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miércoles, mayo 21, 2008

La furia de una Enana

Detectada la llamarada mas brillante jamas vista en una estrella.

Representan, con diferencia, la clase estelar mas abundante y en nuestra Galaxia abarcan el 75% de la poblacion estelar. Son tambien las mas pequeñas, con superficies muy frias, iluminando debilmente su vecindad con una luz rojiza. Todo esto les hace merecedoras de su sobrenombre, "Enanas Rojas"...los miembros "pobres" de la gran familia estelar, ante los cuales el Sol es un gigante. Y es que, aunque en muchas ocasiones se diga que nuestro Astro Rey resulta pequeño y poco menos que insignificante, la realidad es que 3 de cada 4 estrellas son de menor tamaño y brillo.

Aunque modestas las Enanas Rojas no son astros apacibles...bien al contrario, y como si quisieran mostrar que son estrellas con todas las de la ley, pueden, en ocasiones, mantener una actividad realmente intensa y hasta superior en espectacularidad a la de sus congeneres de mayor tamaño. Y el mejor ejemplo de todo esto nos ha llegado recientemente.

Conocida como EV Lacertae y situada a unos 16 años-Luz de la Tierra, este pequeña Enana Roja tiene apenas 1/3 del diametro solar y solo el 1% de su brillo....pero el 25 de Abril quiso demostrar que a pesar de ello es capaz de dar mucho mas de si, y ese dia lanzo una llamarada..pero no una cualquiera, sino la mas brillante jamas registrada en una estrella "normal" (es decir, en una fase estable de su vida), una monstruosa erupcion con la potencia equivalente a miles de erupciones solares. Tan descomunal que fue captada por el satelite Swift de NASA mientras escaneaba la boveda celeste buscando brotes de rayos gamma procedentes del confín del Universo...y tan luminosa que la estrella, habitualmente de magnitud 10 y por lo tanto invisible para el ojo humano, se habria hecho visible a simple vista si hubiera estado en una posicion que hubiera permitido verla en el cielo nocturno

Realmente impresionante si tenemos en cuenta la modestia del astro...la llamarada, vista desde su vecindad, habria resultado espectacular y hasta terrorifica en su furia:"La magnitud total de la erupcion solar no tiene precedentes, y se produjo en nuestro patio celeste en una estrellas del tipo mas comun", afirmaba Rachel Osten, de la Universidad de Maryland.

Cual pudo ser el origen de semejante detonacion? Sabemos que es un astro Joven al que se le calcula una edad aproximada de unos 300 millones de años...tambien conocemos que, a pesar de su pequeño tamaño, gira mucho mas rapido que el Sol, completando una rotacion cada 4 dias, en contraste con las 4 semanas que requiere nuestra estrella.¿Puede haber una relacion entre esto ultimo y la erupcion ahora detectada?.

Algunos astronomos creen que asi eso...esa misma velocidad, junto con diferencias en la composicion interna con respecto a la solar, explicaria la existencia de numerosisimas manchas en la superficie, relacionadas con la presencia de grandes campos magneticos sobre la mayor parte de la estrella. Asi Lacertae, aunque luminosamente muy debil, seria, en contrapartida, 100 veces mas "poderosa" magneticamente que nuestro Sol, y esos mismos campos, al interaccionar, provocarian tremendas erupcions.

Pequeñas y frias, las Enanas rojas son tambien casi inmortales...dado que queman su hidrogeno interno muy lentamente su existencia se prolonga casi hasta el infinito, en claro contraste con sus hermanas mayores, que parecen consumir su vida en un suspiro. Asi, se calcula que una estrella "tipica" de esta clase puede mantenerse estable durante un periodo de tiempo espectacularmente extenso, cifrado en 100.000 Millones de años...lo que viene a significar que ninguna Enana Roja se ha extinguido todavia, ya que el Cosmos apenas tiene una fraccion de ese tiempo.

Mas aun, en un futuro inimaginablemente lejano donde el cosmos se haya seguido expandiendo y la produccion de nuevas estrellas terminado, las Enanas Rojas seran las unicas que queden para ofrecer un refugio de luz y calor a la vida ..las grandes estrellas, como la nuestra y otras aun mayores, habran desaparecido hace tiempo, habiendo representado solo una fugaz etapa en la inmensidad de la oscuridad cosmica. Al final de los tiempos solo ellas, las mas modestas de todas las estrellas, podran decir que vivieron hasta la frontera de la eternidad.

Small Star Gets Swift Reaction with Unprecedented Flare

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