su composición mediante un espectrómetro de masas de iones secundarios. Un proceso que se inició el pasado 11 de Agosto, cuando la primera de las 24 placas de COSIMA fue expuesta al espacio, aunque los modelos indicaban que al nivel de actividad del cometa en ese momento la densidad de partículas alrededor de la sonda sería equivalente al de una habitación extremadamente limpia. Es decir, muy pocas. A pesar de ello su equipo decidió exponer esta placa durante al menos un mes y comprobar periódicamente si habían tenido suerte y "recogido" algo durante esta etapa tan temprana.

Pero el 24 de Agosto, al examinarse la imagen de la placa, se descubrió la presencia de una serie de grandes granos de polvo cometario allí donde varias semanas antes no había nada. La suerte les había favorecido. Un primer examen indicó que los dos granos de mayor tamaño son aproximadamente de 50 y 70 micras de ancho, comparable al de un cabello humano. Los científicos del equipo COSIMA están actualmente examinando la imagen de la placa en detalle para determinar la ubicación dichos granos de polvo. Algunos serán seleccionados para su posterior análisis. Los resultados se esperan con impaciencia, ya que estamos ante los primeros granos de polvo que se han recogido desde más allá de la conocida como "línea de nieve" del Sistema Solar, la distancia a partir de la cual se pueden formar los granos de hielo.

Se acerca el tiempo de "cosecha", como demuestran los diversas plumas de partículas que ya son claramente visibles incluso desde la cámara de navegació. El momento de la verdad para esta extraodinaria misión, la más ambiciosa jamás enviada a un cometa en toda la historia de la carrera espacial, está ya llamando a las puertas.

A la izquierda una imagen de la placa (1 x 1 cm) en el que se recogieron los primeros granos cometarios. A la derecha una sección de la placa que muestra su estado el 17 de Agosto (arriba) cuando no había nada y el 24 de Agosto (abajo) cuando se detectaron algunos granos de polvo de tamaño notable. La placa se ilumina desde la derecha por los LED y la longitud de las sombras es proporcional a su altura. La resolución de la imagen es de 14 micras por píxel.

Las plumas de partículas emitidos por el nucleo del cometa Churyumov-Gerasimenko, ahora ya claramente visibles. En la imagen inferior, realzada para destacar más los detalles, se detectan claramente hasta 3 de ellos.

El cometa Churyumov–Gerasimenko observado este Agosto desde el Southern Observatory’s Very Large Telescope, Chile. 

COSIMA catches cosmic dust