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domingo, mayo 04, 2008

El amigo que nunca se fue

Las Eta-Acuaridas brillaran la proxima noche, en especial en el hemisferio Sur.

El cometa Halley es sin lugar a dudas el mas famoso de todos los que conocemos y uno de los pocos (si no el unico) cuyo nombre sonara incluso al que poco o nada le interese la astronomia y el espacio en general....no es el mas brillante, ni el mas grande, y de hecho es solo uno mas de miles, pero para la Humanidad es el mas especial. El origen de su leyenda esta en que fue el primero cuyo retorno fue anticipado y con ello se demostro finalmente que estos astros estaban en orbita solar, todo ello por obra del astronomo Edmund Halley ( del cual recibio su nombre ), quien predijo la vuelta de "su" cometa en 1758, tras afirmar que los vistos en 1531 y 1607 eran el mismo. Y asi fue, aunque el mismo nunca pudo llegar a verlo, pues murio en 1742.

Asi se hizo famoso el cometa Halley, que desde entonces formo parte ya de la cultura popular mas alla del simple interes astronomico...en 1910 aumento aun mas cuando creo un estado de panico a gran escala, ya que la Tierra atraveso su cola y se extendio la idea de que este hecho llenaria la atmosfera de cianuro y pondria fin a la vida terrestre. Una gran estupidez, incluso por los propios astronomos de la epoca, que intentaron explicar inutilmente que eso no era asi...pero las profecias catastrofistas y la histeria popular, alimentada por medios y periodistas con pocos o ningun escrupulo, dificilmente podia pararse con la razon y el sentido comun.

Halley tiene ademas otro merito que aumenta aun mas su leyenda...se convirtio en el primer cometa cuyo nucleo activo pudo ser fotografiado, una proeza realizada por la sonda europea Giotto, que atraveso un autentico infierno de particulas que la golpeaban a altisima velocidad hasta pasar a tan solo 596 Km del nucleo y conseguir fotografiarlo. El mas famoso de los cometas se mostro una bola de hielo sucio de 15 x 8 x 8 Kilometros, con zonas activas muy localizadas donde se producian las particulas que formaban las brillantes Coma y Cola.

En 1986 volvio a visitarnos, desatando nuevamente la fiebre y consiguiendo, por ejemplo, que las ventas de telescopios aumentaran como nunca antes ( ni despues ) se habia visto...su simple nombre desperto un fuerte interes, cuando no pasion, incluso entre los que nunca que habian preocupado por estas cosas e hizo que muchisima gente alzara la mirada al cosmos. Asi de poderosa es la influencia de nuesto querido Halley...nada mal para una roca con forma de cacahuete.

Desgraciadamente la aproximacion de 1986 fue muy poco faborable y su paso fue bastante discreto, y tras el llegaron otros mejores , como los espectaculares Hyakutake (1996) y Hale-Bopp (1997 ). Pero a pesar de ello su aureola mitica sigue intacta..pocos ( fuera de los interesados por la astronomia, claro ) se acordaran ya de estos dos ultimos y de sus nombres, pero todos siguen recordando al Halley...y es que un mito es casi indestructible

La noche del 5 al 6 de Mayo tendremos una oportunidad de volver a recordar esta leyenda...brillaran en el cielo las Eta-Acuaridas, una lluvia de estrellas que tiene su origen, precisamente, en el cometa Halley. Y aunque este se encuentra actualmente mas alla de Urano, una infima parte de el se incinerara en nuestra atmosfera en forma de brillantes meteoros.

Las Eta-Acuaridas son esencialmente visitantes del Hemisferio Sur, donde llegaran en esta ocasion a unas 70 por hora...para los norteños, aunque tambien podremos observarlas, se calculan que no seran visibles mas de 30 por hora. Asi pues, especialmente los que vivan en lugares como Sudamerica, la proxima noche es la del rencuentro anual con un viejo amigo, un cometa que forma parte de la historia misma de la humanidad, un astro que de hecho nunca nos ha abandonado a pesar de la distancia a la que se encuentre....ni de nuestra memoria ni, en noches como esta, del firmamento.

The eta AquaridMeteor Shower

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