En directo desde la ISS

Ultimas imágenes de Curiosity

Zona de contacto geológico Missoula. Sol 1031
Marte en profundidad.Sol 1003

domingo, julio 05, 2015

Las crónicas de Plutón (4): El terrible silencio

New Horizons entra en modo seguro después de detectar algún tipo de anomalía interna.

El camino que lleva a la gloria está lleno de curvas, imprevistos y sueños rotos. Y el que lleva a Plutón, que hasta ahora había estado rodeado de una completa tranquilidad, como si fuera recto y sin obstáculos, de golpe quiso recordarnos este pasado 4 de Julio que las cosas no son tan sencillas como parecen. Podría haber sido mucho peor de ocurrir 1 o 2 días antes del encuentro, pero después de 9 años de viaje y solo a 9 días de su objetivo, a muchos casi se nos para el corazón.

Súbitamente la New Horizons perdió el contacto con La Tierra. Y no hay nada más terrible que una sonda que se queda en silencio. Eso ocurrió a las17:54 UTC. Después de posiblemente los minutos más largos de su vida para todos los implicados en esta misión, y por extensión para todos los aficionados a la exploración espacial, a las 19:15 UTC la sonda volvió a comunicarse con la Tierra, aunque habiendo entrado en lo que se conoce como Modo Seguro, en que se suspenden todas las actividades no esenciales al detectarse alguna anomalía. En este aspecto hizo exactamente aquello para lo que estaba programada en caso de suceder algo así: Pasar del ordenador principal al de reserva y reiniciar las comunicaciones con la Tierra para enviar telemetría sobre su estado.

Como ocurre con la mayoría de sondas, New Horizons tienen la mayor parte de sus sistemas vitales redundantes (es decir, cuenta con una principal y otro idéntico de reserva), y eso incluye su ordenado de abordo, conocido como IEM (Integrated Electronic Modules), y del que dispone de 2 de ellos, cada uno con plena capacidad para dirigirla hacia su objetivo.

Las buenas noticias es que la sonda se comunica con nosotros y todos sus sistemas parecen estar en buen estado. La ciencia perdida es limitada, solo unas pocas imágenes programadas para el 5 de Julio, mientras que el 6  estaba prevista una sola, todas ellas para la navegación, aunque ninguna de ellas crítica. Desastroso habría sido que ocurriera el 12 o 13 de Julio (durante el encuentro del día 14 el sistema de modo seguro estará desactivado), donde la toma de imágenes y datos será ya frenética. Además todas las correcciones de trayectoria necesarios ya se habían completado días antes.

Pero sacar a una sonda del modo seguro no es rápido, y más cuando existe un retraso de unas 9 horas en las comunicaciones (entre enviar y recibir respuesta), así que la vuelta a la normalidad podría tomar varios días, hoy incluido. Solo nos queda esperar, una larga espera para muchos de nosotros. No nos falles ahora, New Horizons, después de tanto tiempo esperando este momento...

Las comunicaciones con New Horizons (NHPC) siguen, la mejor señal después de terrible silencio.

Un esquema de los sistemas de New Horizons, que permite ver que la mayoría de ellos están duplicados. Una forma de asegurar la supervivencia de una sonda a largo plazo.

Mi posible reacción si New Horizons no se recupera... 

New Horizons Team Responds to Spacecraft Anomaly

Problemas para la New Horizons 

New Horizons enters safe mode 10 days before Pluto flyby

sábado, julio 04, 2015

La respiración de un antiguo viajero

Rosetta encuentra evidencias de chorros de partículas asociados a los profundos pozos observados en la superficie del cometa. 

Desde una distancia de unos pocos cientos de kilómetros, Rosetta puede observar un intrincado patrón de chorros de polvo emitidos por el núcleo, dispersándose en el espacio y formando la típica estructura (Coma y cola) que solemos asociar a estos viajeros. Buscar el origen último de estas emisiones de partículas, es uno de los múltiples objetivos de esta sonda, especialmente por parte de su cámara de alta resolución OSIRIS, y ahora, al menos en algunos casos, parece que pueden relacionarse de forma clara con unos puntos concretos del cometa: Los "pozos, grandes agujeros casi circulares, observados cuando la sonda sobrevoló la superficie a alturas de entre 10 y 30 Kilómetros. Se conocen 18 de ellos, y algunos son activos, como se revela ahora al estudiar las imágenes.

El diámetro de estos pozos oscila entre pocas decenas y pocos cientos de metros. Su fondo es suave, cubierto de polvo, a una profundidad de hasta 210 metros. De los más activos se ve cómo sale material a chorros. "Los vemos saliendo de las grietas de la paredes de los agujeros. Estas fracturas significan que los componentes volátiles atrapados bajo la superficie se calientan más fácilmente, y salen al espacio", explica Jean-Baptiste Vincent, del Max Planck Institute for Solar System Research, autor principal del estudio.

Los científicos que analizan las imágenes creen que los pozos se forman cuando el techo de una cavidad bajo la superficie se vuelve demasiado fino como para soportar su propio peso, y colapsa, dejando expuesto el agrietado interior del cometa, y permite que se sublime material que de otra manera permanecería oculto. Lo que a su vez hace que el interior se siga erosionando. "Aunque creemos que el colapso que da lugar a los pozos es repentino, la cavidad original en la porosa superficie del cometa podría llevar creciendo mucho más tiempo", afirma el co-autor Sebastien Besse.

Las características internas de las paredes de los pozos varían significativamente de unos a otros, e incluyen materiales fracturados, balcones, capas horizontales y estrías verticales, y/o estructuras globulares apodadas piel de gallina. "Creemos que podríamos usarlos para caracterizar las edades relativas de la superficie del cometa: Cuanto más agujeros haya en una región, más joven y menos procesada es la superficie", explica Jean-Baptiste. "Esto ha sido confirmado por observaciones recientes en el hemisferio sur, que está más procesado porque recibe más energía que el hemisferio norte, y no parece mostrar pozos similares". "Independientemente del proceso de formación, estas características nos muestran que hay grandes diferencias estructurales y/o de composición en los primeros cientos de metros bajo la superficie del cometa, y los agujeros exponen materiales relativamente poco procesados que de otra manera podrían no ser visibles", añade Sebastien.

La "edad" de estos pozos resulta evidente en ciertos detalles: Los activos muestran una pendiente muy pronunciada, mientras que aquellos en los que no se observa actividad son menos profundos y podrían indicar que la región fue más activa en el pasado. Esto indica que los activos son más jóvenes, los de edad intermedia muestran en sus fondos cantos desprendidos de los laterales, mientras que los más antiguos tienen bordes degradados y están llenos de polvo. "Seguimos analizando nuestras observaciones, para ver si esta teoría se mantiene y si esta serie temporal se relaciona con la evolución de la temperatura interna del cometa, por ejemplo. Pero creemos que la mayor parte de los agujeros activos existen desde hace ya varias órbitas alrededor del Sol; de lo contrario habríamos visto con Rosetta un cierto número de explosiones, a medida que colapsan sus techos".

Cierto es que en Abril de 2014 Rosetta presenció una erupción repentina, que se estima que generó entre 1000 kg y 100 000 kg de material. Esto podría haber sido provocada por el colapso de un pozo, pero según este estudio la cantidad liberada es claramente insuficiente: Por ejemplo, dada la densidad media medida del cometa (470 Kg por metro cúbico), la rápida evacuación de un pozo típico de 140 metros de anchura y 140 metros de profundidad liberaría alrededor de mil millones de kilogramos de material, una cantidad varias órdenes de magnitud superior a lo observado. Quizás fue un colapso parcial, una pequeña parte de uno ya existente. "Estamos muy interesados en ver cómo evolucionan estos pozos activos, y tal vez incluso seamos testigos de la formación de uno nuevo", dice Matt Taylor, jefe científico de Rosetta, de la ESA.

"Ser capaz de observar cambios, en especial vinculando la actividad a las características de la superficie, es una de las habilidades clave de Rosetta, y nos ayudará a entender cómo han evolucionado el interior del cometa y su superficie desde su formación. Y con la extensión de la misión hasta septiembre de 2016 podemos hacer el mejor de los trabajos posibles, para desvelar cómo funciona un cometa". Los próximos meses, en que viviremos en primera línea, el paso de 67P/Churyumov–Gerasimenko por su punto de máxima aproximación al Sol, veremos como su "respiración"  llega al punto culminante, antes de iniciar su lento declinar.

Un ejemplo de pozo activo en la región de Seth.

Diferentes etapas temporales de los pozos. En el 1 y 2 se detecta actividad, aunque en el segundo caso se hace patente el paso del tiempo con los restos acumulados. En el tercer caso ya no hay signo alguno, lo que posiblemente indica su antigüedad.

En Abril de 2014, cuando Rosetta aún estaba en plena fase de aproximación, detectó un repentino aumento de actividad, formándose de conocida como Coma, la atmósfera de polvo que rodea a un núcleo activo. Fue una explosión de actividad transitoria, y los científicos de la misión Rosetta no creen que fuera la formación de un nuevo pozo, ya que las cantidades de materia estimada fue mucho menor de lo que se podría esperar.

 En Rosetta hay pozos que generan chorros de polvo

viernes, julio 03, 2015

Las crónicas de Plutón (3): Un rojo mundo con 2 caras

Revelando sus 2 hemisferios y su extraordinaria diferencia.

Estamos ya a solo 10 días del encuentro con Plutón, la distancia se sigue reduciendo, y con ello su rostro se está definiendo cada vez con mayor rapidez, a un ritmo directamente proporcional al asombro y extrañeza que está generando entre el equipo científico de la New Horizons. Y es que el siguiente paso adelante, en que se han combinado las imágenes de LORRI, de gran resolución pero en blanco y negro, con los datos ofrecidos por Ralph, que permite vislumbrar sus colores, revela lo extraño de este pequeño mundo, y la sorprendente diferencia entre sus  hemisferios. Solo el común tono rojizo nos recuerda que estamos mirando al mismo mundo.

Los científicos todavía no han visto nada parecido a las manchas oscuras; su presencia ha despertado el interés del equipo científico de la New Horizons, debido a la consistencia notable en su espaciamiento y tamaño. "Es un rompecabezas, de verdad que no sabemos lo que son las manchas. No podemos esperar para saberlo!!", dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern. "Es también desconcertante la dramática diferencia de colores y apariencia de Plutón en comparación con su más oscura y gris luna Caronte".

De todo ello destaca por encima de todo los "oscuros dedos" que vemos cerca del ecuador (hay que recordar que estamos viendo a Plutón desde una perspectiva polar), 4 manchas circulares de tamaño parecido, con zonas intermedias más brillantes. Hasta ahora parecía formar una sola zona oscura, pero el rápido aumento en la resolución de las imágenes permite ahora revelar que su morfología es mucho más compleja. Por desgracia están situadas en el "hemisferio escondido", aquel que estará mirando al lado contrario desde la perspectiva de la New Horizons durante las horas críticas del encuentro, así que nos deberemos conformar con las tomadas un día y medio antes del encuentro y las que se podrán hacer posteriormente, utilizando la luz "lunar" de Caronte como fuente de iluminación. 

Aunque tendremos buenas imágenes, no serán ni mucho menos de tanta resolución como aquellas tomadas del hemisferio opuesto, el que New Horizons verá en todo su esplendor. Pero este último también promete ser una "tierra de maravillas" científicas, según Alan Stern. En realidad todo Plutón, así como Caronte, lo parecen. Más que nunca, ahora tenemos la sensación de estar a las puertas de un nuevo mundo.

La enorme diferencia entre de color entre Plutón y Caronte es evidente, y es uno de los misterios que tiene sorprendido a los científicos. Aunque las tonalidades no son exactamente las que veríamos con nuestros ojos, al incluir los infrarrojos, si que se aproximan lo suficiente para darnos una clara idea.

 Bienvenidos al nuevo planeta rojo.

El proceso detrás de estas nuevas imágenes en color, combinación entre las imágenes de LORRI y las de Ralph.

Plutón visto a lo largo de una rotación completa, que dura unos 6.5 días terrestres.

Plutón y Caronte el 1 de Julio, desde unos 15 Millones de Kilómetros.

Tritón visto por la Voyager 2, en 1989, durante su sobrevuelo de Neptuno. En algunas cosas se aspecto recuerda a lo que estamos viendo de Plutón, aunque aún es muy pronto para marcar una similitud clara.

New Horizons Color Images Reveal Two Distinct Faces of Pluto, Series of Spots that Fascinate 

jueves, julio 02, 2015

Las crónicas de Plutón (2): El camino está despejado

Finaliza la búsqueda de posibles amenazas en Plutón sin ningún resultado.

Luz verde para el encuentro tal y como estaba previsto. Después de siete semanas de detallados exámenes de las imágenes recibidas, buscando en ellas nubes de polvo, anillos o nuevas lunas aún desconocida, el equipo de New Horizons confirmó que la sonda permanecerá en su trayectoria original a través del sistema de Plutón, en vez de afrontar una gran corrección de rumbo para evitar cualquier peligro.

"Hemos dado un suspiro de alivio al saber que el camino parece estar despejado", explica Jim Green, director de ciencia planetaria de la NASA. "La recompensa en ciencia será más rica siguiendo la trayectoria de vuelo óptima, en lugar de tener que llevar a cabo observaciones desde una de las de reserva". Científicos de la misión han estado utilizando la cámara telescópica más poderosa de la nave espacial, LORRI, en busca de posibles peligros desde mediados de Mayo. La decisión mantener la nave en su curso original o adoptar una de las llamadas "SHBOT", diseñadas por si era necesario cambiar los planes iniciales, tiene este 4 de Julio su fecha límite, mas allá de la cual New Horizons estará ya demasiado cerca de Plutón para tener capacidad de maniobra suficiente, pero a efectos prácticos, ya que se necesita tiempo para analizar las imágenes, ademas de poder comunicarse con la sonda y enviarle las ordenes necesario, esta decisión cierra las puertas a este posibilidad.

"Al no encontrar nuevas lunas o anillos en realidad esta siendo una sorpresa científica para la mayoría de nosotros", explica el investigador principal Alan Stern del Southwest Research Institute (SwRI) en Boulder, Colorado."Pero como resultado, no se necesita un nuevo encendido de los impulsores para mantenerla alejada de los peligros potenciales. Presentamos estos datos a la NASA para su revisión y recibimos la aprobación para continuar en el amino y plan previsto.Tenemos "luz verde" para la mejor de nuestras trayectorias de encuentro planificadas".

El equipo de la New Horizons formaron un grupo de análisis de peligros en el 2011, después del descubrimiento de la cuarta luna (Kerberos), generara cierta preocupación por si la formación de cráteres en estas pequeñas lunas, o como origen de dichas lunas en si mismas por un gran impacto en Plutón, pudiera significar la presencia de un anillo de restos, ya que a las velocidades a la que se mueve la sonda incluso una partícula de tamaño de un grano de arroz podría ser fatal. Por ello, además de diseñar las SHBOT, se inició desde la propia sonda una amplia campaña de observación en búsqueda de amenazas. Las tomadas a finales de Junio (22,23 y 26) rebajaron las posibilidades de accidente, ya por debajo del 1%, aún más, suficiente para confirmar la ruta original.

Las puertas están abiertas, el camino despejado. Plutón y su sistema de pequeños mundos está ya al alcance de la mano.

Imágenes con 10 segundo de exposición tomadas por LORRI el 26 de Junio, las últimas analizadas. Caronte y las pequeñas lunas son claramente visibles, pero no hay indicios de nada más.

Las rutas alternativas o SHBOTs, diseñadas en caso de necesidad por si la original resultara demasiado peligrosa. Aunque más seguras no eran tan buenas desde el punto de vista científico, por lo que la decisión de seguir con la inicialmente prevista es la mejor de las noticias.

El camino está despejado. Plutón nos espera.

NASA’s New Horizons Spacecraft Stays the Course to Pluto

miércoles, julio 01, 2015

Las crónicas de Plutón

Nuevas imágenes, detección de Metano helado en la superficie, puesta a punto del Espectrógrafo Ultravioleta Alice y la última corrección de trayectoria antes del encuentro, últimas noticias desde la New Horizons.

Faltan ya menos de 14 días para que esta pequeña sonda sobrevuele el misterioso Plutón y su sistema de lunas. Afrontamos ya, después de 9 años de larga espera, el momento cumbre, y con ello los acontecimientos se están ya precipitando. Veamos las últimas noticias que nos llegan desde las profundidades, que nos llegan de forma lenta, dada las limitaciones en la capacidad de transmitir información de la sonda, tanto por su pequeño tamaño como por la gran distancia que ya la separa de La Tierra.

- Metano: La existencia de este elemento, congelado en la superficie, ya se conocía de observaciones anteriores desde La Tierra, pero el espectrómetro infrarrojo Ralph realizó su primera detección desde la New Horizons. "Pronto sabremos si hay diferencias en la presencia de hielo de metano de una parte de Plutón a otra", explica Will Grundy, del equipo de la New Horizons dedicado al estudio de la composición superficial de estos pequeños mundos. Gas inodoro e incoloro, y aunque en La Tierra (y quizás Marte) se le relaciona con la presencia de vida, el de Plutón es posiblemente primordial, heredado de la nebulosa solar de la que el sistema solar se formó hace 4.5 millones de años.

- Nuevas mágenes: LORRI sigue con su vista fijada en Plutón y Caronte, enviando nuevas fotografía. La animación que vemos en la parte superior esta conformada por tomas realizadas entre el 28 de mayo y 25 de junio de 2015. Durante ese tiempo la distancia disminuyó casi el triple, desde alrededor de 56 millones de kilómetros a 22. A medida que gira, este muestra una superficie con fuertes contrastes, dominado por un hemisferio norte brillante, con una banda discontinua de material más oscuro a lo largo del ecuador. Caronte tiene una región polar oscuro, y hay indicios de variaciones de brillo en las latitudes más bajas.

- Despertando a Alice: Sólo horas después de su sobrevuelo, el 14 de julio, New Horizons observará a Plutón mientras este eclipsa el lejano Sol. La luz que atraviese la tenue atmósfera del planeta será captada por el espectrógrafo ultravioleta Alice, que tendrá unos breves instantes para realizar estas observaciones, críticas para entenderla en profundidad. Por ello, el 16 de junio, realizó con éxito una prueba preparatoria observando a nuestra estrella (ahora situado a unos 5000.000.000 de kilómetros de distancia). El espectro solar obtenido se utilizará para interpretar sus observaciones de la atmósfera de Plutón

- Acelerando hacia su destino: Este pasado día 30 de Junio New Horizons realizó un pequeño encendido de los impulsores, que aumento la velocidad en 27 Centímetros por segundo, con el objetivo de ajustar aún más la hora y el lugar del punto de máxima aproximación a Plutón, situado a unos 12.500 kilómetros por encima de la superficie. Fue la más pequeña de cuantas realizadas desde su lanzamiento, y posiblemente la última que afrontará la sonda antes del 14 de Julio.

Si bien puede parecer un cambio insignificante para un vehículo que se mueve a más de 55.000 Kilómetros/Hora, sin esta ligera aceleración New Horizons habría llegado 20 segundos tarde y 184 kilómetros del punto previsto desde donde se estudiará las propiedades de la atmósfera de Plutón mediante el envío de señales de radio, que la atravesará y seguirán su camino hasta las antenas terrestres. Y para ello hay que ser extremadamente preciso. En realidad el tiempo y la precisión serán fundamentales para todas las observaciones de New Horizons, ya que los comandos necesarios se almacenan en los ordenadores de la sonda y programados para que ejecuten en los momentos exactos.

"Realmente estamos ya al final del camino, y cada día será mejor y más emocionante", afirmaba el directos de la misión New Horizons Glen Fountain. Las crónicas de Plutón prometen ser, a medida que se aproxime el momento cumbre, cada vez más intensas y cargadas de emociones. Disfrutemos del momento, de lo que significa explorar un mundo completamente nuevo y nunca visitado, de ser los nuevos pioneros que avanzan hacia horizontes desconocidos.

La aproximación a Plutón y Caronte, del 28 de Mayo al 25 de Junio.

El espectro solar observado por Alice. Se utilizará como base para interpretar el que se obtenga de la luz solar que cruce la atmósfera de Plutón y sea capado por este instrumento durante los instantes en que el pequeño planeta eclipse a nuestra estrella.

La posición de Ralph, que además de ofrecernos fotografías en color de Plutón, también lo hará en el espectro infrarrojo. La imagen aquí insertada, en falso color, delata la presencia de Metano congelado en la superficie.

El centro de operaciones de la misión New Horizons durante la más reciente corrección de trayectoria, posiblemente la última antes del encuentro del 14 de Julio.

¿Un enorme cráter en la superficie de Plutón? Un posible casquete polar en el centro de la imágen? Poco a poco al principio, pero ahora de forma cada vez más acelerada, vamos desvelando los detalles de este pequeño mundo. 

New Horizons Update: Methane Detected; New Images of Pluto and Charon; Sunrise/Sunset Observations 

New Horizons ‘Speeds Up’ on Final Approach to Pluto

martes, junio 30, 2015

La medianoche del segundo 60

Conociendo un poco mejor el motivo por el cual este 30 de Junio tendrá un segundo extra.

La rotación de La Tierra se está frenando lentamente, y por ello es necesario añadirlos cada cierto tiempo, para compensar esta desviación. Así se explican en muchos medios que este 30 de Junio tenga oficialmente un segundo más de duración. No es totalmente falso, ya que ciertamente es este proceso natural el motivo último de tal maniobra, pero puede llevar a la errónea conclusión de que el día se está alargando tal espacio de tiempo, y además de forma acelerada, ya que estos "segundos añadidos" se llevan insertando de forma frecuente, varias decenas desde que se instauró en 1972. En realidad la rotación terrestre se frena, por acción de las mareas lunares, a razón de unos 2 milésimas de segundo por siglo, apenas un instante imperceptible no solo para una persona a lo largo de toda su vida, sino incluso abarcando toda la historia de la civilización humana. A no ser, claro está, de que dispongamos de los instrumentos adecuados para realizar mediciones tan precisas.

¿Y entonces cual es el motivo por el que se insertan estos segundos extra, si en realidad el día no se alarga ni mucho menos en tal proporción? Estrictamente hablando un día dura 86,400 segundos, de acuerdo con el estándar de tiempo que la gente usa en su vida diaria - Tiempo Universal Coordinado, o UTC -, también conocido como "tiempo atómico", ya que establece la duración del segundo a partir de las extremadamente precisas y predecibles transiciones electromagnéticas en los átomos de cesio. Tan fiable que el reloj de cesio tiene una precisión de un segundo en 1.400.000 años.

Sin embargo, el día solar medio - la duración media de un día, basado en el tiempo que tarda la Tierra para girar y el Sol en regresar el mismo punto del firmamento, es de de 86,400.002 segundos (y es aquí donde entra en juego esas 2 milésimas de segundo de pérdida real), algo que puede parecer insignificante, en realidad lo es, pero si esta pequeña discrepancia se repite todos los días durante un año entero, acabaría sumando casi un segundo. De ahí que sea necesario estos ajustes o segundos extras, casi anualmente, para hacer que ambos "relojes" estén de nuevo en sintonía. Se calcula que el día solar no dura 86,400 segundos desde 1820.

Casi, pero no siempre, ya que las cosas no son tan sencillas. Dejando de lado el efecto permanente de las mareas lunares, la longitud del día se ve influido transitoriamente por muchos otros factores: La variaciones climáticas estacionales, la dinámica del núcleo interno del planeta (durante períodos de tiempo largos), las variaciones en la atmósfera y los océanos, las aguas subterráneas, así como el hielo existen en los polos (en períodos de tiempo de meses a décadas). Variaciones atmosféricas debido a El Niño pueden causar, por ejemplo, que la rotación de la Tierra se frene 1 milisegundo.

Eso implica que la necesidad o no de añadirlos no es tan predecible como nos gustaría. A partir de 1972, cuando se implementaron por primera vez, hasta 1999, se han añadido segundos a un promedio de cerca de uno por año. Desde entonces, se han vuelto menos frecuentes. El de este 30 de junio será el cuarto que se añade desde 2000. Los científicos no saben exactamente por qué se han necesitado un menor número últimamente. A veces, los acontecimientos geológicos repentinas, tales como terremotos y erupciones volcánicas, pueden afectar a la rotación de la Tierra en el corto plazo, pero el panorama es más complejo. Nuestro planeta es como una peonza sujeta a infinidad de factores que influyen en su giro. Las mareas lunares es el más importante, claro está, pero detrás de el hay muchos otros quizás más transitorios, pero que dejan también su huella en el baile terrestre.

Es necesario por tanto monitorizar la rotación terrestre, para lo cual se una la técnica conocida como Very Long Baseline Interferometry (VLBI), en que se usan fuentes de radio astronómicas, como los quasars, para, midiendo el momento en que su señal llega a cada una de las estaciones distribuidas por todo el planeta para hacer los cálculos necesarios.

Por lo general, el "segundo extra" se inserta el 30 de Junio o el 31 de Diciembre. Normalmente, el reloj se movería desde las 23:59:59 a las 00:00:00 al día siguiente, pero este 30 de junio, UTC se moverá de 23:59:59 a 23:59:60, y luego a las 00:00:00 del 1 de Julio, aunque en la práctica muchos sistemas simplemente son apagados durante este segundo antes de reiniciar su actividad, ya que se considera más seguro que el añadido directo del 23:59:60, que en el pasado han sido todo un desafíos para algunos sistemas informáticos, generando algunos llamamientos a abandonar esta práctica por completo. Una de las razones es que, como hemos visto, no se puede anticipar con mucha antelación. La discusión sigue abierta.


Nada de esto tiene efectos prácticos en nuestra vida diaria, y solo aquellos que lo sepan y se fijen se darán cuenta de que hoy existirá un extraño segundo 60 antes de saltar al día siguiente. Un fantasmal instante en el tiempo fruto, en última instancia, de una rotación terrestre que se frena muy gradualmente, pero que como hemos visto, en realidad una discrepancia fruto nuestra propia forma de medir el tiempo y el valor de las unidades que utilizamos. Quizás sería hora de adaptarse a los nuevos tiempos de un mundo imperceptiblemente más lento que hace 100 años.

Bienvenidos al día en que existió un segundo 60 en la medianoche.

Las mareas que La Luna provoca en los océanos terrestres provocan, al entrar en fricción con el fondo marino, el lento proceso de frenado de la rotación de la Tierra, mientras que la energía perdida por ella la gana la Luna, lo que la aleja de nosotros unos 3 Centímetros al año. Este efecto era mayor en el pasado, cuando estaban mucho más cerca, y será más lenta en el futuro, a medida que la distancia aumente.

Midiendo la Tierra con los Quasars.

NASA Explains Why June 30 Will Get Extra Second

lunes, junio 29, 2015

Post Vintage (145): Cuestión de inercia


Es una imagen ya convertida en todo un símbolo de la carrera espacial. Los habitantes de la ISS flotando libremente dentro de la ya enorme estación, una pequeña ciudad en órbita que resulta lo más parecido que tenemos, en el mundo real, a las naves espaciales de muchas películas de ciencia ficción. Ciertamente da la sensación de que estar en ella es como vivir en un oasis de silencio, tranquilidad, quietud, alejados de un mundo donde todo parece ir, en ocasiones, demasiado deprisa.

Sabemos, pero, que todo esto es una simple ilusión fruto de la ausencia de puntos de referencia, y que aquellos que viven en la ISS son, de hecho, los seres humanos que se desplazan a mayor velocidad, de toda la Humanidad y de toda la Historia, a más de 27.700 Kilómetros/Hora, lo que les permite completar unas 9 veces la vuelta a La Tierra al día, con la consiguiente sucesión de salidas y puestas del Sol. Realmente no lo parece viendo los vídeos que continuamente nos llegan desde ella, ¿verdad?

Esta velocidad extrema no es percibida por los que están dentro de la estación por la misma razón que no la notamos nosotros cuando viajamos en avión. Todo, incluido su contenido (aire, aparatos, personas, ect..) se mueve al mismo ritmo, y por tanto la velocidad relativa entre ellos es 0, lo que produce la sensación de ausencia de movimiento. Y es que hay que recordar siempre que no notamos la velocidad, sino su variación (acelerando o frenando), y que cuando es estable cualquier percepción de ella desaparece.

Un ejemplo de todo ello es el vídeo superior, protagonizado por Mike Fossum, Satoshi Furukawa y Sergei Volkov, grabado durante uno de los episodios de encendido de los impulsores de la ISS, que se realizan cada cierto tiempo para hacer que la estación, que poco a poco pierde altura debido a la débil pero no inexistente fricción atmosférica, vuelva a ganar altura, una operación imprescindible para mantenerla en órbita.

La aceleración tiene, como vemos, efecto sobre los tres astronautas, que notan la ligera inercia resultante. Lo suficientemente pequeña para no representar un riesgo para su integridad, pero lo suficientemente intensa para dejarse nota y ofrecernos esta pequeña y divertida clase de física aplicada. Además de recordarnos que, lejos de esa aparente tranquilidad que parece vivirse en la ISS, no deja de ser un bólido que se mueve sobre nosotros a velocidades vertiginosas.

Viajando a velocidades que rondan los 27.700 Kilómetros por Hora, la ISS completa 9 vueltas a la Tierra al día, pero incluso así, la distancia hace que realmente no tengamos esa sensación.

Video: What’s It Like Inside the Space Station During a Re-boost?

domingo, junio 28, 2015

El duro camino al espacio

Space X afronta su primer gran fracaso, con la pérdida de un Falcon 9 y la Dragon que transportaba.

Viajar al espacio no es una tarea sencilla, aunque la extrema profesionalidad de todos los implicados en un lanzamiento hace que la gran mayoría lo logren con una facilidad engañosa. Pero al final toda agencia estatal o compañía privada, no importa lo positivos que sean los antecedentes, debe afrontar tarde o temprano un desastre, la perdida de vehículos, y en el peor de los casos tripulantes, algo tan inevitable cuando se trata de operaciones donde tantas cosas pueden ir mal, y cualquiera de ellas potencialmente fatales. Y ahora le llegó la hora a Space X.

18 vuelos con éxito había protagonizado hasta ahora el Falcon 9, de los que 6 fueron misiones de reabastecimiento a la ISS. Sin embargo el que debía ser el 7º vuelo a la estación espacial quedó truncado 139 segundos después del lanzamiento, cuando el cohete se desintegró, parece ser que por una sobrepresión en el depósito de Oxígeno líquido de la segunda etapa. Aunque la Dragón pudo haber sobrevivido, según se intuye en algunas imágenes, debió terminar estrellándose en el Atlántico. El estudio de los datos continúa para intentar aclarar las causas y tomar las medidas correctoras para el futuro, donde se incluyen vuelos tripulados.

Para la ISS, que cuenta con suministros que le permitirían sostener a su tripulación hasta Octubre en caso necesario, y que tiene prevista la llegada de una nueva Progress la próxima semana, así como del carguero japonés HTV en Agosto, este accidente no representa una amenaza para su actividad, aunque se han perdido equipos, experimentos científicos, nuevas cámaras de alta definición para el estudio de meteoros y una serie de CubeSats que deberán ser repuestos en siguientes vuelos. Dolorosa es la perdida de IDA-1 (International Docking Adaptor) uno de los primeros pasos de la NASA hacia el desarrollo de un sistema de acoplamiento universal. En Diciembre un segundo IDA volará hacia la ISS.

Más serio es el problema para Space X, que además ve como el que debería haber sido el tercer intento de aterrizaje suave del Falcon 9 fracasa de la peor manera imaginable. Un golpe a un prestigio ganado a base de éxitos de la que tendrá que trabajar duro para recuperar en todo su esplendor.

La pérdida de Dragón completa una auténtica "triología" del desastre, en que junto a esta nave, se perdieron, en un lapso de tiempo relativamente reciente la Cygnus de Orbital Sciences y la Progress-59, todas ellas vehículos no tripulados que tenían como misión en transporte de suministros a la ISS. Esperemos que después de la tormenta regrese la calma, y que nuevamente se restablezca la tranquilidad y los éxitos en el tráfico entre la Tierra y la Estación Espacial.

El lanzamiento al completo. La explosión ocurre en el minuto 23:40 del vídeo.
Un mal día para Elon Musk.

Una Progress y una HTV, rusa y japonesa respectivamente, deberán hacer regresar las aguas a su cauce después de tanto desastre.

SpaceX’s Falcon 9 fails during launch following second stage issue

sábado, junio 27, 2015

Preguntas sobre Philae


Desde el emocionante anuncio de que este pequeño módulo de aterrizaje, que Rosetta "lanzó" hacia la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, había despertado después de 7 meses de silencio, y que se había realizado un primer contacto el 13 de Junio, pocas noticias más hemos tenido sobre el y su estado. Esperando quizás que pronto dispusiéramos nuevos datos científicos y las primeras fotografías tomadas después de su reactivación, este casi silencio puede transmitir pesimismo y la sensación de que algo no va bien. La simple realidad que las cosas no son tan sencillas, que hay mucho que hacer para logar ponerse de nuevo en marcha y que desde ese día los equipos de la ESA no están dejando de trabajar intensamente para lograrlo.

Desde el Blog oficial de la misión Rosetta nos llega ahora un pequeño resumen, en forma de preguntas y respuestas, sobre la situación actual, los obstáculos que se están encontrando (comunicaciones inestables y un aumento de la actividad cometaria que dificulta a la sonda poder aproximarse mucho más) y los pasos que se están siguiendo para intentar superarlos y confirmar definitivamente el regreso de Philae como una módulo activo capaz de retomar su actividad científica.

-¿Cuando se han hecho los contactos?

Los días 13, 14, 19, 20, 21, 23, y 24 de Junio, pero fueron intermitente durante esos periodos de contacto. Por ejemplo, el contacto el 19 de junio era estable, pero se dividió en dos períodos cortos dos minutos cada uno. Por el contrario, el contacto el 24 de Junio comenzó a las 17:20 UT (a bordo de Rosetta) y corrió durante 20 minutos, pero la calidad de la relación era muy irregular y se recibieron sólo alrededor de 80 paquetes de telemetría. Antes de esto, el Martes 23 tuvimos 20 segundos de contacto, pero no se estableció ningún vínculo estable y por lo tanto no se recibieron datos de telemetría. 

-¿Con qué frecuencia Rosetta y Philae tratan de hacer contacto?

El cometa gira con un período de 12,4 horas y por lo tanto la ubicación de Philae no siempre es visible para Rosetta. En términos generales, hay dos oportunidades cada día terrestre, pero su duración depende de la orientación de la antena de transmisión del módulo y la ubicación de la sonda a lo largo de su trayectoria. Del mismo modo Philae no siempre dispone de luz solar, y por lo tanto no siempre generar suficiente energía a través de sus paneles solares para recibir y transmitir señales. Por el momento, las ventanas de contacto previstos varían entre unas pocas decenas de minutos y un máximo de tres horas.

-¿Por qué nos preocupamos por una conexión estable?

Los datos se guardan en dos memorias masivas a bordo de Philae, y con el fin de descargarlos de la manera más eficiente posible, es deseable una "llamada" con una duración estable de unos 50 minutos. Se pueden necesitar unos 20 minutos para que los datos de ambas sean enviados a Rosetta, y se necesita más tiempo para confirmar que un vínculo estable ha sido adquirido en el primer lugar, y también por la posibilidad de subir nuevos comandos. 

-¿Puede el módulo de aterrizaje funcionar con estos cortos enlaces de comunicaciones?

Sí, pero esta situación no es ideal, ya que tiene un impacto en el tiempo total disponible para realizar operaciones científicas. Eso es porque cada vez que se inicia una nueva secuencia, se necesitará más tiempo para obtener los datos científicos acumulados y liberar almacenamiento a bordo antes de nuevos comandos podrían ser subidos y posteriormente ejecutados.

-¿Que podría estar afectando el enlace desde el punto de vista de Philae?

-La disponibilidad de energía en cada momento, necesaria para tener sus receptores y el transmisor encendido, y que debe coincidir con el momento en que Rosetta la sobrevuele.

-Su ubicación y orientación, que determina cómo se proyectan al espacio sus señales de radio, así como la accidentada topografía accidentada que la rodea y que podría estar distorsionándola.

-El estado de salud del módulo: Errores en las distintas unidades a bordo también podrían afectar las posibilidades de lograr un vínculo estable.

-¿Que podría estar afectando el enlace desde el punto de vista de Rosetta?

-Distancia al cometa: Lógicamente, cuando más lejos se encuentren uno del otro la señal disminuye, pero con el cometa aproximándose a su punto de máxima actividad resulta complicado acercarse más sin poner la sonda en peligro.

- Orientación: La antena dedicada al contacto con Philae no es orientable y no suele apuntar directamente hacia el cometa, lo que reduce la fuerza de la señal recibida. Además algunas observaciones científicas que está realizando Rosetta requiere que centre su atención fuera del núcleo propiamente dicho, pero se están tomando medidas para evitar esa situación durante posibles contactos. 

-¿Podemos cambiar alguno de estos factores?

Hasta que se logre un vínculo estable entre la sonda y el módulo de aterrizaje, y se le puedan enviar nuevos comandos, es evidente que no es posible "ajustar" los parámetros de este último. Por lo tanto, los esfuerzos actuales se centran en la mejora de los factores relacionados con Rosetta Sin embargo, esto no es sencillo, ya que el equipo de operaciones de la nave espacial debe mantener la seguridad de la nave como su más alta prioridad, especialmente en un momento en que el cometa se está volviendo más y más activo. 

-¿Qué tan cerca puede Rosetta llegar del cometa sin peligro?

Para navegar utiliza sus rastreadores de estrellas, que le permite determinar su orientación en el espacio, y así mantener sus instrumentos y la antena de alta ganancia apuntado en la dirección correcta. Sin embargo, en el ambiente polvoriento que ahora la rodea, partículas de polvo individuales pueden imitar estrellas, por lo que es difícil para los rastreadores operar con eficacia. Si no son capaces de determinar la orientación de la nave, esta entra en modo seguro. En el peor de los casos, si se pierde el contacto con La Tierra, Rosetta entraría en un modo autónomo del que podría necesitarse de días o semanas para hacerla salir.

El entorno del cometa 67P está demostrando ser más polvoriento de lo que estimaba cuando Rosetta fue construida, y por lo tanto, desde Marzo, ha estado volando a unos 200 km de distancia para evitar problemas. Igualmente se sigue ahora una "trayectoria del terminador", con la cual la sonda se desplaza sobre la frontera entre el día y la noche, con la cual se mejoran las condiciones de visibilidad.

Gracias a ello, e intentando mejorar las comunicaciones con Philae, se está intentando llevar al límite las posibilidades de la sonda, realizando aproximaciones de hasta 165 Kilómetros, aunque nuevamente el polvo se convierte entonces en un problema serio para sus sistemas de orientación. El 30 de Junio se descenderá un poco más, hasta los 160 Km y se evaluará como responden los rastreadores de estrellas. 

-¿Cuánto tiempo va a tomar resolver la situación?

Este es un proceso en tiempo real muy dinámico, y por lo tanto es difícil predecir cuándo podríamos tener finalmente un enlace estable entre Rosetta y Philae. Los equipos están trabajando en un programa de planificación de trayectoria de corto plazo, que se actualiza todos los días lunes y jueves. Los cambios en la trayectoria de Rosetta se hacen en función de la información más reciente que se dispone del módulo de aterrizaje y el rendimiento de los rastreadores de estrellas. Además, los representantes del equipo Rosetta, del Lander Control Centre, en Colonia, y el del Lander Science Operations and Navigation Centre, en Toulouse discuten a diario el estado más reciente de cualquier evento de comunicación módulo de aterrizaje.

Paciencia. Hemos esperado 7 meses para verla regresar, podemos esperar un poco más.

Rosetta and Philae: Searching for a good signal

viernes, junio 26, 2015

El resplandor de un nuevo mundo

Las más recientes imágenes de New Horizons muestran una gran mancha resplandeciente en Plutón.

Ceres se está haciendo famoso por sus sorprendentes y aún no del todo explicados puntos brillantes, especialmente el más luminoso de todos ellos, en realidad una pequeña constelación reunidos en el interior de lo que parece un cráter y que se sigue resistiendo, incluso con la sonda Dawn orbitando este pequeño mundo a solo ya 4.400 Kilómetros de altura. Pequeños misterios que hacen de la exploración interplanetaria algo aún más emocionante.

Y Plutón, el "mundo misterioso" por excelencia (al menos hasta el 14 de Julio) parece que no quiere ser menos que su pequeño camarada de la familia de los planetas enanos. Así lo muestran las más recientes imágenes llegadas desde la New Horizons, a solo ya 22,9 millones de kilómetros de distancia y 18 días de viaje. Si fotografías anteriores, ya se intuía que la superficie debía tener una enorme variedad de terrenos, lo que estaba detrás del aparente caos de zonas brillantes y oscuras, ahora algo nuevo aparece ante los ojos de la sonda: Una extensa zona brillante, posiblemente el reflejo de la luz solar en una superficie muy reflectante, más que cualquier otra de este mundo.

Aunque las imágenes están aumentadas por un factor de 10 y se les aplica técnicas para resaltar aún más los detalles, lo que se puede traducir en la aparición de "fantasmas", objetos no reales, no parece ser este el caso, y la posibilidad de que sea solo un píxel en blanco, quizás fruto del impacto de una partícula contra el detector de la cámara, también se puede descartar, ya que aparece en 2 imágenes distintas tomadas con 30 segundos de diferencia. La forma es más discutible, ya que abarca poco más que un píxel ante los ojos de LORRI (ahora mismo la totalidad de Plutón abarca unos 24), por lo que puede variar notablemente según donde apunte exactamente la cámara, pero el brillo es real, quizás el doble del terreno que lo rodea.

Dado su posición, cerca del Polo Norte, podríamos estar viendo su casquete polar, en este caso de Nitrógeno congelado. Es la explicación más probable, aunque también existen otras alternativas, como un gran impacto reciente, algún fenómeno atmosférico o una acumulación de material de una tonalidad diferente al resto. Deberemos esperar unos días para que el aumento de resolución para tener una respuesta a este nuevo enigma, uno más de los que rodean a este pequeño reino de los misterios. Nos esperan días emocionantes en este pequeño reino de los misterios.

Una de las imágenes recién llegadas desde la New Horizons, con el oscuro Caronte, el más luminoso Plutón y la extensa zona brillante destacando sobre su rostro. Posiblemente hielo polar, Nitrógeno congelado, pero no se descartan otras posibilidades.

Todos listos y preparados. Ya falta muy poco para el momento soñado por todos aquellos que crecimos con Plutón como el 9º y último planeta.

Ultimas declaraciones de Ceres: "Plutón, mira que eres envidioso!!!" 

What Is Glittering at Pluto’s North Pole?