Ultimas imágenes de Curiosity

Curiosity bajo la tormenta de polvo global que está azotando a Marte. Sol 1974

domingo, julio 22, 2018

Post Vintage (280): La respiración del gigante escondido

Observando la evolución de este colosal sistema estelar.

Hablar de Eta Carinae es hacerlo de un monstruo estelar (en realidad un sistema estelar de 2 estrellas, ambas igualmente colosales) que un día se convertirán en monstruos aún más terroríficos, aunque al mismo tiempo espectaculares y digno de verse. La mayor de ellas es una de las más masivas conocidas, alrededor de 90 veces la masa del Sol y 5 millones de veces su luminosidad, pero por eso mismo está consumiendo su corta vida con rapidez, vive en un estado de permanente inestabilidad. La estrella más pequeña tiene unas 30 veces la masa del Sol, y podría ser hasta un millón de veces más luminosa. Ambas están destinadas a finalizar sus vidas en espectaculares explosiones de supernova.

Tan brillante pero por eso mismo tan inestables, situada en lo que los astrónomos llaman límite de Eddington, que la mayor del sistema Eta Carinae presenta violentas expulsiones de materia. Así ocurrió hace 170 años, cuando sorprendió a los astrónomos convirtiéndose en la segunda estrella más brillante del cielo nocturno austral, para al cabo de 20 años, después de expulsar en total una masa superior a la del Sol, comenzar a perder parte del brillo ganado de forma tan enigmática como lo había ganado. En el proceso, como nos desvelaron posteriormente los observatorios terrestres, formó una de las estructuras celestes más curiosas que conocemos, ya que el proceso que le dio su forma tan extraña aún no es totalmente comprendido a pesar del tiempo que se lleva estudiando, recordando una vez más que el ciclo vital de estrellas supermasivas como Carinae, especialmente al final de su vida, aún está lejos de ser comprendido en su conjunto: La Nebulosa del Homúnculo.

El telescopio Hubble, gracias a que lleva desde 1990 en órbita, puede observar esta nebulosa y registrar los cambios que se producen, extremadamente rápidos a escala cósmica. Y con sus imágenes, más concretamente las tomadas en 1995, 2001 y 2008, nos permiten apreciar esta evolución, su expansión hacia las profundidades del espacio a lo largo de un periodo de 23 años. Suficiente para apreciar en toda su magnitud esta espectacular expulsión de materia estelar, suficiente para "construir" un Sol. Iluminada por la brillante estrella central, los lóbulos de gas se entrecruzan con filamentos de polvo, y se distinguen corrientes y arcos de impacto causados por la colisión con la materia interestelar preexistente.

Situada a unos 7.500 años luz de La Tierra, lo bastante lejos para, en principio, no ser peligroso para nosotros, pero lo suficiente cerca como para poder convertirse en una maravilla de los cielos cuando ocurra, la conversión en supernova de Eta Carinae será uno de los acontecimientos más espectaculares en la historia. Puede ocurrir mañana o dentro de cientos de miles de años. O quizás ya ocurrió y la luz de la explosión aún viaja hacia nuestro planeta. No hay forma de saberlo. Lo único que podemos hacer es vigilar los cielos. Un día, cuando menos lo esperemos, algo increíble puede suceder.

Generando un modelo 3D de la Nebulosa del Homúnculo.

La posición del sistema Eta Carinae en el firmamento austral.

 Eta Carinae and the Expanding Homunculus Nebula 

El proceso de destrucción de las dos estrellas de Eta Carinae

sábado, julio 21, 2018

La furia del planeta rojo

Mars Express nos ofrece una espectacular imagen de una tormenta de polvo marciana.

Marte está viviendo una temporada extraordinariamente intensa de tormentas de polvo, hasta el punto que recientemente se desató una tan potente que terminó haciéndose global y abarcado todo el planeta, y llevando a Opportunity a sumergirse en un sueño del que quizás, con suerte, salga dentro de varios meses. Pero ya antes de esta "explosión", de esta temporal global que tantos esperaban los científicos de las diversas misiones en curso (excepto los de Oppy por razones evidentes), ya aparecieron indicios de que se aproximaba algo grande. Y uno de esos "avisos" ofreció la posiblidad de obtener una de las imágenes más bellas jamás tomada de este tipo de fenómenos climáticos.

Fue la veterana Mars Express, dispuesta a seguir dando que hablar pese a los 15 años ya en activo, la que el pasado Abril, un mes antes de que se desatará la gran tormenta global, captó el espectacular avance de frente tormentoso cerca de casquete polar septentrional. La escena es sin lugar a dudas sobrecogedora, y puede hacernos tener una idea de lo que sería estar recorriendo la superficie y ver llegar a uno de estos monstruos de polvo, aunque en realidad son más inofensivas de lo que parece. Ya que que la densidad atmosférica es solo del 1% de la terrestre, los vientos asociados, ya de por si menores que los que se pueden registrar en la Tierra, tienen una potencia bastante limitada, la justa y necesaria para levantar las partículas microscópicas que forman estas nubes de polvo. El único riesgo para unos exploradores sería la falta de luz solar si dependieran de ella para generar energía.

La temporada de tormentas suele iniciarse con la llegada del verano austral marciano, cuando el planeta se encuentra más cerca del Sol a lo largo de su órbita elíptica, lo que provoca fuertes contrastes de temperatura, lo que se traduce en movimientos de aire que levantan con facilidad las partículas de polvo de la superficie. Es la época del año donde todo puede saltar por los aires y envolver el planeta entero en los casos más extremos. Llevábamos años esperando que ocurriera de nuevo, desde que algo parecido azotara Marte en 2007. Ahora la furia del planeta rojo ruge de nuevo.

Mars Express, una veterana aún en plena actividad.

Una visión artística de una tormenta aproximándose a un grupo de exploradores.

En la película Marte (The Martian) una tormenta de polvo lleva el desastre a la expedición, arrastrando al protagonista lejos de sus compañeros. Una concesión al espectáculo, ya que dificilmente una tormenta marciana podría mover a un ser humano, incluso con la baja gravedad reinante.

Tormenta de polvo en Marte

jueves, julio 19, 2018

Valetudo, la luna kamikaze

12 nuevas lunas para Júpiter.

Cuando se señala que es como un Sistema Solar en miniatura, ya que vive acompañado de una inmensa familia de satélites, no es una comparación fuera de lugar. Bien al contrario, y si no fuera porque el gigante joviano nunca llegó a tener masa suficiente para iniciar reacciones de fusión en su núcleo y brillar como una estrella, perfectamente podría encajar con ese concepto. Y periódicamente sus acompañantes no dejan de aumentar.

Si hasta ahora la lista se elevaba hasta las 67 lunas, ahora debemos actualizarla hasta las 79, ya que recientemente se añadieron 12 nuevas, descubiertas de forma casi accidental por un equipo de astrónomos liderados por Scott S. Sheppard de Carnegie, que estaba rastreando las lejanas fronteras del Sistema Solar dentro de la búsqueda general del hipotético 9º planeta."Júpiter simplemente estaba en el cielo cerca de los campos de búsqueda donde estábamos buscando objetos distantes, así que pudimos buscar afortunadamente nuevas lunas,mientras que al mismo tiempo buscamos planetas en los límites de nuestro Sistema Solar".

Y una de ellas especialmente extraña. De las doce, nueve giran alrededor de Júpiter de forma retrógrada, en sentido contrario a la rotación del planeta, lo que en si mismo no es extraño. De las 67 conocidas anteriormente, 33 lo hacen de esta forma, por lo que se mantiene una cierta paridad. Sin embargo una de ellas es extraña. Valetudo, como los astrónomos han propuesto denominarla, se mueve en una órbita "normal" o prógrado, pero lo hace en medio de un numeroso grupo de otras pequeñas lunas que lo hacen de forma retrógrada. Es como un pequeño vehículo moviéndose en contradirección por una autopista planetaria. Una situación curiosa, además de peligrosa.

"Esta es una situación inestable", explica Sheppard. "Una colisión frontal romperían rápidamente los objetos implicados, y los reducirían a polvo".Algunas de las lunas y agrupaciones de lunas de Júpiter, incluido este "bicho raro", podrían haberse formado a partir de colisiones como esta.

Las lunas jovianas, dejando de lado a Io, Europa, Ganímedes y Calixto, que son grandes mundos con una historia propia, no se mueven de forma aleatoria, sino que se agrupan en diversas familias o manadas, intuyendo en cada uno de ellos quizás un origen común. Lo que hace extraño a Valetudo es precisamente que parece fuera de toda relación con el grupo de lunas prógrado, del que debería formar parte, y en su lugar parece ir por libre y gustarle el peligro ¿Estuvo inicialmente en este grupo y después fue expulsada por razones desconocidas? Puede ser que, como sugieren sus descubridores, esta pequeña "extravagante" podría ser el último remanente de antigua luna en órbita, una vez más grande, que formó algunas de las agrupaciones lunares retrógradas actuales durante colisiones frontales pasadas? O quizás fue atrapada durante la formación del planeta, cuando lo redeaba una densa nube de gas y polvo? No lo sabemos.

Valetudo, la diminuta y extravagante, que parece buscar su propia destrucción de forma suicida, es solo un ejemplo más del complejo y extraño sistema de satélites que acompaña al mayor planeta del Sistema Solar. Aunque solemos centrarnos en sus 4 grandes lunas por razones evidentes, más allá se extiende una nube de decenas y decenas de otras lunas, mucho más pequeñas, pero no por ello menos interesantes.

Las nuevas lunas de Júpiter. Valetudo, en verde, se mueve en medio de una corriente de otras lunas en contradirección, con lugar de formar parte del grupo de las que si se mueven siguiendo la rotación del planeta. Una situación de riesgo, que algún día puede desembocar en una colisión frontal.

Imágenes del descubrimiento de Valetudo por parte telescopio Magellan, en mayo de 2018. La luna se puede ver en movimiento en relación con el fondo de estrellas distantes. Júpiter no es aquí visible, sino situado fuera de escena en la esquina superior izquierda.

Las nuevas lunas de Júpiter. 

A dozen new moons of Jupiter discovered, including one “oddball”

miércoles, julio 18, 2018

Tocando el infinito

Cuando Herschel nos mostró una inmensidad más allá de la comprensión.

El Universo es, a escala humana, el personificación misma de lo inabarcable, algo asumimos pero que estamos lejos de comprender realmente. Podemos hablar del Sistema Solar, de la Vía Láctea, de la idea del horizonte cósmico, señalar que existen miles de millones de galaxias, más estrellas que granos de arena en todas las playas de la Tierra, pero al final son expresiones hasta cierto punto vacías, ya que implican magnitudes que por mucho que queremos entender y comprender simplemente se nos escapan. Nuestra mente está acostumbrada a términos más terrestres y es difícil superarlo

El ya desaparecido telescopio Herschel también aportó su grano de arena a este esfuerzo por ampliar nuestra miras. Y nada muestra el infinito de nuestro Universo que esta imagen, a primera vista solo una colección de innumerables puntos, como si los sensores del observatorio hubieran funcionado de forma incorrecta y sus imágenes estuvieran llenas de "ruido". Nada más lejos de la realidad, ya que todos esos puntos, cada uno de ellos, cada uno de estos miles, quizás decenas de miles, que saturan el campo de visión son galaxias, desveladas por la radiación infrarroja que emanan los granos de polvo que se hallan entre las estrellas década una de ellas.

La toma se obtuvo a una longitud de onda de 250 μm como parte del programa H-ATLAS (Herschel Astrophysical Terahertz Large Area Survey) y abarca unos 180,1 grados cuadrados del firmamento en dirección al polo norte galáctico, más o menos hacia la constelación boreal de Coma Berenices (Cabellera de Berenice). Así se evitó la parte más densa de la propia Vía Láctea, y pudo adentrarse en las profundidades cósmicas casi sin ningún obstáculo.

El resultado de todo ello es lo más cercano al infinito. Cada punto es una galaxia, y cada una de ellas puede contender desde cientos de miles a billones de estrellas, de Soles, de lugares donde seguramente existen tantos o más mundos desconocidos. Es una inmensidad, en el espacio y en el tiempo, ya que muchas de ellas las vemos como eran incluso antes del nacimiento del Sol. Y es que si alguien nos preguntara como representaríamos el infinito, una imagen saturada de puntos quizás fuera la respuesta.
 
Herschel y su  receptor de imágenes espectrales y fotométricas SPIRE nos dieron esta oportunidad de tocar la inmensidad del Universo.

Cada punto es una galaxia

lunes, julio 16, 2018

Un baile entre iguales

El recientemente descubierto 2017 YE5 es un binario casi "perfecto".

Una parte destacable de los asteroides de cierto tamaño viajan en compañía, formando parejas que se muevan juntas alrededor del Sol mientras giran alrededor de un centro de gravedad común. Y la inmensa mayoría tiene un componente "dominante", uno bastante mayor que el otro. La igualdad no triunfa entre esta familia de cuerpos planetarios, y se conocen muy pocos ejemplos, que se pueden contar con los dedos de una mano, de binarios perfectos, en que ambos tengan un tamaño y masa parecida. Son por ello un preciado objetivo de los astrónomos, que siempre han deseado poder estudiar de cerca alguna de ellos, ya que consideran que podrían ofrecer información clave para entender como se forman este tipo de objetos. Y el 21 de junio el Universo decidió concederles ese deseo.

Ese día el recientemente descubierto asteroide 2017 YE5 pasó a solo 6 millones de kilómetros de la Tierra. Detectado por primera vez por el Observatorio Oukaïmeden el pasado Diciembre, no se sabía nada más de el, aparte de sus parámetros orbitales. Por ello, con su aproximación, la mayor en 170 años según los cálculos, diversos observatorios iniciaron campañas de observación, especialmente radiotelescopios, que permiten, enviando ondas de radio y estudiando su eco, levantar imágenes de cuerpos tan pequeños a una escala imposible para los telescopios ópticos. Y pronto los datos empezaron a señalar que algo raro ocurría con este asteroide. Primero se supuso que podría tener dos lóbulos muy diferenciados, como vimos en el cometa Churiumov-Guerasimenko. Después que se trataba de un binario, algo relativamente habitual. Y finalmente Arecibo confirmó que estábamos ante una pareja "perfecta", de igual tamaño. Los astrónomos habían recibido un regalo inesperado y muy bienvenido.

Las imágenes de radar revelaron dos objetos son más grandes de lo que su brillo óptico combinado originalmente había sugerido, lo que indica que las dos rocas no reflejan tanta luz solar como un asteroide rocoso típico. 2017 YE5 es probablemente tan oscuro como el carbón. Las de Goldstone, tomadas el 21 de junio, también muestraron una notable diferencia en la reflectividad de las ondas de radar en cada uno de los dos objetos, algo confirmado por Arecibo,sugieren que cada uno de los asteroides pueden tener diferentes densidades, composiciones o rugosidades.

Una oportunidad única que se supo arpvechar al máximo, y que nos ofrece la visión más perfecta de lo que significa girar alrededor de un centro de gravedad común, algo que ocurre con todos los objetos planetarios y lunas, incluso entre la Tierra y el Sol. Solo que aquí, al ser un baile entre iguales, eso es más evidente que nunca.

Las imágenes generados por Goldstone (arriba) insinuaban que podría ser binario, aunque también que podría tener dos lóbulos muy diferenciados. Arecibo mostró con claridad su naturaleza como un binario casi perfecto, formado por dos asteroides de igual tamaño.

La órbita de 2017 YE5.

El descubrimiento de YE5, en Diciembre de 2017, por parte del Cadi Ayyad University Morocco Oukaimeden Sky Survey.

Observatories Team Up to Reveal Rare Double Asteroid

domingo, julio 15, 2018

Post Vintage (279): En compañía de un tirano

La LRO nos muestra como la gravedad terrestre agrieta la superficie lunar.

Las mareas oceánicas son el ejemplo más visible y espectacular del efecto que nuestra compañera de viaje tiene sobre nuestro mundo, como su tirón gravitatorio tiene efectos visibles para nuestros ojos. A pesar de ser 4 veces más pequeña, tener solo 1/81 parte de su masa y encontrarse a una distancia media de 380.000 Kilómetros, su fuerza es suficiente para generar un fenómeno tan espectacular a una escala temporal humana. ¿Y a la inversa? Ciertamente el mantenerla ligada, haciendo que se mueva a su alrededor pese a su gran tamaño relativo, es un ejemplo bastante definitivo de hasta que punto es intenso el abrazo terrestre, pero dejando de lado este hecho, no parece que La Luna le afecte tanto la cercanía de la Tierra como ocurre en el caso opuesto.

Pero como es evidente, si que lo hace, y lógicamente con mayor intensidad al tener la Tierra un campo gravitatorio 6 veces más intenso. La falta de una gran masa de agua que permite reflejarlo de forma más evidente hace difícil apreciarlo, pero en realidad La Luna vive sometida a una gran tensión geológica, que posiblemente es la fuente de la mayor parte de los terremotos que los sensores dejados por los Apolo registraron. Pero existe un efecto mucho más visible, como nos muestran las imágenes acumuladas por la Lunar Reconnaissance Orbiter desde 2009. Y es que nuestro planeta sigue "dando forma" a La Luna, rompiendo su corteza en forma de innumerables escarpes de falla, zonas donde el terreno queda abruptamente dividido por una elevada pared vertical de roca, como si el terreno se hubiera fracturado y cada parte se hubiera elevado o hundido a niveles diferentes.

LRO ha detectado más de 3.200 de ellas. Estos acantilados son la característica tectónica lunar más comunes, y típicamente miden unas decenas de metros de altura y al menos unos 10 kilómetros de largo. Investigaciones anteriores habían sugerido que eran menos de 50 millones de años, y es probable que todavía se estén formando activamente hoy. Podrían haber sido únicamente el fruto del enfriamiento de La Luna,que al encogerse provoca este tipo de fracturas geológicas, pero entonces su orientación habría sido aleatoria, ya que las fuerzas de contracción serían iguales en fuerza en todas las direcciones. Pero no es eso que lo enseñan las imágenes de la sonda

"Fue una gran sorpresa al descubrir que los escarpes de falla no tienen orientaciones al azar", explica  Thomas Watters, científico planetario del Smithsonian Institution's National Air and Space Museum. "En cambio hay un patrón en las orientaciones de miles de fallas, y sugiere que algo más está influyendo en su formación, algo que también está actuando en una escala global. Ese algo es la atracción gravitacional de la Tierra". Las fuerzas de marea terrestre no actúan por igual en toda la superficie lunar. En lugar de ello, actúan más intensamente en las partes de La Luna que bien están más cerca o más alejadas de la Tierra. El resultado es que muchos escarpes están alineados de norte a sur en latitudes bajas y medias cerca del ecuador, y de Este a Oeste en las latitudes altas cerca de los polos.

Los modelos que incorporan al efecto de la contracción lunar, la más intensa, el efecto de las mareas terrestre, más tenues pero igualmente capaces de influir en la superficie selenita, han demostrado acercarse mucho más a lo que vemos en ella que aquellos que hasta ahora no lo habían tenido en cuenta.

"Con LRO, hemos sido capaces de estudiarla a nivel global con un detalle que todavía no es posible con cualquier otro cuerpo del Sistema Solar más allá de la Tierra, y el conjunto de sus datos nos permite desentrañar los procesos sutiles pero importantes que de otro modo permanecerían ocultos", explica John Keller, científico del proyecto LRO. Si estas fallas lunares siguen activas, sismos poco profundos pueden estar ocurriendo a lo largo de ellas, siendo más frecuentes cuando La Luna se encuentra en el punto más cercano de su órbita, y las mareas terrestres son, por tanto, más intensas. Una red de sismómetros podría algún día detectarlos, mostrando hasta que punto nuestro mundo, en apariencia tan inofensivo, es en realidad un auténtico tirano para su entorno, capaz de someter a las más duras pruebas a su comparativamente mucho más inofensiva compañera de viaje.


Un ejemplo de estas escarpes de falla, zonas de fractura de la corteza lunar. Posible fruto de la contracción lunar al enfriarse su interior, las mareas terrestres podrían darles su forma definitiva, facilitando su formación y marcado su orientación.
Mapa donde se reflejan la posición y orientación de estos acantilados tectónicos (en rojo), así como su orientación, que sigue un patrón bastante definido. De ser solo fruto de la contracción lunar deberían ser aleatorios, cosa que aquí vemos que no es así.

Los escarpe de falla son habituales en La Tierra, un mundo aún geológicamente activo a todos los niveles.

Earth's Gravitational Pull Cracks Open the Moon

sábado, julio 14, 2018

Un corazón en llamas

El nuevo MeerKAT nos ofrece una vista asombrosa del centro de nuestra galaxia.

El 13 de Julio un nuevo observatorio del Universo abrió los ojos de forma oficial después de una década de diseño y construcción. Fruto del esfuerzo del Department of Science and Technology y la National Research Foundation de Sudáfrica, situada en la región semiárida de Karoo y compuesto de hasta 64 radiotelescopios trabajando en conjunto, sera el observatorio de ondas de radio más potente del hemisferio sur una vez esté completamente operativo, al menos hasta 2024, cuando se complete el aún mayor Square Kilometre Array, del que MeeKAT se integrará como una de sus partes. Pero de momento, en solitario y aún a "medio gas", ya nos maravilla sus capacidades.

Y no podía haber un objetivo mejor para mostrar al mundo de lo que es capaz que el corazón de la Vía Láctea."Queríamos mostrar las capacidades científicas de este nuevo instrumento", explica Fernando Camilo, científico en jefe del Observatorio de Astronomía de Sudáfrica (SARAO). "El centro de la galaxia era un objetivo obvio: único, visualmente impactante y lleno de fenómenos inexplicables, pero también notoriamente difícil de obtener imágenes usando radiotelescopios".

El corazón galáctico, a unos 25.000 años luz de la Tierra, está envuelto por nubes de gas y polvo que lo hacen invisible a nuestros ojos con telescopios ordinarios. Sin embargo, el infrarrojo, los rayos X y, en particular, las longitudes de onda de radio penetran en el polvo que lo oscurece y abren una ventana en esta región extraña y desafiante, con su agujero negro de 4 millones de masas solares."A pesar de que estamos en los primeros días con MeerKAT, y aún queda mucho por optimizar, decidimos ir a por ello, y nos quedamos atónitos por los resultados".

"Esta imagen es notable", dice Farhad Yusef-Zadeh de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois, uno de los principales expertos mundiales en las misteriosas estructuras filamentosas y magnetizadas que se arremolinan alrededor del agujero negro central, pero que no se han visto en ningún otro lugar de la galaxia, destacando así su naturaleza única y enigmática, descubiertos hace varias décadas por el radiotelescopio Very Large Array (VLA), pero su origen sigue siendo un misterio."La imagen tiene tanta claridad, muestra tantas características nunca antes vistas, incluidas las fuentes compactas asociadas con algunos de los filamentos, que podría proporcionar la clave para descifrar el código y resolver este enigma.MeerKAT ahora ofrece una vista insuperable de esta región única de nuestra galaxia. Es un logro excepcional, felicitaciones a nuestros colegas sudafricanos. Han construido un instrumento que será la envidia de los astrónomos en todas partes y tendrá una gran demanda en los próximos años".

Viendo este primer ejemplo, abriendo los ojos asombrados ante el espectáculo que parece tener lugar en el corazón galáctico y que ahora vemos con una claridad antes solo soñada, no hay duda de que así será.

El corazón de la Vía Láctea. La imagen generada por MeerKAT abarca 1000 x 500 años luz, con el agujero negro escondido dentro de la zona más brillante del centro. Los colores muestran la intensidad de las señales de radio, desde rojo para las más débiles hasta el amarillo/blanco para las más intensas). Esta imagen muestra una gran cantidad de características nunca antes vistas, así como una vista más clara de restos de supernova previamente conocidos, regiones de formación de estrellas y filamentos.

MeerKAT, el más poderoso radiotelescopio del hemisferio Sur. Y es solo el principio de algo mucho mayor. 

MeerKAT radio telescope inaugurated in South Africa – reveals clearest view yet of centre of the Milky Way

jueves, julio 12, 2018

Pequeños tesoros

¿Cuales son los beneficios de traer muestras a la Tierra?

OSIRIS-REx y Hayabusa 2 nos traerán muestras de material de sus respectivos asteroides, Japón planifica hacer lo propio con la luna marciana Fobos, y los científicos de la NASA como China sueñan con llevar adelante misiones para traer a nuestro planeta material de Marte. Lograrlo en endiabladamente complicado a todo los niveles, y especialmente en el caso del planeta rojo, igualmente costoso. Pero nadie renuncia a ellas, bien al contrario. La pregunta inevitable es si realmente vale tanto la pena el esfuerzo. Y la respuesta de la comunidad científica es un si rotundo. Veamos los motivos.

1) Limitaciones robot: Curiosity es un laboratorio con ruedas, equipado con los equipos de análisis más completos jamás enviados a otro mundo. Pero incluso así sus capacidades son limitadas, y se quedan muy atrás de lo que podrían ofrecer los laboratorios más completos y equipados del mundo. Se han hecho maravillas en el terreno de la miniaturización, pero se sigue pagando un precio en términos de efectividad."Con los robots, la búsqueda no suele ser para obtener la mejor respuesta, sino solo lo suficientemente buena", explica Francis McCubbin, del Johnson Space Center."Si necesitamos una precisión realmente alta en cuanto a la edad de un material, por ejemplo, vamos a tener que traer las muestras de vuelta y analizarlos en nuestro laboratorio de geocronología de alta precisión".

2) Legado para el futuro: Cuando se envía una sonda/rover a la superficie de otro mundo, la idea es lograr los mejores resultados posibles con la mejor tecnología del momento. Todo empieza y acaba con ella. Pero si podemos lograr muestras y guardarlas en la Tierra, siempre estarán disponibles para ser analizadas cada vez que aparezcan nuevas tecnologías capaces de llevar más allá los resultados. Las rocas lunares de los Apolo, que periódicamente son la fuente de nueva información y hallazgos, son un buen ejemplo. Por ello tener una autentica reserva de material de otros planetas, guardadas escrupulosamente a la espera de que se las reclame de nuevo. es el suelo de cualquier astrónomo.

3) Trabajo en común: El disponer de muestras extraterrestres permite una amplia relación entre agencias, así como entre sus diversas comunidades científicas, que se intercambian estos preciados bienes. Así ocurre, por ejemplo, con los meteoritos y polvo cósmico recuperado en la Antártida,Y así ocurrirá con las sondas OSIRIS-Rex y Hayabusa 2, en que la NASA y la JAXA ofrecerán parte del "botín" a la otra para su guardado y futuros análisis.

4) La búsqueda de la vida:¿Son los compuestos de carbono que se han encontrado en Marte fruto de la vida? Son de origen geológico? Formaron parte del planeta desde sus inicios o llegaron posteriormente, en forma de meteoritos? Propios del Sistema Solar o de más allá? Nuevamente las limitaciones de los laboratorios miniturizados impiden respuestas definitivas, y aunque futuras misiones, como ExoMars y Mars 2020 podrían indicarnos con bastante fiabilidad cual podría ser la respuesta, lo cierto es que se necesitará analizar muestras directas para estar seguros por completo.

Una muestra del cometa 81P/Wild, traída a la Tierra por la sonda StarDust y guardada como un tesoro en el conocido como edificio 31 del Johnson Space Center, donde se guarda todo material de origen extraterrestre traído a nuestro planeta o llevado a al por misiones espaciales. Desde meteoritos de la Antártida a las rocas lunares de los Apolo o de la sonda Genesis. Tesoros científicos que no dejan de ser analizados siempre que aparecen nuevas técnicas y teorías sobre ellas.

Las instalaciones 31, que ya tiene reservado espacio para lo que puedan traer OSIRIS-Rex, así como las cedidas por Hayabusa 2. Instalaciones aisladas del exterior a todos los niveles para mantenerlas a salvo de todo tipo de contaminación. Quizás algún día tenga también espacio para las de Marte, sin lugar a dudas las más valiosas y las que necesitarán un cuidado superior.

Hayabusa, StarDust y Genesis son los últimos ejemplos de misiones de traída de muestras. Esta última tuvo un regreso accidentado, al fallar su paracaídas, pero a pesar de lo aparatoso del impacto finalmente se pudo recuperar algo de material. 

What's the benefit of sample return?

miércoles, julio 11, 2018

Un rival inesperado

Añadido un 4º candidato para acoger al futuro rover Mars2020.

Se escoge una gran cantidad de lugares interesante, y se van realizando sucesivos filtrados, descartado a los que no cumplan todas las condiciones de interés científico y seguridad de cara a las delicadas operaciones de aterrizaje. Ese es el proceso que se sigue en la planificación de una misión interplanetaria de este tipo, lenta y sistemática, reunión tras reunión hasta alcanzar lo más parecido a un consenso. Pero por profesionales que sean todos aquellos implicados, siempre hay lugar para lo inesperado, para una improvisación genial. Y eso es lo que le acaba de ocurrir ahora al proyecto Mars2020, el gran rover, hermano en muchos aspectos de Curiosity, que debería llegar al planeta rojo ese año.

Hasta ahora teníamos 3 finalistas, de las que saldría la ganadora definitiva. El delta del cráter Jezero, Northeast Syrtis y las colinas Columbia, donde descansa el ya fallecido rover Spirit, eran los lugares donde convergían todos los requisitos buscados. Sin embargo el equipo científico no dejó de trabajar en nuevas opciones, y de ese esfuerza acaba de anunciarse la inclusión de un 4º candidato, que entra directamente en la eliminatoria final sin haber estando en ninguna anterior. Su nombre: Midway (mitad de camino).

Y ese nombra define tanto su naturaleza como el porqué de este repentino interés por una zona hasta ahora olvidada. Porqué precisamente se encuentra a medio camino entre Jezero y Northeast Syrtis, y no muy lejos de ninguna de las dos, hasta el punto de que con un poco de paciencia Mars2020 podría alcanzar a una de ellas una vez terminada la exploración de Midway, que tiene unas condiciones morfológicos muy parecidas a esta segunda. Es decir, sería como "matar dos pájaros de un tiro", utilizando un refrán popular, primero explorando una región equivalente a Syrtis, para acto seguido poner rumbo a Jezero

Ciertamente tiene mucho sentido, permitiendo así alcanzar la exploración de dos zonas muy diferentes en lugar de tener que limitarse a uno solo. Veremos si finalmente esta nueva y repentino objetivo se convierte en el ganador inesperado de esta larga carrera. Argumentos a favor, como vemos, no le faltan.


A "medio camino", un lugar donde se podría alcanzar Jezero después de explorar una región muy parecida a Syrtis.

Los 3 candidatos hasta ahora, y que ahora tienen un nuevo rival.

Mars 2020 Rover Team Adds 4th Candidate to Landing-Site List

martes, julio 10, 2018

Una canción entre dos mundos

Escuchando las voces de Saturno y Encélado.

En sus últimas órbitas, las conocidas como Grand Finale, y que la llevaron a viajar en el espacio entre los anillos y la atmósfera del planeta, Cassini reunió y transmitió una cantidad ingente de información, de un valor incalculable por ser única. Y aún hoy se sigue estudiando, generando nuevas informaciones y abriendo nuevas ventanas a un planeta complejo hasta lo que podemos imaginar y más.

Una de las últimas nos lleva a la interacción que se produce entre Satuno y la pequeña Encélado, ondas de plasma tremendamente energéticas que viajan entre una y otra a través de las líneas del campo magnético de este primero. Una conexión directa entre ambos mundos que ahora podemos incluso escuchar, ya que los investigadores convirtieron la grabación de ondas de plasma en un archivo de audio, de la misma manera que una radio traduce las ondas electromagnéticas en música. En otras palabras, Cassini detectó ondas electromagnéticas en el rango de frecuencia de audio y ahora hemos podido amplificarlas y escucharlas.

"Encélado es como pequeño generador girando alrededor de Saturno, y sabemos que es una fuente continua de energía", explica Ali Sulaiman, científico planetario de la Universidad de Iowa, y miembro del equipo de Radio Plasma Wave Science (RPWS). Ahora hemos encontramos que Saturno responde lanzando señales en forma de ondas de plasma, a través del circuito de líneas de campo magnético que lo conectan a su pequeña luna a cientos de miles de kilómetros de distancia".

¿Existe algo parecido entre la Tierra y La Luna? No, ya que Encélado está inmerso en el campo magnético de Saturno y es geológicamente activo, y emite columnas de vapor de agua que se ionizan y llenan el entorno del planeta. Es una canción única, el sonido de dos mundos conectados por invisibles lazos de plasma, un puente entre señor de los anillos y quizás el mundo donde más opciones existen de que la vida se haya hecho camino. Es la melodía de un lugar increíble al que ojalá un día podamos regresar.

Escuchando la interacción entre ambos mundos. Los investigadores convirtieron la grabación de ondas de plasma, captadas por el instrumento RPWS (Radio Plasma Wave Science) varias semanas antres del final, en un audio de sonido. 

Listen: Sound of Electromagnetic Energy Moving Between Saturn, Enceladus