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viernes, diciembre 22, 2006

Flashes en la noche

Los 66 satelites Iridium que orbitan la Tierra producen fuertes destellos observables desde la Tierra.

El cielo nocturno desprende una tranquilidad y serenidad notable, nada es mas placentero que mirar una noche estrellada.....pero en realidad es como observar una autopista, y muy transitada ademas. Desde que en 1957 el Sputnik Sovietico se conviertiera en el primer satelite artificial de la Tierra, estos se han ido multiplicando de forma exponencial a medida que sus tareas tambien lo han hecho. Hoy dia su numero se eleva a mas de 5.000, la mayor parte de ellos en la llamada orbita geoestacionaria a 36.000 Km de altura. De todos ellos unos 400 pueden llegar a ser visibles a simple vista en los momentos mas propicios ( a primeras o ultimas horas de la noche, cuando los rayos solares los iluminan mientras la superficie sigue sumergida en la oscuridad ).

Estas "luces en el cielo" saltaron a otro nivel con la llegada de Iridium. Basicamente se trataba de disponer de un sistema de telefonia movil inalambrica que permitiera hacer llamadas desde casi cualquier lugar de la Tierra, idea que fue sugerida en 1985 por Karen Bertinger, mujer del directivo de Motorola Bary Bertinger. En 1987 los tecnicos de esta compañia proponen un sistema de satelites de orbita baja sencillos de construir para conseguiro, y en 1990 se anuncio el proyecto Iridium como un sistema de comunicaciones personales mundiales utilizando como base su red de satélites conectados con estaciones terrestres.

Inicialmente la idea era que se necesitaban 77 satelites orbitando en 11 planos diferentes para conseguir una cobertura total...este numero era el mismo que electrones tiene un atomo de Iridio, y de ahi el nombre que recibieron, Iridium. Finalmente se comprobo que con 66 en 6 planos tambien era posible, y ese fue el numero defintivo. En la escala atomica eso correspondia al Disprosio, pero obiamente no le iban a poner un nombre tan feo y conservo el original. Los lanzamientos empezaron en mayo de 1997 y concluyeron en 1998 con los 66 satelites y varios mas de reserva en posicion, sin un solo fallo. Y con ellos llegaron los "destellos Iridium", flashes de pocos segundos que pueden llegar a una magnitud aparente de - 8 ( ampliamente superiores en intensidad a cualquier planeta o estrella del firmamento ) y llamar la atencion a mas de un observador casual, que posiblemente se quede pensando que ha visto algo extraño.

Basicamente un satelite Iridium se compone de un cuerpo central de 4 metros de largo, equipado de dos paneles solares y tres antenas para la trasmisión de la señal telefónica llamadas Main Misión Antenna (MMA). Estas ultimas tienen un tamaño de 186 x 86 cm, con una superficie de unos 2 metros / cuadrados...recubiertas completamente de un aislante de aluminio, posen una reflectividad extremadamente alta. Son, casi literalmente, espejos. Asi, en determinadas circunstancias, van produciendo destellos de tal intensidad que pueden llegar a verse incluso de dia, mientras que el resto del tiempo son tan debiles que son casi invisible . Si tubieran una superficie un poco mayor, sus ocasionales "flashes" seria tan intensos como la luz de la Luna llena o quizas mas

Desde el principio fueron polemicos...muchos cientificos, en especial los encargados de los radiotelescopios, que veian como las constantes emisiones de estos satelites interferian en su trabajo. Tambien tubo una vertiente mucho mas curiosa: Nadie aviso ( o nadie de los que los diseñaron pensaron en esta posibilidad ) de los destellos y flashes que estos satelites podian ocasionar en el firmamento, especialmente visibles de noche. Por tanto empezaron a acumularse "avistamientos" extraños que llamaron la atencion de los astronomos, en especial los primeros años cuando ( al ser satelites que se lanzaba en grupo de hasta 7, y tardaban un tiempo en alcanzar su posicion definitiva ) se podian observar verdaderas "formaciones" luminosas, de los cuales se llegaron a ver 3 o 4 en una misma fotografia. Fue Paul Maley, de la Jonson Space Center Astronomical Society de la Nasa quien identifico los paneles MMA de los satelites Iridium como responsables del fenómeno.

Sobra decir que muchos relacionaron este fenomeno con avistamientos OVNI en su vertiente " nave alienigena" ( la palabra realmente engloba cualquier cosa que no esta identificada, sea lo que sea ).....La cantidad de gente que creyo haber visto OVNIs por esta causa quizas no la sabremos nunca, pero es mas que probable que no fueran pocas. Incluso hoy dia siguen soprendiendo.

En 1999 la compañia que los explotaba quebro....las limitaciones de este sistema ( Las llamadas y los propios moviles adaptados a ellos eran muy caras, y solo funcionaban en lugares abiertos ) le hizo fracasar tras vender solamente 55.000 unidades y acumular una deuda de 4.000 millones de Euros. En principio esto deberia haber significado tambien el final de estos satelites, que inicialmente deberian haberse dejado "caer" en la atmosfera, pero en el ultimo momento se salvaron porque la empresa fue reflotada gracias a un consorcio con el ejército estadounidense, que imagino debio ver muchas posibilidades en esta red orbital. Y con ello se han mantenido hasta hoy dia estos objetos tan luminosos, para disfrute de quienes tienen entre sus aficiones astronomicas el observar satelites artificiales....y para sorpresa de muchos, que no saben lo que han visto y dejan volar su imaginacion.

Destellos Iridium

Destellos de Iridium


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