Ultimas imágenes de Curiosity

Curiosity bajo la tormenta de polvo global que está azotando a Marte. Sol 1974

lunes, julio 16, 2018

Un baile entre iguales

El recientemente descubierto 2017 YE5 es un binario casi "perfecto".

Una parte destacable de los asteroides de cierto tamaño viajan en compañía, formando parejas que se muevan juntas alrededor del Sol mientras giran alrededor de un centro de gravedad común. Y la inmensa mayoría tiene un componente "dominante", uno bastante mayor que el otro. La igualdad no triunfa entre esta familia de cuerpos planetarios, y se conocen muy pocos ejemplos, que se pueden contar con los dedos de una mano, de binarios perfectos, en que ambos tengan un tamaño y masa parecida. Son por ello un preciado objetivo de los astrónomos, que siempre han deseado poder estudiar de cerca alguna de ellos, ya que consideran que podrían ofrecer información clave para entender como se forman este tipo de objetos. Y el 21 de junio el Universo decidió concederles ese deseo.

Ese día el recientemente descubierto asteroide 2017 YE5 pasó a solo 6 millones de kilómetros de la Tierra. Detectado por primera vez por el Observatorio Oukaïmeden el pasado Diciembre, no se sabía nada más de el, aparte de sus parámetros orbitales. Por ello, con su aproximación, la mayor en 170 años según los cálculos, diversos observatorios iniciaron campañas de observación, especialmente radiotelescopios, que permiten, enviando ondas de radio y estudiando su eco, levantar imágenes de cuerpos tan pequeños a una escala imposible para los telescopios ópticos. Y pronto los datos empezaron a señalar que algo raro ocurría con este asteroide. Primero se supuso que podría tener dos lóbulos muy diferenciados, como vimos en el cometa Churiumov-Guerasimenko. Después que se trataba de un binario, algo relativamente habitual. Y finalmente Arecibo confirmó que estábamos ante una pareja "perfecta", de igual tamaño. Los astrónomos habían recibido un regalo inesperado y muy bienvenido.

Las imágenes de radar revelaron dos objetos son más grandes de lo que su brillo óptico combinado originalmente había sugerido, lo que indica que las dos rocas no reflejan tanta luz solar como un asteroide rocoso típico. 2017 YE5 es probablemente tan oscuro como el carbón. Las de Goldstone, tomadas el 21 de junio, también muestraron una notable diferencia en la reflectividad de las ondas de radar en cada uno de los dos objetos, algo confirmado por Arecibo,sugieren que cada uno de los asteroides pueden tener diferentes densidades, composiciones o rugosidades.

Una oportunidad única que se supo arpvechar al máximo, y que nos ofrece la visión más perfecta de lo que significa girar alrededor de un centro de gravedad común, algo que ocurre con todos los objetos planetarios y lunas, incluso entre la Tierra y el Sol. Solo que aquí, al ser un baile entre iguales, eso es más evidente que nunca.

Las imágenes generados por Goldstone (arriba) insinuaban que podría ser binario, aunque también que podría tener dos lóbulos muy diferenciados. Arecibo mostró con claridad su naturaleza como un binario casi perfecto, formado por dos asteroides de igual tamaño.

La órbita de 2017 YE5.

El descubrimiento de YE5, en Diciembre de 2017, por parte del Cadi Ayyad University Morocco Oukaimeden Sky Survey.

Observatories Team Up to Reveal Rare Double Asteroid

domingo, julio 15, 2018

Post Vintage (279): En compañía de un tirano

La LRO nos muestra como la gravedad terrestre agrieta la superficie lunar.

Las mareas oceánicas son el ejemplo más visible y espectacular del efecto que nuestra compañera de viaje tiene sobre nuestro mundo, como su tirón gravitatorio tiene efectos visibles para nuestros ojos. A pesar de ser 4 veces más pequeña, tener solo 1/81 parte de su masa y encontrarse a una distancia media de 380.000 Kilómetros, su fuerza es suficiente para generar un fenómeno tan espectacular a una escala temporal humana. ¿Y a la inversa? Ciertamente el mantenerla ligada, haciendo que se mueva a su alrededor pese a su gran tamaño relativo, es un ejemplo bastante definitivo de hasta que punto es intenso el abrazo terrestre, pero dejando de lado este hecho, no parece que La Luna le afecte tanto la cercanía de la Tierra como ocurre en el caso opuesto.

Pero como es evidente, si que lo hace, y lógicamente con mayor intensidad al tener la Tierra un campo gravitatorio 6 veces más intenso. La falta de una gran masa de agua que permite reflejarlo de forma más evidente hace difícil apreciarlo, pero en realidad La Luna vive sometida a una gran tensión geológica, que posiblemente es la fuente de la mayor parte de los terremotos que los sensores dejados por los Apolo registraron. Pero existe un efecto mucho más visible, como nos muestran las imágenes acumuladas por la Lunar Reconnaissance Orbiter desde 2009. Y es que nuestro planeta sigue "dando forma" a La Luna, rompiendo su corteza en forma de innumerables escarpes de falla, zonas donde el terreno queda abruptamente dividido por una elevada pared vertical de roca, como si el terreno se hubiera fracturado y cada parte se hubiera elevado o hundido a niveles diferentes.

LRO ha detectado más de 3.200 de ellas. Estos acantilados son la característica tectónica lunar más comunes, y típicamente miden unas decenas de metros de altura y al menos unos 10 kilómetros de largo. Investigaciones anteriores habían sugerido que eran menos de 50 millones de años, y es probable que todavía se estén formando activamente hoy. Podrían haber sido únicamente el fruto del enfriamiento de La Luna,que al encogerse provoca este tipo de fracturas geológicas, pero entonces su orientación habría sido aleatoria, ya que las fuerzas de contracción serían iguales en fuerza en todas las direcciones. Pero no es eso que lo enseñan las imágenes de la sonda

"Fue una gran sorpresa al descubrir que los escarpes de falla no tienen orientaciones al azar", explica  Thomas Watters, científico planetario del Smithsonian Institution's National Air and Space Museum. "En cambio hay un patrón en las orientaciones de miles de fallas, y sugiere que algo más está influyendo en su formación, algo que también está actuando en una escala global. Ese algo es la atracción gravitacional de la Tierra". Las fuerzas de marea terrestre no actúan por igual en toda la superficie lunar. En lugar de ello, actúan más intensamente en las partes de La Luna que bien están más cerca o más alejadas de la Tierra. El resultado es que muchos escarpes están alineados de norte a sur en latitudes bajas y medias cerca del ecuador, y de Este a Oeste en las latitudes altas cerca de los polos.

Los modelos que incorporan al efecto de la contracción lunar, la más intensa, el efecto de las mareas terrestre, más tenues pero igualmente capaces de influir en la superficie selenita, han demostrado acercarse mucho más a lo que vemos en ella que aquellos que hasta ahora no lo habían tenido en cuenta.

"Con LRO, hemos sido capaces de estudiarla a nivel global con un detalle que todavía no es posible con cualquier otro cuerpo del Sistema Solar más allá de la Tierra, y el conjunto de sus datos nos permite desentrañar los procesos sutiles pero importantes que de otro modo permanecerían ocultos", explica John Keller, científico del proyecto LRO. Si estas fallas lunares siguen activas, sismos poco profundos pueden estar ocurriendo a lo largo de ellas, siendo más frecuentes cuando La Luna se encuentra en el punto más cercano de su órbita, y las mareas terrestres son, por tanto, más intensas. Una red de sismómetros podría algún día detectarlos, mostrando hasta que punto nuestro mundo, en apariencia tan inofensivo, es en realidad un auténtico tirano para su entorno, capaz de someter a las más duras pruebas a su comparativamente mucho más inofensiva compañera de viaje.


Un ejemplo de estas escarpes de falla, zonas de fractura de la corteza lunar. Posible fruto de la contracción lunar al enfriarse su interior, las mareas terrestres podrían darles su forma definitiva, facilitando su formación y marcado su orientación.
Mapa donde se reflejan la posición y orientación de estos acantilados tectónicos (en rojo), así como su orientación, que sigue un patrón bastante definido. De ser solo fruto de la contracción lunar deberían ser aleatorios, cosa que aquí vemos que no es así.

Los escarpe de falla son habituales en La Tierra, un mundo aún geológicamente activo a todos los niveles.

Earth's Gravitational Pull Cracks Open the Moon

sábado, julio 14, 2018

Un corazón en llamas

El nuevo MeerKAT nos ofrece una vista asombrosa del centro de nuestra galaxia.

El 13 de Julio un nuevo observatorio del Universo abrió los ojos de forma oficial después de una década de diseño y construcción. Fruto del esfuerzo del Department of Science and Technology y la National Research Foundation de Sudáfrica, situada en la región semiárida de Karoo y compuesto de hasta 64 radiotelescopios trabajando en conjunto, sera el observatorio de ondas de radio más potente del hemisferio sur una vez esté completamente operativo, al menos hasta 2024, cuando se complete el aún mayor Square Kilometre Array, del que MeeKAT se integrará como una de sus partes. Pero de momento, en solitario y aún a "medio gas", ya nos maravilla sus capacidades.

Y no podía haber un objetivo mejor para mostrar al mundo de lo que es capaz que el corazón de la Vía Láctea."Queríamos mostrar las capacidades científicas de este nuevo instrumento", explica Fernando Camilo, científico en jefe del Observatorio de Astronomía de Sudáfrica (SARAO). "El centro de la galaxia era un objetivo obvio: único, visualmente impactante y lleno de fenómenos inexplicables, pero también notoriamente difícil de obtener imágenes usando radiotelescopios".

El corazón galáctico, a unos 25.000 años luz de la Tierra, está envuelto por nubes de gas y polvo que lo hacen invisible a nuestros ojos con telescopios ordinarios. Sin embargo, el infrarrojo, los rayos X y, en particular, las longitudes de onda de radio penetran en el polvo que lo oscurece y abren una ventana en esta región extraña y desafiante, con su agujero negro de 4 millones de masas solares."A pesar de que estamos en los primeros días con MeerKAT, y aún queda mucho por optimizar, decidimos ir a por ello, y nos quedamos atónitos por los resultados".

"Esta imagen es notable", dice Farhad Yusef-Zadeh de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois, uno de los principales expertos mundiales en las misteriosas estructuras filamentosas y magnetizadas que se arremolinan alrededor del agujero negro central, pero que no se han visto en ningún otro lugar de la galaxia, destacando así su naturaleza única y enigmática, descubiertos hace varias décadas por el radiotelescopio Very Large Array (VLA), pero su origen sigue siendo un misterio."La imagen tiene tanta claridad, muestra tantas características nunca antes vistas, incluidas las fuentes compactas asociadas con algunos de los filamentos, que podría proporcionar la clave para descifrar el código y resolver este enigma.MeerKAT ahora ofrece una vista insuperable de esta región única de nuestra galaxia. Es un logro excepcional, felicitaciones a nuestros colegas sudafricanos. Han construido un instrumento que será la envidia de los astrónomos en todas partes y tendrá una gran demanda en los próximos años".

Viendo este primer ejemplo, abriendo los ojos asombrados ante el espectáculo que parece tener lugar en el corazón galáctico y que ahora vemos con una claridad antes solo soñada, no hay duda de que así será.

El corazón de la Vía Láctea. La imagen generada por MeerKAT abarca 1000 x 500 años luz, con el agujero negro escondido dentro de la zona más brillante del centro. Los colores muestran la intensidad de las señales de radio, desde rojo para las más débiles hasta el amarillo/blanco para las más intensas). Esta imagen muestra una gran cantidad de características nunca antes vistas, así como una vista más clara de restos de supernova previamente conocidos, regiones de formación de estrellas y filamentos.

MeerKAT, el más poderoso radiotelescopio del hemisferio Sur. Y es solo el principio de algo mucho mayor. 

MeerKAT radio telescope inaugurated in South Africa – reveals clearest view yet of centre of the Milky Way

jueves, julio 12, 2018

Pequeños tesoros

¿Cuales son los beneficios de traer muestras a la Tierra?

OSIRIS-REx y Hayabusa 2 nos traerán muestras de material de sus respectivos asteroides, Japón planifica hacer lo propio con la luna marciana Fobos, y los científicos de la NASA como China sueñan con llevar adelante misiones para traer a nuestro planeta material de Marte. Lograrlo en endiabladamente complicado a todo los niveles, y especialmente en el caso del planeta rojo, igualmente costoso. Pero nadie renuncia a ellas, bien al contrario. La pregunta inevitable es si realmente vale tanto la pena el esfuerzo. Y la respuesta de la comunidad científica es un si rotundo. Veamos los motivos.

1) Limitaciones robot: Curiosity es un laboratorio con ruedas, equipado con los equipos de análisis más completos jamás enviados a otro mundo. Pero incluso así sus capacidades son limitadas, y se quedan muy atrás de lo que podrían ofrecer los laboratorios más completos y equipados del mundo. Se han hecho maravillas en el terreno de la miniaturización, pero se sigue pagando un precio en términos de efectividad."Con los robots, la búsqueda no suele ser para obtener la mejor respuesta, sino solo lo suficientemente buena", explica Francis McCubbin, del Johnson Space Center."Si necesitamos una precisión realmente alta en cuanto a la edad de un material, por ejemplo, vamos a tener que traer las muestras de vuelta y analizarlos en nuestro laboratorio de geocronología de alta precisión".

2) Legado para el futuro: Cuando se envía una sonda/rover a la superficie de otro mundo, la idea es lograr los mejores resultados posibles con la mejor tecnología del momento. Todo empieza y acaba con ella. Pero si podemos lograr muestras y guardarlas en la Tierra, siempre estarán disponibles para ser analizadas cada vez que aparezcan nuevas tecnologías capaces de llevar más allá los resultados. Las rocas lunares de los Apolo, que periódicamente son la fuente de nueva información y hallazgos, son un buen ejemplo. Por ello tener una autentica reserva de material de otros planetas, guardadas escrupulosamente a la espera de que se las reclame de nuevo. es el suelo de cualquier astrónomo.

3) Trabajo en común: El disponer de muestras extraterrestres permite una amplia relación entre agencias, así como entre sus diversas comunidades científicas, que se intercambian estos preciados bienes. Así ocurre, por ejemplo, con los meteoritos y polvo cósmico recuperado en la Antártida,Y así ocurrirá con las sondas OSIRIS-Rex y Hayabusa 2, en que la NASA y la JAXA ofrecerán parte del "botín" a la otra para su guardado y futuros análisis.

4) La búsqueda de la vida:¿Son los compuestos de carbono que se han encontrado en Marte fruto de la vida? Son de origen geológico? Formaron parte del planeta desde sus inicios o llegaron posteriormente, en forma de meteoritos? Propios del Sistema Solar o de más allá? Nuevamente las limitaciones de los laboratorios miniturizados impiden respuestas definitivas, y aunque futuras misiones, como ExoMars y Mars 2020 podrían indicarnos con bastante fiabilidad cual podría ser la respuesta, lo cierto es que se necesitará analizar muestras directas para estar seguros por completo.

Una muestra del cometa 81P/Wild, traída a la Tierra por la sonda StarDust y guardada como un tesoro en el conocido como edificio 31 del Johnson Space Center, donde se guarda todo material de origen extraterrestre traído a nuestro planeta o llevado a al por misiones espaciales. Desde meteoritos de la Antártida a las rocas lunares de los Apolo o de la sonda Genesis. Tesoros científicos que no dejan de ser analizados siempre que aparecen nuevas técnicas y teorías sobre ellas.

Las instalaciones 31, que ya tiene reservado espacio para lo que puedan traer OSIRIS-Rex, así como las cedidas por Hayabusa 2. Instalaciones aisladas del exterior a todos los niveles para mantenerlas a salvo de todo tipo de contaminación. Quizás algún día tenga también espacio para las de Marte, sin lugar a dudas las más valiosas y las que necesitarán un cuidado superior.

Hayabusa, StarDust y Genesis son los últimos ejemplos de misiones de traída de muestras. Esta última tuvo un regreso accidentado, al fallar su paracaídas, pero a pesar de lo aparatoso del impacto finalmente se pudo recuperar algo de material. 

What's the benefit of sample return?

miércoles, julio 11, 2018

Un rival inesperado

Añadido un 4º candidato para acoger al futuro rover Mars2020.

Se escoge una gran cantidad de lugares interesante, y se van realizando sucesivos filtrados, descartado a los que no cumplan todas las condiciones de interés científico y seguridad de cara a las delicadas operaciones de aterrizaje. Ese es el proceso que se sigue en la planificación de una misión interplanetaria de este tipo, lenta y sistemática, reunión tras reunión hasta alcanzar lo más parecido a un consenso. Pero por profesionales que sean todos aquellos implicados, siempre hay lugar para lo inesperado, para una improvisación genial. Y eso es lo que le acaba de ocurrir ahora al proyecto Mars2020, el gran rover, hermano en muchos aspectos de Curiosity, que debería llegar al planeta rojo ese año.

Hasta ahora teníamos 3 finalistas, de las que saldría la ganadora definitiva. El delta del cráter Jezero, Northeast Syrtis y las colinas Columbia, donde descansa el ya fallecido rover Spirit, eran los lugares donde convergían todos los requisitos buscados. Sin embargo el equipo científico no dejó de trabajar en nuevas opciones, y de ese esfuerza acaba de anunciarse la inclusión de un 4º candidato, que entra directamente en la eliminatoria final sin haber estando en ninguna anterior. Su nombre: Midway (mitad de camino).

Y ese nombra define tanto su naturaleza como el porqué de este repentino interés por una zona hasta ahora olvidada. Porqué precisamente se encuentra a medio camino entre Jezero y Northeast Syrtis, y no muy lejos de ninguna de las dos, hasta el punto de que con un poco de paciencia Mars2020 podría alcanzar a una de ellas una vez terminada la exploración de Midway, que tiene unas condiciones morfológicos muy parecidas a esta segunda. Es decir, sería como "matar dos pájaros de un tiro", utilizando un refrán popular, primero explorando una región equivalente a Syrtis, para acto seguido poner rumbo a Jezero

Ciertamente tiene mucho sentido, permitiendo así alcanzar la exploración de dos zonas muy diferentes en lugar de tener que limitarse a uno solo. Veremos si finalmente esta nueva y repentino objetivo se convierte en el ganador inesperado de esta larga carrera. Argumentos a favor, como vemos, no le faltan.


A "medio camino", un lugar donde se podría alcanzar Jezero después de explorar una región muy parecida a Syrtis.

Los 3 candidatos hasta ahora, y que ahora tienen un nuevo rival.

Mars 2020 Rover Team Adds 4th Candidate to Landing-Site List

martes, julio 10, 2018

Una canción entre dos mundos

Escuchando las voces de Saturno y Encélado.

En sus últimas órbitas, las conocidas como Grand Finale, y que la llevaron a viajar en el espacio entre los anillos y la atmósfera del planeta, Cassini reunió y transmitió una cantidad ingente de información, de un valor incalculable por ser única. Y aún hoy se sigue estudiando, generando nuevas informaciones y abriendo nuevas ventanas a un planeta complejo hasta lo que podemos imaginar y más.

Una de las últimas nos lleva a la interacción que se produce entre Satuno y la pequeña Encélado, ondas de plasma tremendamente energéticas que viajan entre una y otra a través de las líneas del campo magnético de este primero. Una conexión directa entre ambos mundos que ahora podemos incluso escuchar, ya que los investigadores convirtieron la grabación de ondas de plasma en un archivo de audio, de la misma manera que una radio traduce las ondas electromagnéticas en música. En otras palabras, Cassini detectó ondas electromagnéticas en el rango de frecuencia de audio y ahora hemos podido amplificarlas y escucharlas.

"Encélado es como pequeño generador girando alrededor de Saturno, y sabemos que es una fuente continua de energía", explica Ali Sulaiman, científico planetario de la Universidad de Iowa, y miembro del equipo de Radio Plasma Wave Science (RPWS). Ahora hemos encontramos que Saturno responde lanzando señales en forma de ondas de plasma, a través del circuito de líneas de campo magnético que lo conectan a su pequeña luna a cientos de miles de kilómetros de distancia".

¿Existe algo parecido entre la Tierra y La Luna? No, ya que Encélado está inmerso en el campo magnético de Saturno y es geológicamente activo, y emite columnas de vapor de agua que se ionizan y llenan el entorno del planeta. Es una canción única, el sonido de dos mundos conectados por invisibles lazos de plasma, un puente entre señor de los anillos y quizás el mundo donde más opciones existen de que la vida se haya hecho camino. Es la melodía de un lugar increíble al que ojalá un día podamos regresar.

Escuchando la interacción entre ambos mundos. Los investigadores convirtieron la grabación de ondas de plasma, captadas por el instrumento RPWS (Radio Plasma Wave Science) varias semanas antres del final, en un audio de sonido. 

Listen: Sound of Electromagnetic Energy Moving Between Saturn, Enceladus

domingo, julio 08, 2018

Post Vintage (278): Ese día que cumplimos un sueño

Lo que aprendimos del encuentro con Plutón. 

"New Horizons no sólo completó la era del primer reconocimiento de los planetas, la misión ha intrigado e inspirado.¿Quién sabía que Plutón podría tener un corazón? Incluso hoy en día captura nuestra imaginación, reaviva nuestra curiosidad, y nos recuerda lo que es posible". Con estas palabras rememoraba el Director de Ciencias Planetarias de la NASA, Jim Green, el momento en que desvelamos el último de los "mundos antiguos", aquellos que conocíamos antes de que se iniciará la era de la exploración interplanetaria mediante sondas robóticas. Fue ese día en que cumplimos un sueño, el día en que alcanzamos en último de esos mundos antiguos, conocidos desde antes de la exploración robótica.

Veamos un pequeño resumen de todo lo que aprendimos del antuguo 9º planeta:

1) La complejidad de Plutón y sus satélites va mucho más allá de lo imaginado. No es que esperásemos simplemente una bola llena de cráteres, ya que los datos disponibles desde la Tierra mostraban notables diferencias superficiales, pero nadie podía esperar la explosión de diversidad que New Horizons se encontraría. Y no solo Plutón. Caronte es igual de extraña, y hasta las pequeñas lunas son curiosamente complejas.

2) El grado de actividad actual en la superficie de Plutón (y la juventud de algunas de sus regiones) es simplemente asombrosa. Glaciares, volcanes, llanuras en movimiento, altas montañas...es cualquier cosa menos un mundo muerto, lo que obliga a replantearse la naturaleza y dinámica de estos mundos helados.

3) Brumas, nubes y un ritmo de escape atmosférico muy por debajo de lo pronosticado puso patas arriba todos los modelos que se manejaban hasta ese día. Se creía que Plutón sería como un cometa gigante, con su atmósfera perdiéndose en el espacio fruto del viento solar, pero la realidad es que este la sujeta y mantiene mucho más firmemente de lo esperado, entre otras porque es más fría de lo previsto, lo que también es un enigma. En realidad su interacción con el viento solar parece estar a medio camino entre ambos conceptos, en una forma nunca vista antes.

4) Caronte muestra un enorme cinturón tectónico ecuatorial, lo que indica la posible congelación de un antiguo océano el agua helada en un pasado distante.

5) Plutón también muestra evidencias de un océano subterráneo, pero a diferencia de Caronte, este podría estar en estado líquido en la actualidad, ya que la superficie no muestra las señales de ruptura y expansión esperadas si su interior se hubiera congelado por completo.

6) Todas sus lunas parecen tener, según se extrapola de los cráteres observados, la misma edad superficial, lo que apoya la teoría que se formaron juntas en una única y enorme colisión entre Plutón y otro planeta enano.

7) El casquete polar de color rojo oscuro de Caronte no tiene precedentes en el sistema solar y podría ser el resultado de gases atmosféricos que escaparon Plutón y luego precipitaron en la superficie de esta gran luna. 

8) Sputnik Planum no solo es muy joven y se renueva con un constante sistema de convección interna, sino que muestra señales de movimiento en sus bordes, hielos desplazándose entre las formaciones geológicas del planeta. Esto lo convierte, con sus 1.000 Kilómetros de diámetro, en el glaciar más grande conocido en el Sistema Solar.

9) Grandes montañas de hielo de agua, como si fueran icebergs en la Tierra, flotan sobre este mar de hielo de nitrógeno.

10) Evidencia de grandes cambios climáticos, con enormes variaciones en la presión atmosférica que permitieron en el pasado, y permitirán en el futuro, la presencia de ríos y lagos de nitrógeno líquido en superficie. Incluso se tiene imágenes que parece, mire como se mire, un antiguo lago ahora congelado. Esto lo pone en la misma categoría de la Tierra, Marte y Titán. Nuevamente la idea de un mundo muerto saltó por los aires con la llegada de New Horizons.

11) Se conocía la existencia del complejo sistemas de luna de Plutón, pero por eso mismo, y por su posible origen como consecuencia de un gran impacto, se esperaba la presencia de otras, o al menos un anillo de restos. Por ese motivo la sonda tenía preparada trayectorias de emergencia en caso de que la prevista resultara peligrosa en exceso. La total ausencia de nada parecido sorprendió a los astrónomos.

12) Aunque desde la superficie el cielo parecería totalmente oscuro, ya que la presión es muy baja, desde la distancia y a contraluz la atmósfera de Plutón tiene tonos azulados por la presencia de substancias orgánicas en suspensión, lo que la aproxima más a la terrestre que ningún otro mundo conocido.

"Es extraño pensar que hace sólo un año, todavía teníamos ni idea de como era realmente Plutón y sus lunas", explicaba en 2016 Hal Weaver, del equipo científico de New Horizons por la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland."Pero no pasó mucho tiempo antes de que nos diéramos cuenta que era algo especial, nada que hubiéramos podido esperar. Hemos sido sorprendidos por la belleza y la complejidad de Plutón y sus lunas y estamos entusiasmados con los descubrimientos aún por llegar".

"Todo nuestro equipo está orgulloso de haber llevado a cabo la primera exploración de Plutón y el Cinturón de Kuiper, algo para lo que muchos de nosotros habíamos trabajado para lograr desde la década de 1990", comenta Alan Stern."Los datos que New Horizons envió ha revolucionado la ciencia planetaria, inspirando a gente de todas las edades y todo el mundo acerca de la exploración espacial. Ha sido un verdadero privilegio ser capaz de hacer eso, por lo que estaré siempre en deuda con nuestro equipo y nuestra nación". Y nosotros estamos en deuda contigo, porque fue tu lucha la que finalmente hizo realidad este encuentro tan largamente soñado. Solo podemos decir gracias por todo. Y que la aventura continúe.
 
Plutón y su sistema de lunas. Un lugar extraño, fascinante, complejo, que nos permite intuir un pasado y un presente igualmente complejo. Nadie esperaba algo tan asombroso, revelando que los pequeños mundos del Cinturón de Kuiper son mucho más que pedazos helados de historia.

Glaciares gigantes, mares de hidrógeno helado, montañas flotantes. Quién hubiera sugerido su existencia antes de la llega de New Horizons habría sido considerado un loco.

Un mundo azul rodeado de mil capas de brumas y finas nubes. Nuevamente todo que sabíamos, o creíamos saber,  se convirtió en nada con la llegada de New Horizons.

¿Y también volcanes? También.

Plutón tuvo sus épocas más cálidas. Y no hace demasiado. Y aún más importante, seguramente las tendrá de nuevo en el futuro. Lo que a todas luces parece un lago ahora congelado, más otras señales del fluir de las "aguas" en superficie así lo indican. Todo en este pequeño mundo es increíble.

Gracias a todos lo que lo hicieron posible.

Algún día, quizás algún día...

One Year Later: New Horizons’ Top 10 Discoveries at Pluto

sábado, julio 07, 2018

El ascenso del reino acuático

Simulando el comportamiento del océano interior de Europa. 

Alcanzar esta luna de Júpiter es una de las grandes sueños, por no decir obsesiones, de los astrobiólogos. Y no es extraño, ya que este pequeño mundo, aparentemente un páramo helado y lleno de radiación, parece esconder uno de los ambientes más propicios que existen para la vida que existen en el Sistema Solar, más que Marte. Ahora bien, con ese océano escondido debajo de una gruesa corteza de hielo, acceder a el es poco menos que un sueño a día de hoy, por lo que solo podemos intentar hacerlo de formas indirectas.

Una de ellas son las aparentes plumas de partículas, que como los géisers de Encélado, lanzan material procedente de su acuático interior. Pero su posición localizada y que posiblemente no tengan una actividad constante las convierte en puertas ciertamente limitadas. La otra podrían ser las características lineales que se observan en la superficie, llamadas "bandas" y "surcos", y que son parte de los movimientos de sus cortezas heladas, alimetados por sus respectivos océanos subterráneos. Por ello los científicos del Jet Propulsion Laboratory están realizando diversas simulaciones para visualizar los diversos comportamientos posibles en la interacción entre el océano y la corteza helada, entre ellas la que plantea que dichas líneas están formadas por material llegado desde este primero, fruto tanto de los movimientos de convección como por las mareas gravitatorias de Júpiter.

Los científicos describen estas zonas como depósitos de material oceánico "fósil", porque las bolsas de agua atrapadas en la capa de hielo pueden necesitar solo unos cientos de miles de años para alcanzar la superficie. En otras palabras, si una sonda aterrizara en ellas, tendría acceso a una muestra directa de material que una vez fue parte del océano de Europa, no directamente de su estado actual, pero si lo bastante cerca en el tiempo para considerarlo una muestra válida. Y eso tendría un valor más allá de lo imaginable. Si un día se hace realidad un módulo de aterrizaje posándose en este luna, sea como parte de la sonda Europa Clipper o en proyectos más lejanos en el tiempo, ya sabemos donde deberíamos hacerlo.

Las líneas de Europa, lugares donde la corteza helada se rompió por efecto de las mareas gravitatorias y el empuje del océano interior, y donde material de este último pudo haber llegado hasta la misma superficie.

Europa’s Ocean Ascending

jueves, julio 05, 2018

Tres semanas sin Oppy

Sin noticias de nuestro amigo robótico.

"Todavía estoy seguro de que sobreviviremos a esto". Así de seguro se mostraba Jim Rice, líder del Equipo de Geología del Proyecto Mars Exploration Rover, al referirse a las opciones de que Opportunity regrese del silencio en el que está sumido. Es un pensamiento compartido por todos, ya que 14 años de aventuras, desafíos y problemas superados son demasiados para pensar que las sombras finalmente le han alcanzado. Pero de momento ya son dos semanas sin saber nada de el, ni disponer de ninguna imagen nueva en su biblioteca visual. Mucho tiempo. Demasiado tiempo.

Fue en Sol 5111, hace 3 semanas, donde tuvimos las últimas noticias. Desde entonces los técnicos de misión suponen que Opportunity está durmiendo, con todos sus sistemas desconectados para ahorrar energía y de forma cíclica se despierta para comprobar las condiciones existentes y regresar a su profundo sueño en caso de persistir la oscuridad. Si es el caso debe haberlo hecho en diversas ocasiones, pero con la tormenta que sigue rugiendo con todo su fuerza y sin señales de debilitamiento a la vista, fueron infructuosos. La espera sigue.

 "En algún momento, cuando la tormenta amaine, Opportunity debería despertarse, decidir que tiene suficiente energía para transmitir una señal desde su antena de baja ganancia que diga 'Estoy despierto y bien, pero volveré a dormir otra vez'. Esto debería suceder cuando pase la tormenta, hasta que decida volver al funcionamiento completo". Una declaración llena de optimismo por parte de Ray Arvidson de la Universidad de Washington en Saint Louis y parte del equipo. Ojalá tenga razón.

La espera se está haciendo larga. Y sobretodo extraña, ya que Opportunity nos lleva acompañando una parte importante de nuestras vidas, por lo que ausencia se hace notar. Solo nos queda esperar que, una vez más, supere lo imposible y podamos seguir sumando años a su leyenda. Y si este no es el caso, si estamos asistiendo al final de una era, siempre podremos decir con orgullo que Marte, con todas sus condiciones adversas, finalmente solo pudo detenerlo con una tormenta global rugiendo durante semanas. Sería sin lugar a dudas un final glorioso, digno de tal epopeya.

Marte visto desde la Tierra, bajo la actual tormenta y como se vería sin su presencia, obra del astrofotógrafo Damian Peach. La magnitud de esta fenómeno, que ya abarca todo el planeta, es sobrecogedora.

Curiosity, al otro lado del planeta, atestigua como la tormenta sigue. Al depender de una fuente de energía nuclear y no solar, no se está viendo afecto de forma directa por estas adversas circunstancias atmosféricas.

Venga, Oppy!!! 

Dos semanas sin noticias del rover Opportunity en Marte

miércoles, julio 04, 2018

El planeta enigma

¿Un impacto catastrófico convirtió a Urano en el mundo que es hoy día

El tercer planeta en tamaño del Sistema Solar es extraño. En realidad muy extraño en muchos aspectos, tan espectacular en sus diferencias que parece gritar a viva voz que algo terrible le pasó en el pasado. Su eje de rotación esta inclinado 98 grados, y para hacernos una idea de lo que eso significa, es como si sus anillos fueran una rueda que se desplaza sobre el plano de la eclíptica. A eso se le suma que no emite más calor del que recibe del Sol, como si hacen sus hermanos gigantes. Como resultado Neptuno, pese a estar mucho más lejos, presenta temperaturas parecidas o superiores. Y para terminar su campo magnético esta completamente descentrado, lo que hace que la propia rotación del planeta lo deforme como nunca hemos visto en ningún otro lugar. En definitiva, un planeta misterioso que deberíamos visitar de nuevo algún día.

La pregunta inevitable es "que" lo convirtió Urano en lo que es hoy día. Ya hace tiempo que la idea de un impacto colosal que literalmente lo ladeó por completo está presente en en mundo de las hipótesis, pero ahora el trabajo realizado astrónomos de la Universidad de Durham (Reino Unido) han definido esa opción, marcando los parámetros que habrían sido necesarios para llevar la evolución del planeta hasta su punto actual. De ellos surge un escenario que parece capaz explicar cada una de sus particularidades.

Este presenta un colosal protoplaneta de hielo y roca, varias veces mayor que la Tierra, precipitándose hacia el naciente Urano. El impacto provocó que el eje se inclinara hasta los 98º grados actuales, inyectara una capa de desechos cerca del borde de la capa de hielo del planeta, bloqueando el flujo de calor desde su núcleo a su atmósfera exterior, explicando así las bajísimas temperaturas que se registran en ellas (-216 Cº), y generando un caos interno que daría lugar a su extraño campo magnético.

Tal como explica el autor principal Jacob Kegerreis,"Urano gira de costado, con su eje apuntando casi en ángulo recto con los de todos los otros planetas del sistema solar. Esto fue casi seguramente causado por un impacto gigante, pero nosotros sabemos muy poco acerca de cómo sucedió esto realmente y cómo afectó al planeta. Ejecutamos más de 50 escenarios de impacto diferentes para ver si podíamos recrear las condiciones que dieron forma a la evolución del planeta. Nuestros hallazgos confirman que el resultado más probable fue que el joven Urano estuvo involucrado en una colisión catastrófica con un objeto con el doble de masa de la Tierra, si no más grande. Golpeándolo hacia un lado y poniendo en proceso los eventos que ayudaron a crear el planeta vemos hoy".

Este escenario también muestra que el planeta habría sido capaz de retener buena parte de su atmósfera, y que los restos de la colisión habría dando forma a su actual sistema de lunas y anillos. Es así como ocurrió? Todo esto no deja de ser una simulación que encaja con todos las extrañas características de Urano, aunque no necesariamente implica que fuera así realmente como ocurrió. Pero ante la idea de una colisión tan gigantesca que fue capaz de tumbar un mundo 4 veces mayor que la Tierra, es posiblemente el escenario más plausible.

Urano se mueve con su eje de rotación perpendicular al plano orbital. Como consecuencia, desde la Tierra, lo vemos de costado. Como llegó a esta situación es un misterio, pero la idea del impacto va tomando fuerza.

Urano es el 3 planeta en tamaño Para provocar tal cataclismo habría sido necesario el impacto con un protoplaneta del tamaño de la Tierra o superior. No es inverosimil, ya que durante las primeras etapas de formación del Sistema Solar seguramente se formaron mundo de los que hoy ya no queda nada, aniquilados por el caos primordial.

El posible corazón de Urano, el planeta más frío del Sistema Solar pese a no ser el más lejano.

Una colisión cataclísmica forjó la evolución de Urano

martes, julio 03, 2018

Un brillante atardecer

Ceres como nunca lo hemos visto antes.

Dawn se encuentra ya en su órbita definitiva, allí donde permanecerá hasta el final. Sobrevolando a tan corta distancia la superficie de este planeta enano se esperaba que las imágenes fueran extraordinarias, mostrando un nivel de detalle asombroso y que permitiera especialmente entender mejor la morfología de sus famosos puntos brillantes. Y ciertamente no están defraudando en absoluto.

En más de tres años de órbita alrededor de Ceres, la altitud más baja alcanzada anteriormente fue de 385 kilómetros, 10 veces más lejos que ahora. El estar cerca de la vida útil de la sonda, marcada por sus ya escasas reservas de combustible, han permitido tomar riesgos y llevarla a casi rozar este planeta enano, apenas 35 kilómetros por encima de la superficie, casi nada si se lo compara con los casi 1000 que mide este mundo entre Marte y Júpiter. Los puntos brillantes son ahora lugares complejos y lleno de contrastes, casi como blancos lagos rodeados de oscuras montañas. Sería maravilloso que algún día pudiéramos explorarlo directamente.

"Adquirir estos espectaculares fotografías ha sido uno de los mayores desafíos en esta extraordinaria expedición, y los resultados son mejores de lo que esperábamos", explica el ingeniero jefe y gerente de proyecto, Marc Rayman, del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena."Dawn es como un maestro artista, que agrega detalles ricos a la belleza del otro mundo en su retrato íntimo de Ceres". La gran cantidad de información contenida en estas imágenes, y más de las que se planean en las próximas semanas, ayudará a abordar preguntas clave y aún por responder sobre el origen de estas zonas blancas, los mayores depósitos de carbonatos observados hasta ahora fuera de la Tierra. En particular, los científicos se han estado preguntando cómo se expuso ese material, ya sea desde un reserva de aguas superficiales poco profundas, o desde una fuente más profunda de salmueras (agua líquida enriquecida en sales) que se filtraron hacia arriba a través de fracturas.

Y las observaciones a baja altitud obtenidas con los otros instrumentos de Dawn, como el detector de neutrones y rayos gamma y el espectrómetro visible e infrarrojo, revelarán la composición de Ceres a una menor escala, desvelando el origen de los materiales encontrados en la superficie. Las nuevas mediciones de gravedad también podrían revelar detalles del subsuelo."Las primeras vistas de Ceres obtenidos por Dawn nos hicieron señas con un punto brillante único y cegador", dijo Carol Raymond del JPL, investigadora principal."Desentrañar la naturaleza y la historia de este fascinante planeta enano durante el transcurso ha sido emocionante, y es especialmente apropiado que el último acto de Dawn brinde nuevos conjuntos de datos para probar esas teorías".

Estamos en el atardecer de una sonda que llevó la luz a mundos hasta ahora inexplorados. Ahora está a punto de extinguirse, pero antes promete iluminar la oscuridad como jamás podríamos haber soñado.

Visiones de un nuevo mundo desde apenas 35 kilómetros de altura. 

Dawn's Latest Orbit Reveals Dramatic New Views of Occator Crater