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lunes, octubre 17, 2011

Un trozo de humedad

ALH84001 revela nuevos datos

Actualmente la temperatura media de Marte ronda los -64Cº, es decir que estamos ante un mundo extremadamente frio, sobretodo si la comparamos con la cálida Tierra, tal y como han constantado toda las misiones exploradoras que lo han visitado, tanto en órbita como en superficie...pero estas mismas también han ofrecido evidencias sólidas que existió un pasado mucho más cálido, desde señales de antiguos rios, lagos y amplios deltas ahora secos hasta rastros químicos que delantan la acción de gran cantidades de agua en superficie, algo que resultaría muchísimo más dificil observar hoy día.

¿Pero de que hablamos cuando nos referimos a un clima "más cálido"? ¿Lo fue tanto como el que tiene La Tierra actualmente, aún más, o quizás apenas lo mínimo necesario para permitir que el agua permaneciera en estado sólido? La respuesta quizás pueda venir de la mano de un viejo amigo de los misterios marcianos, el meteorito ALH84001.

Esta roca, descubierta en 1984 en la Antártida, saltó a la fama en 1996, cuando se anunció a todo el mundo (y de forma prematura) que se habían localizado indicios de antiguas bacterias marcianas fosilizadas en el...un descubrimiento aparentemente histórico pero que fue pronto puesto en duda. ¿Eran esas curiosas formas realmente fósiles, o quizás, como defendían muchos otros, simples formaciones de origen geológico? La discusión continua, aunque actualmente la segunda opción parece la que tiene más fuerza.

Ahora, de la mano del California Institute of Technology (Caltech), ALH84001 nos ofrece nuevos datos sobre el pasado del planeta rojo, y más concretamente sobre su clima en un pasado remoto, que nos lleva 3000 millones de años atrás en el tiempo...y donde pudieron darse, según el equipo científico encabezado por Woody Fisch, temperaturas medias de +18 Cº, nada que ver con las -64Cº actuales.

Estos resultados llegan trás analizar los minerales carbonatados presentes en el meteorito, y más concretamente la presencia de Isótopos de Oxígeno-18 y Carbono-13...estos tienden a agruparse, formando lazos que les unen, y el grado en que esto ocurre esta directamente relacionado con la temperatura, en mayor proporción cuanto más baja es esta última. En el caso de ALH840001 este "indicador térmico" señala +18Cº, con un margen de error de ± 4 grados.

Aunque es evidente que los resultados deben tomarse con prudencia y como una simple pieza más en el gran puzzle del pasado marciano, no deja de ser significativo, y en caso de ser correcta, permitirá descartar algunas de las hipótesis planetadas para explicar la formación de estos carbonatos sin la necesidad de agua. "No pueden formarse minerales carbonatados a 18 grados que no sea con una solución acuosa", resume Fisch.

Esta alteración sería fruto de la presencia fugaz de agua, que se evaporó rapidamente, lo que no sirve como indicio de un ambiente cálido y humedo de larga duración, minimamente estable en el tiempo, imprescindible para que la vida pudiera surgir. Sin embargo si abre la posibilidad de que existieran, aunque solo fuera en periodos cortos de tiempo, lo que representa una nueva pista en el largo camino para entender como evolucionó Marte desde su nacimiento hasta su estado actual.

Los glóbulos, en tonos naranjas, de minerales carbonatados, formados por la fugaz presencia de agua líquida. Según estos análisis, se formaron con temperaturas ambientales de unos 18Cº.

El famoso ALH840001, encontrado en la Antártida...existen numerosos meteoritos cuya firma química delantan su origen marciano, rocas lanzadas al espacio por grandes impactos. En este caso se cree que cayo en la Tierra hace unos 13.000 años.

Las famosas estructuras identificadas inicialmente como fósiles de antiguas formas de vida marciana pero posteriormente puesto en duda por numerosos estudiosos.

Wet and Mild: Caltech Researchers Take the Temperature of Mars's Past

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