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Sol 2152

sábado, octubre 20, 2018

Un tren para Mercurio

Despeja con éxito la misión BepiColombo.

Una de mas misiones interplanetarias más complejas de la historia de la exploración interplanetaria es ya una realidad, completando así años de trabajo y estudio tanto en la Agencia Espacial Europea como en Japón, los dos compañeros en este fascinante viaje. A las 01:45:28 GMT del 20 de octubre despegaba a bordo de un Ariane 5 desde el Puerto Espacial Europeo de Kurú, a lo que siguió unos delicados minutos en que la sonda, en realidad tres vehículos trabajando unidos por una meta común, el planeta más cercano al Sol.

"El lanzamiento de BepiColombo constituye un hito fundamental para la ESA y la JAXA, e inaugura una nueva era de grandes éxitos", afirma Jan Wörner, director general de la ESA. "Además de hacer un viaje complejo, la misión aportará una enorme cantidad de material científico. Gracias a la colaboración internacional y a décadas de esfuerzo y conocimiento aplicados al diseño y a la construcción de esta increíble máquina, ya estamos en camino para investigar los misterios de Mercurio"."Enhorabuena por el lanzamiento exitoso del Ariane 5 que transporta BepiColombo, la misión de exploración de Mercurio de la ESA y la JAXA", añadió Hiroshi Yamakawa, presidente de la JAXA."Quiero dar las gracias por el excelente logro que han supuesto las operaciones de lanzamiento. Tenemos gran confianza en que la observación detallada de la superficie y el interior de Mercurio nos ayudará a entender mejor el entorno del planeta y, en consecuencia, el origen del Sistema Solar, incluida la Tierra".

Un largo viaje, 7 años y múltiples sobrevuelos (1 con la Tierra, 2 con Venus y 6 con el propio Mercurio), necesario no por la distancia del planeta, sino porque viajando "cuesta abajo", hacia el pozo gravitatorio solar, se hace necesario frenar lo suficiente como para conseguir la captura orbital. La Mariner 10 llegó en unos meses, pero ella nunca entró en órbita, se limitó a sobrevolar el planeta. La alternativa hubiera sido algún tipo de sistema de propulsión capaz de lograr un frenado tan extremo, pero era una opción inviable tanto técnica como por motivos presupuestario. Cuando a finales de 2025 se complete la entrada en órbita, la BepiColombo dejará de existir como tal, dejando libres a las dos sondas que transporta, la MPO (o Bepi) de la ESA, y la MMO, (o Mio) de Japón.

Entremos a conocer un poco más esta misión interplanetaria, ahora que ya es una realidad, mediante unas pocas preguntas y respuestas:

- Viaje: 7,2 años y 9.000 millones de kilómetros, con sobrevuelos múltiples de la Tierra,  Venus y Mercurio, para de esta manera frenar lo suficiente como para que este último lo capture. A partir de 2026 comenzará la fase científica de la misión, en principio de un año terrestre, pero existe la posibilidad de extenderla otro más.

 - Objetivos: Estudiar en profundidad Mercurio, desde las dinámicas de su magnetosfera y ver cómo interactúa con el viento solar hasta las características de su exosfera y las capas interiores. También elaborar mapas de la composición química de la superficie, así como cartografiar sus formaciones geológicas, cráteres de impacto, tectónica, posible vulcanismo y los inesperados depósitos de hielo del interior de los cráteres polares. Estos datos permitirán a los científicos saber más sobre el origen y evolución de un planeta próximo a su estrella, lo que podrá extrapolarse a otras estrellas. 

- Componentes: En realidad estamos ante dos sondas que comparten en mismo "tren", la europea MPO o "Bepi", con 11 instrumentos y que orbitará a entre 480 y 1500 km de la superficie, y japonesa MMO o "Mio" de la JAXA, con cinco instrumentos que operarán a entre 590 y 11.640 km de altura, y que viajará hasta entonces en la parte delante del tren protegido por un escudo solar (MOSIF).

El tercer componente es Módulo de Transferencia (MTM), construido también por la ESA, y cuya misión es precisamente llevar a sus pasajeras hasta destino, encargándose de suministrarles energía durante el trayecto. También dispone de tres cámaras con la que realizará "selfies" de si misma y sus compañeras, tanto para asegurar que todo esta transcurriendo como está previsto como parte de las relaciones públicas.

- Comunicaciones: Durante la travesía y los diferentes encuentros planetario, se coordinarán desde ESOC (Alemania) con la red de estaciones terrestres de la ESA, de la que forman tanto las antenas de Cebreros (Ávila) y la de Malargüe en Argentina. Una vez se produzca la separación, el Centro de Operaciones Espaciales Sagamihara de JAXA, a través de la antena de 64 m de Usuda (Japón) tomará pleno control de Mio, mientras la red europea se encargará de Bepi.

- Fabricación: Con un presupuesto de unos 2.400 millones de euros (1.300 de la ESA, 130 de JAXA, más diversas aportaciones nacionales), se trata de un proyecto titánico para la ESA, y en el que participaron un consorcio de más de 80 empresas de 15 países, incluida España, que está ampliamente representada por empresas y universidades.

- Nombre: Es un homenaje al científico Giuseppe (Bepi) Colombo (1920-1984), conocido por haber explicado las peculiares características de rotación de Mercurio, que da tres vueltas sobre su propio eje por cada dos órbitas al Sol. También fue clava para la NASA, ya que sus propuestas dieron lugar a la trayectoria interplanetaria que permitirían a la Mariner 10 sobrevolar repetidamente Mercurio, empleando por primera vez maniobras de asistencia gravitatoria en Venus, un camino que también seguirá BepiColombo.

- Orgánicos: Uno de los legados de la sonda MESSENGER fue el descubrimiento de depósitos de hielo en los polos de Mercurio, y con la presencia de zonas oscuras en ellos que algunos astrónomos identifican como posibles reservas de material orgánico volátil, ricos en carbono. Existen grandes expectativas de que Bepi puedaa observarlos directamente.

Se inicia así una de las misiones más ambiciosas a las que se haya enfrentado jamás la ESA, que busca llegar donde nunca había llegado antes, y que con la compañía de Japón, que comparte las mismas ambiciones, intentarán plantar la bandera del conocimiento en el planeta más pequeño y cercano al Sol del Sistema Solar.

El inicio de la aventura.

La primera imágen enviada por una de las cámaras de la que va equipada el módulo de transferencia, y que permite ver a uno de los dos paneles solares de BepiColombo ya desplegado.

El largo viaje de BepiColombo. Aunque la misión propiamente dicha no empezará hasta finales de 2025, ya en Octubre de 2021 sobrevolará por primera vez Mercurio, del que tomará no pocos datos científicos. En Abril de 2020 visitará nuestro planeta.

Momentos claves del viaje.

 Objetivos cientificos de esta misión conjunta europea-japonesa.

Los componentes por separado: Mio (MMO), el escudo protector de esta primera, Bepi (MPO) y el módulo de transferencia (MTM).

La participación española. 

BepiColombo, una misión europea para desvelar los secretos de Mercurio

BepiColombo ya esta en camino para investigar los misterio de Mercurio

jueves, octubre 18, 2018

A través de sus ojos

Reconstruyendo el viaje de MASCOT a partir de sus imágenes.

El 3 de Octubre algo cayó literalmente del cielo del Ryugu. Minutos antes se había desprendido de la sonda Hayabusa 2, iniciando un descenso en caída libre hacia el asteroide. Después del primer impacto, rebotó suavemente, tocó el suelo unas ocho veces y luego se encontró en una posición de reposo desfavorable para las mediciones, que hizo necesario ejecutar una maniobra de corrección especialmente preparada por si esto ocurría. Posteriormente MASCOT saltó a su segunda ubicación, que aún debe ser determinada. Allí se completaron mediciones detalladas durante un día y una noche de Ryugu. Finalmente, se puso en movimiento una última vez para un salto más grande. En su última ubicación, lugar de descanso para la posteridad, realizó algunas mediciones más antes de que comenzara la tercera noche en el asteroide, y se perdiera definitiva el contacto con la sonda japonesa.

Fueron solo 16 horas, pero era todo lo que se esperaba de el, incluso algo más, dependiendo como lo hacia de una batería interna. En cierta forma no era tanto una sonda propia como una extensión de la propia Hayabusa 2, que lanzó un pack de instrumentos para que estudiaran este pequeño mundo y le enviaran toda la información posible. Y fue un éxito rotundo, acumulando una cantidad de datos enorme y en extremos valiosos, y que sigue siendo estudiados hoy día.

Entre todo lo reunido también tuvimos imágenes, y aunque no era la parte más importante de esta misión, si que nos envió decenas de ellas, tanto en superficie como durante la caída hacia el asteroide. Unas imágenes, estas últimas, que en combinación con el seguimiento que hizo la propia Hayabusa 2, han permitido recrear como fue este viaje fugaz y maravilloso, y entender en su contexto lo que pudo ver MASCOT durante su viaje hacia la eternidad. Y aunque todo lo que podemos ver a través de sus ojos ya era conocido de antemano, la diferente perspectiva, mucho más cercano, dota al paisaje de una magia que las observaciones desde mayor distancia, aunque objetivamente más detalladas, carecen. Es la diferencia entre observar otro mundo y aterrizaje en el.

A la izquierda, las imágenes de Hayabusa 2, con la sombra de la propia sombra proyectada en el asteroide y el campo de visión de MASCOT marcado con líneas blancas poco después de la separación. A la derecha lo que estaba viendo este último.

MASCOT, en caída libre, miraba hacia el este cuando realizó esta toma. Puede apreciarse la gran roca alargada que veía también Hayabusa, lo que permite identificar lo que estábamos viendo.

La 4ª captura de imágenes ofreció una extraordinaria visión del horizonte de Ryugu. Aunque no de forma tan clara, pueden observarse las misma rocas en ambas prespectivas.

Después del primer contacto con la superficie, que permite apreciar el complicado y rocoso ambiente que dominaba la zonas de aterrizaje

Numerous boulders, many rocks, no dust: MASCOT's zigzag course across the asteroid Ryugu

miércoles, octubre 17, 2018

Mundos compañeros

Primeras evidencias de la existencia de exolunas.

Es una de esas ideas que, como la existencia de vida en el Universo fuera de la Tierra, se suele dar por más que probable aunque no dispusieramos de evidencias directa alguna de ello. Es simplemente que nuestro sentido común nos dice que nosotros no podemos ser especiales en esto, que no es posible que de toda la inmensidad aparentemente infinita solo alrededor de una estrella amarilla de tamaño medio podemos encontrarlas. Y aún más cuando estamos descubriendo miles y miles de nuevos planetas a un ritmo creciente. Y si existen planetas, tiene que haber lunas. Una idea lleva a la otra, pero en ciencia hacen falta evidencias, algo de lo que se carecía hasta ahora.

Y es de la mano de los telescopios espaciales Hubble y Kepler del que nos llega la primera señal de lo que podríamos llamar exolunas. Esta parece residir en el sistema de la estrella Kepler-1625, a unos 8.000 años-luz de la Tierra, y acompañar a un planeta gigante, poiblemente gaseoso. Evidentemente nada es sencillo cuando se trata de detectar minúsculas variaciones de luminosidad de un exoplaneta, y aún más complicado del de una posible luna, que puede quedar oculta por la mayor presencia del primero, pero en este caso las evidencias, aunque no definitivas, parecen sólidas.

De forma resumida, los astrónomos siguieron el tránsito de Kepler-1625b por delante de su Sol, que duró unas 19 horas. Y 3.5 horas después se produjo un segundo descenso del brillo, mucho menor que el del planeta, y que indicaba que "algo" había cruzado también por delante el disco estelar. Por desgracia las observaciones del Hubble, realizadas en 2017, terminaron antes de finalizar este segundo tránsito, por lo que no puede darse por seguro, aunque si ofreció una pista interesante: El tránsito planetario se produjo una hora antes de lo previsto, lo que encaja con un planeta y una luna orbitando alrededor de un centro de gravedad común, tal como ocurre como la Tierra y La Luna.

"Una luna compañera es la explicación más simple y natural para el segundo descenso en la curva de luz y la desviación de la órbita", explicó David Kipping, astrónomo de la Universidad de Columbia y uno de los descubridores."Definitivamente fue impactante ver la curva de luz del Hubble, mi corazón comenzó a latir un poco más rápido mientras seguía mirando esa firma. Pero sabíamos que nuestro trabajo era mantener la calma y, en esencia, asumir que era falso, probar todas las formas posibles en que los datos podrían engañarnos". Y aunque podrían existir explicaciones alternativas, esta parece la más coherente. Quizás aún más sorprendente es que la candidata podría ser inusualmente grande, comparable a Neptuno, girando alrededor de un mundo mayor que Júpiter. Palabras mayores.

Este hallazgo marca el camino para futuros observatorios, más potentes, que sean capaces de extraer de la oscuridad lunas más pequeñas, algunas de ellas quizas incluso auténticas Tierras en el amplio sentido de la palabra. Y quién sabe, quizás existe un Endor esperando ser descubierto.

El bajón previsto en la luz de Kepler-1625 por el tránsito del exoplaneta Kepler-1625b, al que siguió una inesperada y más pequeña fluctuación que los astrónomos asocian a una posible luna. La desviación en el horario previsto del primer tránsito, que encaja con el escenario de que el planeta estuviera girando alrededor de un centro de gravedad común con una enorme compañera, refuerza esa idea.

La trilogía original de Star Wars propuso la idea de lunas de enorme tamaño acompañando a planetas gaseosos. Cuando estas ideas se plasmaron en pantalla ni siquiera existían pruebas de que hubieran mundos en otras estrellas aparte del Sol, por lo que fue todo una predicción que se cumplió, al igual que la de mundos en sistemas estelares múltiples. Ciertamente ese Gorge Lucas estaba más que inspirado.

¿Una posible luna?  

Astronomers Find First Evidence of Possible Moon Outside Our Solar System

martes, octubre 16, 2018

Caída y regreso

El telescopio Chandra regresa a la actividad después de los problemas generados por uno de sus giroscopios.

No han sido semanas demasiado tranquilas para la NASA. El proyecto del cohete SLS está envuelto en más dudas que nunca, el fallido lanzamiento de la Soyuz M-10 puso a la ISS en una situación comprometida a medio plazo, Opportunity sigue sin dar señales de vida, Dawn vive sus últimos momentos, el Hubble entró en modo seguro, interrumpiendo sus actividades temporalmente, y para completar unos días maravillosos, otro de sus telescopios espaciales, el menos conocido pero igualmente valioso Chandra, también experimentó problemas que lo envió, al igual que su más mediático hermano, a interrumpir sus actividades. Ciertamente no han sido días felices para la agencia espacial.

Afortudamente no todo son malas noticias, y uno de los ingenios en problemas, el Chandra, acaba de superar sus problemas internos. Todo gracias a los esfuerzos de los técnicos en tierra, que identificaron el origen del fallo en uno de sus giroscopios (elemento también envuelto en los problemas del Hubble), experimentó un comportamiento anómalo durante 3 segundos, tiempo durante el cual envió datos erróneos a su ordenador central, que a causa de ello hizo cálculos erróneas sobre el movimiento del telescopio. Ante esta situación imprevista, activo el modo seguro, suspendiendo sus actividades para evitar posibles peligros. Eso ocurrió el 10 de Octubre.

5 días después, analizados los datos, se identifico el problema. El equipo ha completado los planes para cambiar los giroscopios y colocar el que experimentó la falla en reserva. Una vez configurado con una serie de parches de software, el equipo lo devolverá a las operaciones científicas, que se espera que comiencen a fines de esta semana.

El Chandra forma parte del ilustre grupo de veteranos conocidos por los Grandes Observatorios, una serie de 4 telescopios orbitales lanzados por la NASA hace varias décadas, y que incluyen también el Hubble, la Spitzer y el ya desaparecido Compton. Como los dos primeros ya ha superado ampliamente su misión original, inicialmente de 5 años pero que hoy ya cumple 19 años en plena actividad, cubriendo el Firmamento en rayos X, algo imposible desde tierra, ya que nuestra atmósfera absorbe por completo esta frecuencia del espectro. Su retorno en una gran noticia para los astrónomos, aunque, como con el Hubble, es un aviso de que estos robustos pero envejecidos ingenios espaciales no estarán siempre con nosotros.

El veterano Chandra en detalle.

Los conocidos como Grandes Observatorios fue un conjunto de telescopios proyectados y lanzados por la NASA para cubrir la Bóveda Celeste en diversas frecuencias del espectro. Con la excepción del Compron (CGRO), todos siguen activos hoy día a pesar de haber superado ampliamente su tiempo de vida previsto. 

Chandra Operations Resume After Cause of Safe Mode Identified

domingo, octubre 14, 2018

Post Vintage (288): Arañas en la nieve

Observando el crecimiento de estas extrañas formaciones marcianas.

Marte es muy parecido a la Tierra en muchos aspectos, y no pocas imágenes pueden transmitir una sensación de familiaridad cuando las vemos. Pero también tiene sus propias particularidades, fenómenos que nunca veríamos en nuestro planeta, como es la formación de un casquete polar de Dióxido de Carbono. Ni existe suficiente en la atmósfera ni las temperaturas bajas nunca lo suficiente para llegar al punto de congelación de este gas como para que ocurra, ni tan solo en las más frías y desoladas noches de la Antártida. Pero Marte es otra historia, donde ambos requisitos se cumplen cuando llega el Invierno.

Y en ese escenario extraño emerge una de las formaciones más extrañas del planeta rojo, oscuras manchas que, a partir de un punto central, se expande por los alrededores. De ahí su nombre, "spiders", ya que eso es lo que recuerdan, extrañas y inquietantes (además de gigantescas) arañas marcianas. Su aparición y crecimiento se asocia con la llegada de la Primavera y el aumento de las temperaturas, y tenemos una idea bastante clara lo que son y como se forman: La luz del Sol penetra en el hielo y calienta el situado por debajo de la superficie, causando que el CO2 se convierta de nuevo en gas. La presión aumenta hasta que agrieta la superficie y ese finalmente escapa al exterior en forma de intensas erupciones, que arrastran consigo partículas de arena y polvo. Estas últimas se terminan depositando en el punto de origen y los bordes de las grietas, dándole su oscuro aspecto

Sin embargo eso es un proceso de erosión que requiere tiempo, mucho tiempo, antes de llegar a todo su esplendor. Eso significa que algunas de ellas deben sobrevivir al paso de las estaciones, ser capaz de abrirse de nuevo camino después de cada Invierno. Y hasta ahora los surcos observados habían desaparecido en apenas un año, aparentemente rellenados con arena. Sin embargo la Mars Reconnaissance Orbiter ofreció finalmente imágenes de aparentes "baby spiders" que persistieron y crecieron a lo largo de tres años marciano, expandiéndose y ramificándose mientras adquirían un aspecto cada vez más parecido a sus hermanos mayores.

"Hemos visto por primera vez que sobreviven y se extienden de año en año. Es así como las grandes arañas comienzan", explica Ganna Portyankina, de la Universidad de Colorado."Estas se encuentran en zonas de dunas, así que no sabemos si seguirán aumentando o desaparecerán bajo arena movediza". Las condiciones deben ser muy precisas, con un suelo lo suficientemente blando para ser tallado por las erupciones de gas, pero no tanto como para que se colapse sobre si mismo que rellene los canales, como se observó en el Norte. Y muy estables, a que al ritmo de crecimiento observado, que requeriría más de mil años marcianos para alcanzar las dimensiones de aquellas plenamente desarrolladas.

Marte guarda aún muchos, realmente muchos misterios. Es un lugar parecido a la Tierra, pero al mismo tiempo alienigena en no pocos aspectos. Una mezcla fascinante.

Estas cinco imágenes de la cámara HiRISE de la Mars Reconnaissance Orbiter  muestran diferentes características marcianas de tamaño y complejidad progresivamente mayores, todas formadas como resultado del deshielo del hielo de dióxido de carbono que cubre grandes áreas cerca del polo sur de Marte durante el invierno.

Las "arañas" del polo sur de Marte.

Las erupciones de los polos marcianos, fruto del calentamiento de las capas subsuperficiales de hielo, con la sublimación del Co2, que se abre paso hacia la superficie arrastrando partículas de gas y polvo.

Small Troughs Growing on Mars May Become 'Spiders'

viernes, octubre 12, 2018

Regresando de la muerte

Aterrizaje de emergencia de la Soyuz MS-10 poco después de su lanzamiento.

Se suele decir, y con razón, que los primeros minutos de un despegue es la fase más crítica de cualquier vuelo espacial, sea tripulado o robótico, donde muchas cosas pueden fallar antes las extremas fuerzas que se abalanzan sobre ellos. Pero para esos primeros puede ser también la última oportunidad para escapar de un destino nefasto si algo falla, al menos si se dispone de un sistema de escape listo para actuar cuando se lo necesita. Los Transbordadores espaciales no disponían de ellos, para desgracia de los tripulantes del Challenger. Afortundamente las Soyuz, cuya historia, bajo diversas formas y modelos, es extensa y llena de experiencia, si lo tienen, y gracias a ello Alexéi Ovchinin y Tyler Hague están hoy vivos y de una pieza.

La Soyuz MS-10 despegaba este pasado 11 de Octubre desde Baikonur, llevando a estos dos astronautas hacia la ISS. Sin embargo nunca llegarían, ya que algo más de dos minutos después del lanzamiento, y en el momento en que los 4 bloques de impulsión de la primera etapa se separaba, algo fue mal, rematadamente mal, como se aprecia en las imágenes tomadas desde tierra, y que sugiere que el sistema pirotécnico que provoca dicha separación hizo una mala jugada. Sea como sea, y que las investigaciones deberán esclarecer, la tripulación activó el conocido como sistema de emergencia SAS y la cápsula se separó del cohete, iniciando un regreso a tierra en trayectoria balística.

Algo que no fue un paseo para ambos hombres, ya que afrontaron, además de un viaje turbulento y con la tensión de estar luchando por sobrevivir, una desaceleración de unos 7g, nada para lo que no estén entrenados y algo superior a la habitual en una reentrada, pero no por ello menos dura.Tocarían tierra a unos 380 Kilómetros de Baikonur, no muy lejos de la localidad de Zhezkazgan, donde los encontrarían los equipos de rescate enviados, con una buena paliza sobre sus espaldas pero de una pieza. Los exámenes médicos posteriores despejaron cualquier temor sobre su salud. Tanto ellos como sus familiares, que asistieron horrorizados a lo que estaba ocurriendo, pudieron respirar tranquilos.

Un final feliz a lo que puedo ser una tragedia, pero que deja varios temas preocupantes sobre la mesa. Por un lado demuestra nuevamente que algo no funciona del todo bien en Roscosmos, y otro plantea que ocurrirá con la ISS, que podría verse abocada a quedarse sin tripulación a principios de año, fecha límite que tiene sus tres habitantes actuales para regresar, ya que es cuando expira el tiempo de vida útil de la Soyuz MS-09 actualmente atracada en ella. Con la inevitable suspensión de los lanzamientos (tripulados) mientras se investiga las causas y con las naves privadas, como la Dragon 2 de Space X, que solo podrían entrar en servicio como muy pronto bien avanzado 2019, las cosas están complicadas. Habrá que estar atentos a como evoluciona la situación.

Pero todo esto de debe hacernos olvidar lo importante, y es que ante una situación potencialmente letal los dos tripulantes salvaron su vida. Otros no tuvieron esa suerte.

La imagen delatora. Arriba la separación de los 4 cohetes de la primera etapa cuando todo ocurre con normalidad. Abajo, lo que se vio en el vuelo de Soyuz MS-10. Algo malo ocurrió ahí.

Los compañeros que nunca llegaron. Alexander Gerst, desde la ISS, captó el abortado viaje de la Soyuz.

Reencuentro entre los dos tripulantes y sus familias. Sin lugar a dudas lo más importante

Fallo en el lanzamiento de la Soyuz MS-10 y regreso de emergencia de la tripulación

 Here's What the Failed Soyuz Rocket Launch Looked Like to an Astronaut in Space

jueves, octubre 11, 2018

Avisos del futuro

El Hubble entra en modo seguro ante el fallo de uno de sus giroscopios.

Muchas han sidos los titulares alarmantes que se han escrito sobre este tema, hablando de que este veterano telescopio orbital había quedado fuera de servicio o con problemas de orientación graves. Para tranquilidad de todos nada de esto es cierto. Está momentáneamente en lo que se conoce como "modo seguro" por algo tan elemental y de sentido común como la precaución. Pronto lo veremos de regreso.

¿Pero que es exactamente lo que le ha pasado? Empecemos por recordar que el Hubble está dotado actualmente con 6 giroscopios. No necesita tantos en absoluto, pero la idea de elementos redundantes es precisamente esa, tener un margen ante posibles pérdidas. Tres de ellos, los de tipo "standars", han ido cayendo con el paso del tiempo, y tal como estaba previsto, quedando los otros tres, que son versiones mejoradas y, por tanto, de las que se espera una vida más larga.

Precisamente fue el tercer y último de estos giroscopios "estándar" fue el que falló recientemente, lo cual no fue algo imprevisto. En realidad llevaba un año mostrando signos de que se aproximaba al final de su vida útil, así que se esperaba su caída inminente, como así sucedió. En ese momento entró en modo seguro, mientras los técnicos hacían los cambios requeridos para poner a los tres giroscopios mejorados en activo, aunque uno de ellos  no estaba funcionando tan bien como debería haber estado. Ese es el error que los ingenieros están trabajando para solucionar.

Incluso en el peor de los casos, es decir que este funcionamiento no del todo correcto desemboquen en pérdida, eso no representa un problema para el Hubble, que puede realizar su trabajo perfectamente con solo dos de ellos, como en realidad ha hecho en más de una ocasión a lo largo de su existencia. Incluso con uno solo es capaz de seguir trabajando sin una pérdida significativa en su capacidad de trabajo. Es decir, está lejos de haber quedado "fuera de servicio", pero si debe servir de recordatorio de que la vida de este veterano está cerca de su final.

 Quizás no inminente, ya que las diversas misiones de mantenimiento pasadas lo dejaron en condiciones óptimas y sus sistemas, como los mismos giroscopios, son redundantes, pero lo cierto es que afrontamos su etapa final. La necesidad, tanto en forma de nuevos observatorios terrestres como orbitales, se hizo estos días más clara.


A lo largo de los años el Hubble recibió hasta 5 visitas del transbordador espacial, lo que permitió repararlo y mejorarlo en no pocas partes vitales. La misión STS-109, que ocurrió en 1999, fue la que remplazó todos sus giroscopios por los 6 actuales. 

Hubble Space Telescope Malfunction Won't Last Long, NASA Says

miércoles, octubre 10, 2018

Una nueva odisea

La sonda Parker sobrevuela Venus.

Es solo el primero de un total de siete encuentros planetarios, en los que la sonda utilizará la gravedad de este vecino planetario para lanzarse más y más profundamente en el pozo gravitatorio del Sol, hasta literalmente zambullirse en la Corona y rozar la Fotosfera, apenas 5 millones de Kilómetros por encima de la rugiente superficie de nuestra estrella. Una construcción diseñada para mitigar al máximo los efectos del calor y una velocidad nunca alcanzada antes, unos 700.000 Kilómetros/hora, son las armas con las cuales espera sobrevivir al viaje más extremo jamás afrontado por una sonda, y que será posible gracias a la ayuda de Venus.

Imaginada durante décadas, con sucesivas ideas y diseños, la idea de la sonda Parker no ha dejado de evolucionar y cambiar. Muchos aspectos no tiene nada que ver a como se imaginaban inicialmente, y otras representaron un giro completo a lo que aparentemente era un camino ya decidido. Y este es el caso de utilizar Venus como lanzadera gravitatoria, ya que incluso en un momento tan cercano en el tiempo como 2007, cuando el proyecto ya avanzaba a toda máquina, la simple idea de utilizar este ardiente gemelo de la Tierra parecía descartada, y parecía haber un acuerdo casi definitivo para que fuera Júpiter el protagonista de esta historia. La Parker estuvo cerca de ser una misión que habría necesitado media década en alcanzar su objetivo, y con un retorno científico que habría sido solo una fracción del que ahora se espera, aunque la atracción por poder visitar las zonas polares de nuestra estrella siguió alimentado la opción joviana.

Las cosas comenzaron a cambiar cuando Andy Dantzler, manager del proyecto Parker y que nos dejaría en 2011, planteó la opción alternativa de que la sonda permanecería en el plano de la eclíptica, donde no llegaría tan cerca del Sol como se planeaba originalmente ni se sobrevolaría los polos, pero a cambio se tendrían un número de aproximaciones mucho mayor. Era un cambio radical, ya que existía un gran interés en el hecho de pasar por los polos, solo observados por la Ulysses desde mucha mayor distancia. Pero pronto recibiría apoyos.

El primero fue de una nueva investigación publicada en 2009 por Thomas Zurbuchen, de la Universidad de Michigan, que mostró que el viento solar que podía medirse desde el plano eclíptico era en realidad de una mezcla diversa de fuentes. No solo era el más lento, conocido por ser más común cerca del ecuador, sino también el conocido como de "alta velocidad", que a menudo se origina más cerca de los polos y que sigue siendo un misterio. Si se estudiaba desde el plano eclíptico durante un período de años, los científicos podrían aprender acerca de este último de maneras que no habían anticipado previamente.  No era necesario ir a los polos para ello.

El segundo fue el desarrollo de la trayectoria actual de Parker."Al comenzar, no tenía ni idea de si podía encontrar una solución", explica Yanping Guo, directora de navegación de la Parker."Todos pensaban que Júpiter era la única forma práctica de acercarte tanto al Sol". Pero ella desarrolló cinco opciones alternativas que mantendrían a la sonda cerca del plano eclíptico y no requerirían viajar a Júpiter. Estas utilizaban una combinación de ayudas de la gravedad de la Tierra y Venus para acercarla a lo largo de varios años a nuestra estrella. Y una de ellas cumplía con todos los requisitos: Una duración de menos menos de 10 años, con una aproximación final a menos de 10 radios solares.

Esta fue la elegida como la trayectoria de la misión actual, incluidos siete encuentros con Venus como forma de ir ajustándola. En lugar de dos únicos sobrevuelos del Sol a unos 3 millones de Kilómetros de distancia, se tendrían 24, y aunque estos serían algo más lejanos (algo más de 6 millones de Kilómetros), el tiempo en que permanecería en el interior de la Corona pasó de las 100 iniciales a casi 900, estándo así en posición de lograr un retorno científico muy superior. Y el pasado 3 de Ocubre se escribió la primera página de esta nueva odisea solar, que tan diferente pudo ser. Este próximo 31 de Ocubre, por fin, nos adentraremos por primera vez en en corazón del Sistema Solar.

La misión Parker, tal como se planificó finalmente y como hubiera sido de seguir el plan inicial de utilizar Júpiter. 

Parker Solar Probe Changed the Game Before it Even Launched

martes, octubre 09, 2018

La segunda puerta

Indicios de que la Voyager 2 se está aproximando al espacio interestelar.

Pocos meses antes de que la Voyager 1 cruzará la frontera final, allí donde termina la influencia directa del Sol, las alarmas empezaron a sonar en forma de un aumento de los niveles de rayos cósmicos de alta energía (veloces partículas llegadas desde el espacio interestelar). Era la señal esperada que indicaba que quizás se estaba aproximando rápidamente al final de la heliosfera, y así fue finalmente. Como se descubrió posteriormente analizando los datos de los instrumentos aún activos, esta sonda se había convertido en el primero objeto humano en alcanzar literalmente el reino de las estrellas.

Detrás de ella, aunque con una trayectoria diferente, la Voyager 2 está empezando a experimentar las mismas señales que una vez avisó a su hermana de que se acercaba el gran momento. y es que desde principios de Agosto su instrumento Cosmic Ray Subsystem está detectando un aumentos del 5% en las señales de impacto de estas partículas de más allá del Sol, un porcentaje pequeño pero revelador, ya que es similar a lo que su equivalente de la Voyager 1 detectó meses antes del cruce. Quizás una señal de lo que está por llegar.

Evidentemente nada es seguro cuando hablamos de una región apenas explorada. La Voyager 2 está en una ubicación diferente dentro de la región exterior, y las posibles diferencias en estas ubicaciones significan que el orden cronológico de los acontecimientos podría ser diferente. El hecho de que se esté aproximando a este zona final 6 años después de la Voyager 1 también es relevante, ya que la heliopausa se mueve hacia adentro y hacia afuera durante el ciclo de actividad de 11 años del Sol."Estamos viendo un cambio en el entorno alrededor de la sonda, no hay duda al respecto", explica Ed Stone, científico del proyecto."Vamos a aprender mucho en los próximos meses, pero aún así no sé cuándo llegaremos a la heliopausa. Aún no estamos allí, eso es algo que puedo decir con confianza". 

Deberemos estar atentos. Nada es seguro, pero quizás en unos meses una nueva enviada de la Humanidad alcanzará el reino estelar, abriendo una nueva puerta hacia lo desconocido, una por la que quizás, dentro de mucho, mucho tiempo, la futura especie humana afronte su destino, conviertiéndose en una especie ya no de un solo mundo, ya no de un único Sol.

Las posiciones de las Voyager 1 y 2 en relación con la heliosfera, una burbuja protectora creada por el Sol que se extiende más allá de la órbita de Plutón. La Voyager 1 cruzó la heliopausa, el borde de la heliosfera, en 2012. La Voyager 2 aún se encuentra en la parte más externa de está última, pero quizás se está aproximando ya a la frontera final.


NASA Voyager 2 Could Be Nearing Interstellar Space

domingo, octubre 07, 2018

Post Vintage (287): El sonido del silencio


En el espacio reina el más absoluto de los silencios, pero al mismo tiempo está lleno de sonidos. La NASA ha creado con ellos un formidable registro histórics, desde el bip bip del Sputnik 1 hasta las últimas misiones de los transbordadores espaciales, pasando por las señales de radio que emiten de forma natural muchos de los cuerpos planetarios del Sistema solar y que, inaudibles para nuestros oídos, son aquí transformados en archivos sonoros, superando así lo que de otra forma sería una barrera insuperable para nuestros sentidos...

Desde las descargas eléctricas de Júpiter y Saturno, así como de nuestro propio planeta, pasando las emisiones de los Apolo durante su alunizaje, el viaje a través de un cometa, el eco del agua lunar, el saludo de los terrestres a la sonda JUNO cuando paso cerca de nosotros o la entrada en el espacio interplanetario, y terminando por el un exoplaneta alrededor de su estrella. Un maravilloso viaje en el sonido del silencio.
    Soundcloud NASA

    sábado, octubre 06, 2018

    Cassini: Un legado sin fin

    Nuevos descubrimientos a partir de los viajes entre los anillos y el planeta.

    Durante los últimos meses de su existencia, Cassini, libre ya de las preocupaciones de seguridad, se lanzó a su más ambiciosa y peligrosa misión, viajar entre el espacio aparentemente libre que se extendía entre ambos. No era seguro que sobreviviera, ya que ni tan solo se sabía con certeza si era un lugar vacío de materia, o por el contrario se encontraría con un muro que la llevaría a su destrucción. Por ello la primer paso se hizo con la antena principal por delante, a modo de escudo, buscando protección ante lo imprevisto. Nunca se habría intentado de no vivir la sonda sus últimos días, pero llegados a este punto era ya buscar la guinda del pastel.

    Y fue un éxito espectacular, siguiendo la línea de triunfo de Cassini. Se recogieron imágenes fantásticas y sobretodo datos científicos en cantidades ingentes, que desde entonces no dejan de ser estudiados en profundidad. Y ahora toda esa labor está empezando a dar resultados. Y ciertamente cambian muchas cosas sobre lo que sabemos y lo que creíamos saber. Veamos los 7 grandes logros ahora presentado.:

    1) Se detectaron compuestos orgánicos complejos incrustados en nanogotas agua cayendo de los anillos de Saturno a su atmósfera superior. Los científicos vieron agua y silicatos, pero se sorprendieron al encontrar también metano, amoníaco, monóxido de carbono, nitrógeno y dióxido de carbono. Su composición es diferente de la que se encuentra en la luna Encélado, y también de los de Titán, lo que significa que hay al menos tres reservas distintas de moléculas orgánicas en el sistema de Saturno.

    2) Por primera vez Cassini vio de cerca cómo los anillos interactúan con el planeta y observó partículas y gases de estos primeros que caen directamente a la atmósfera. Algunas partículas adquieren carga eléctrica y giran en espiral a lo largo de las líneas del campo magnético, proyectandose a latitudes más alta. Pero los científicos se sorprendieron al ver que otras son arrastradas rápidamente hacia el ecuador. Y todo más rápido de lo previsto:10.000 kilogramos de material por segundo.

    3) Los científicos se sorprendieron al ver que el material en la brecha entre los anillos y la atmósfera son en su mayoría partículas muy pequeñas, de tamaño nanométrico, como el humo, lo que sugiere que algún proceso aún desconocido las está triturando.

    4) Saturno y sus anillos se mostraron aún más interconectados de lo que se pensaba. Cassini reveló un sistema de corrientes eléctricas previamente desconocido que sirve de puente entre ambos.

    5) También detectó un nuevo cinturón de radiación alrededor de Saturno, cerca del planeta y compuesto de partículas energéticas. Descubrieron que, si bien el cinturón en realidad se cruza con el anillo más interno, este es tan tenue que no impide su formación.

    6) A diferencia de cualquier otro planeta con un campo magnético en nuestro Sistema Solar, el de Saturno está casi alineado con su eje de rotación. Los nuevos datos muestran una inclinación de menos de 0,0095 grados. (El de la Tierra, en comparación está inclinado 11 grados). Según todo lo que los científicos saben sobre cómo se generan los campos magnéticos planetarios, Saturno no debería tener ninguno. Todo un misterio a resolver.

    7) Cassini voló por encima de los polos magnéticos, muestreando directamente las regiones donde se generan las emisiones de radio. Los hallazgos aumentaron a más del doble el número de mediciones directas de las fuentes de radio del planeta, una de las pocas ubicaciones no terrestres donde los científicos han podido estudiar un mecanismo de generación de radio que se cree que opera en todo el universo.

    "Casi todo lo que sucedió en esa región resultó ser una sorpresa", explica Linda Spilker."Esa fue la importancia de ir allí, explorar un lugar donde nunca habíamos estado antes. Y la expedición realmente valió la pena: Los datos son tremendamente emocionantes". Un año después de desaparecer para siempre en la brumosa atmósfera del planeta, Cassini sigue maravillando. Y con cada nuevo hallazgo, cada nueva joya sacada a la luz, más la añoramos.

    Los recientes hallazgos de Cassini en una imagen: Compuestos orgánicos complejos cayendo desde los anillos, partículas del anillo interior adquieren cargas eléctricas y viajan a lo largo de líneas de campo magnético, sistema de corrientes eléctrica y cinturón de radiación revelados, y una inclinación del campo magnético de casi cero.

    Las últimas 22 órbitas de Cassini nos adentraron en terreno desconocido. Los resultados justo ahora comienzan, y prometen revolucionar todo lo conocido de Saturno. 

    Groundbreaking Science Emerges from Ultra-Close Orbits of Saturn

    viernes, octubre 05, 2018

    Una vida brillante y fugaz

    MASCOT completa su misión en el asteroide Ryugu.

    Era una aventura fugaz, ya que al carecer de sistema alguno para generar energía dependía totalmente de lo que durara su batería interna. Por ello fue una carrera contrareloj, buscando acumular la máxima información posible en el tiempo disponible y enviarla a la Hayabusa 2, que se mantuvo a unos pocos kilómetros por encima de la superficie. Y así fue. Duerme ya para siempre en ese pequeño asteroide, y su legado promete ser más que valioso, aunque para eso deberemos esperar un poco, el tiempo que tarde la Agencia Espacial Alemana, a quién pertenecía este vehículo, en analizarlo al completo.

    A la 01:58 GMT del pasado 3 de Octubre, MASCOT se separaba de la Hayabusa 2, iniciando el descenso hacia Ryugu. 20 minutos después entraba en contacto con la superficie, y por lo que se sabe ahora, terminó en una posición bastante mala, cabeza abajo, hasta el punto que los datos de temperatura no eran del asteroide, sino que los sensores estaban mirando hacia el exterior. Nada preocupante, ya que estaba diseñado para que cayera como cayera fuera capaz de ponerse en posición, aunque al ser la peor posible ciertamente retrasó un poco el inicio de las operaciones."Después de un primer salto de reorientación automático, terminó en una posición desfavorable. Con otra maniobra de salto manual, pudimos colocarlo en otra posición favorable, gracias al el brazo oscilante controlado con mucha precisión", explicó el gerente de operaciones de la misión, Christian Krause.

    La buena noticia es que el gasto de energía, una vez todos los instrumentos plenamente activos, fue algo menor de lo esperado, por lo que pudo extenderse un poco más la duración de la misión, hasta las 17 horas, más de las previstas, y que permitió incluso realizar un salto más, la forma en que se desplazó a varios lugares del asteroide. Entre los primeros datos ya filtrados, está la confirmación de que Ryugu es muy rica en compuestos orgánicos. Esperemos que a lo largo de los próximos días todo el caudal de datos que envió a Hayabusa 2 y que está nos está transmitiendo. Entre ellos datos de composición, magnética y de temperatura, además de un total de 120 imágenes. De momento solo se han publicado unas pocas, que corresponden a los minutos de descenso.

    En total pudo el asteroide durante 3 de sus días, cada uno de los cuales equivale a 7 horas y 36 minutos, y poner a trabajar su equipo de instrumentos (cámara, radiómetro, magnetómetro y espectrómetro) a pleno rendimiento, por lo que se cumplieron ampliamente los objetivos. MASCOT descansa ya en Ryugu, junto con las dos Minerva, que aún están activas, y pronto de Minerva 2, que espera su turno. Cuando Hayabusa 2 inicie el regreso a la Tierra, y por tanto se corten las comunicaciones con todos ellos, lo acompañarán en su sueño eterno.

    Una de las imágenes enviadas durante el descenso, con la sombra de la propia MASCOT visible en la parte superior derecha.

    Otras de las imágenes ya publicadas, también durante el descenso.
     
    Los mismos momentos vistos por Hayabusa 2, con MASCOT apareciendo en la parte superior de la imagen.

    Minutos después, la cámara de navegación de Hayabusa captó su propia sombra, así como la que proyectaba MASCOT, aún en descenso.

    Una de las primeras que se han podido ver desde la propia superficie. 

    ¡Habemus fotos! Nuevas imágenes de MASCOT y Hayabusa-2. Estado de la sonda y detalles de la aventura de MASCOT 

    El robot MASCOT reposa para la eternidad en Ryugu tras superar expectativas

    jueves, octubre 04, 2018

    Las que llegaron del otro lado

    Gaia detecta estrellas entrando en nuestra galaxia desde más allá de sus límites.

    La Vía Láctea es como un enorme río de estrellas, varios cientos de miles de millones de ellas, incluido el Sol, que se arremolina alrededor de su enigmático corazón. Todas siguen ese camino marcado, aunque hay algunas que se rebelan contra lo establecido, siguiendo un camino totalmente desligado del resto. Son las llamadas "hiperveloces", lo que ya de por si define bien de lo que estamos hablando, astros que por avatares del destino, quizás por un encuentro demasiado cercano con el agujero negro central, quizás por la muerte de una antigua compañera, se ven lanzadas a tal velocidad que han roto las cadenas gravitatorias y están destinadas a perderse en la oscuridad intergalática, hacia una soledad apenas imaginable.

    Se conocen solo unas pocas, y con Gaia se esperaba descubrir algunas más. De hecho, así se publicó el segundo catálogo de datos reunidos por este explorador galáctico, no pocos astrónomos se lanzaron a la búsqueda de estas fugitivas. Especialmente se centraron en un subconjunto de siete millones de las estrellas más brillantes, de las que también se  ha medido con qué velocidad se alejan de nosotros."Entre ellas encontramos veinte que viajaban con rapidez suficiente como para acabar escapando de la Vía Láctea", explica Elena Maria Rossi, autora del nuevo estudio. Una sorpresa, ya que se esperaba encontrar una como mucho.

    Sin embargo la gran sorpresa fue descubrir que la mayor parte de esas 20 fugitivas no estaban saliendo de la Vía Láctea, sino justo al contrario, entrando en ella y aproximándose al corazón galáctico. Buscábamos estrellas que estuvieran precipitándose hacia la oscuridad más allá de los límites, pero en su lugar se encontró muchas otras que estaban haciendo lo contrario: Llegaban desde más allá y estaban adentrándose en nuestra ciudad estelar. El universo está lleno de sorpresas, y es maravilloso que así sea.

    La pregunta que surge de todo ello es inevitable:¿Cual es el punto de origen de estas visitantes? Uno de ellos sería la Gran Nube de Magallanes, aunque también podrían proceder de otra aún más lejana. Si ese es el caso, acarrean la "huella" de su lugar de origen, y su estudio a distancias mucho más cercanas que su galaxia progenitora puede ofrecer información única sobre la naturaleza de las estrellas de otras galaxias, de forma similar a lo que sucede al estudiar material marciano traído hasta nuestro planeta por meteoritos."Las estrellas pueden acelerarse a altas velocidades cuando interactúan con un agujero negro supermasivo", apunta Elena."Así, su presencia podría ser un signo de este tipo de agujeros negros en galaxias cercanas. Pero también podrían haber formado parte de un sistema binario, y haber sido lanzadas hacia la Vía Láctea cuando su compañera explotó en forma de supernova. En cualquier caso, estudiarlas nos permitiría saber más sobre este tipo de procesos en galaxias vecinas".

    Otra posibilidad, más cercano, es que podrían ser nativas del halo de nuestra galaxia, y se habrían acelerado y desplazado hacia el interior por la interacción con una de las galaxias enanas que cayeron hacia la Vía Láctea durante su formación. Contar con información adicional sobre la edad y la composición de las estrellas podría ayudar a los astrónomos a aclarar su origen."Una estrella del halo probablemente sea bastante antigua y esté formada en su mayoría por hidrógeno, mientras que las estrellas de otras galaxias podrían contener gran cantidad de elementos más pesados", señala otro de los participantes de este estudio, Tommaso Marchetti.

    Un hallazgo sin lugar a dudas curioso, que ofrece al extraño mundo de las estrellas fugitivas una ampliación inesperada. Ahora sabemos que no solo existen las que se están marchando de nuestra ciudad estelar, sino otras que parecen estar llegando a ella desde las profundidades desconocidadas. Sería curioso ver la Vía Láctea en los cielos de sus hipotéticos planetas, mientras rápidamente y sin que nada puede detenerlas, se precipitan hacia ese oásis de luz en las tinieblas.

    Las posiciones y  órbitas reconstruidas de 20 estrellas de alta velocidad.  Las siete que se muestran en rojo se alejan de la Galaxia y podrían estar viajando con la velocidad necesaria para escapar de su gravedad. Sorprendentemente, el estudio reveló también trece estrellas, mostradas en naranja, que se dirigen hacia la Vía Láctea.

    Estrellas que habitan solitarias entra las galaxias implica también la existencia de planetas en tales condiciones. No deja de ser sobrecogedor imaginar como serían sus firmamentos, rodeados de una oscuridad infinita tachonada por puntos de luz, no de otras estrellas, sino de galaxias.

    Gaia detecta estrellas viajando entre galaxias

    miércoles, octubre 03, 2018

    Un Goblin en la frontera

    Un nuevo planeta enano para la amplia familia del Sistema Solar.

    Se le conoce de forma oficial como 2015 TG387, ya que fue ese año cuando el telescopio Subaru lo detectó por primera vez, aunque han sido necesario varios años de trabajo y observación para confirmar su posición y órbita, motivo por el cual no ha sido hasta ahora que no se anunció oficialmente por parte de la Union Astronómica Internacional. Un pequeño mundo, otro más, en los confines de nuestro sistema planetario, antaño limitado por Plutón, y que cada descubrimiento demuestra que hasta ahora apenas conocíamos sus partes más internas.

    Conocido informalmente por sus descubridores como "The Goblin", y de unos 300 Kilómetros de diámetro, se encuentra actualmente a unos 80 unidades astronómicas (UA) del Sol. En contexto, Plutón se encuentra a 34 UA. Pero más importante es su órbita extremadamente alargada, que lo lleva a "solo" 65 UA de nuestra estrella en el momento de mínima distancia, más cerca que Sedna, por ejemplo, pero que en cambio lo aleja mucho más del Sol que sus hermanos, hasta 2.300 UA, un viaje tan extenso que necesita 40.000 años terrestre en completarlo. Es uno de los pocos objetos conocidos que nunca se acerca lo suficiente a los planetas gigantes del Sistema Solar, como Neptuno y Júpiter, como para tener interacciones gravitacionales significativas con ellos.

    "Estos objetos de la conocida como Nube de Oort interior, como 2015 TG387, 2012 VP113 y Sedna están aislados de la mayoría de la masa conocida del Sistema Solar, lo que los hace inmensamente interesantes", explicó Scott Sheppar, lider del equipo responsable de este hallazgo."Se pueden usar como sondas para comprender lo que está sucediendo en los límites de nuestro sistema planetario".

    Y precisamente su órbita es para Sheppard y su colega Chad Trujillo, quienes fueron también los responsables del descubrimiento de 2012 VP113, que abrió la "caja de los truenos" sobre un hipotético 9º planeta (o Planeta X), mayor que la Tierra, escondido en las profundidades del espacio, una nueva indicativo que refuerza su existencia, ya que presenta las mismas similitudes en sus parámetros orbitales con otros planetas enanos, y que se identifico como la obra de una influencia concreta que los habría barrido y atrapado en sus trayectorias actuales."Estos objetos distantes son como las migajas de pan que nos llevan al Planeta X. Cuanto más podamos encontrar, mejor podremos entender el Sistema Solar exterior y el posible planeta que creemos que está configurando sus órbitas, un descubrimiento que redefinirá el conocimiento sobre la evolución de nuestro sistema planetario", agregó Sheppard.

    La ubicación donde Goblin alcanza el perihelio es similar al de 2012 VP113, Sedna y la mayoría de otros objetos extremadamente distantes conocidos, lo que sugiere que algo los está afectando. Sigue siendo una prueba indirecta, y discutida por no pocos, pero ciertamente el hallazgo de un nuevo planeta enano, un nuevo habitante de las profundidades, que encaja con esa curiosa alineación, no deja de ser intrigante.

    Las órbitas de 2015 TG387, 2012 VP113 y Sedna, en comparación con el resto del Sistema Solar. Fue apodado "Goblin" por los descubridores, ya que su designación provisional contiene TG y el objeto se vio por primera vez cerca de Halloween.

    Una comparación de la posición actual de TG387 2015, a  65 UA, con los planetas conocidos del Sistema Solar. Saturno se puede ver a 10 UA y la Tierra está, por supuesto, a 1 UA, ya que la medida se define como la distancia entre el Sol y nuestro planeta.

    Las imágenes de descubrimiento del TG387 tomadas en el telescopio Subaru, ubicado en lo alto de Mauna Kea en Hawai el 13 de octubre de 2015. Fueron tomadas con aproximadamente 3 horas de diferencia. 

    New extremely distant Solar System object found during hunt for Planet X