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Nubes en los cielos marcianos

sábado, julio 14, 2007

El soberano de las Islas Afortunadas

Se pone en marcha el Gran Telescopio de Canarias (GTC), el mayor del mundo con una lente primaria de 10,4 metro de diametro.

Eran la 1:00 hora peninsular cuando el Príncipe de Asturias, Astrofisico de Honor del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), introdujo los codigos para la puesta en funcionamiento con exito de los sistemas de seguimiento de este majestuoso telescopio....no sera hasta el 2008 que empieze su labor cientifica tras concluir todas las pruebas y ajustes necesarias, pero desde hoy, en ese lugar unico en el mundo para la investigacion astronomica situado en las islas Canarias y llamado Roque de los Muchachos, nuestro mayor "ojo" hacia el Universo, que sera capaz de detectar la luz de una vela encendida en la Luna cuando este completo, se abrio finalmente y a empezado a mirar hacia la inmensidad.

Al acto de puesta en marcha del GTC, llamado Primera Luz, han estado presentes numerosas autoridades politicas ( no en vano acudieron muchos periodistas y fotografos, ya se sabe que eso los atrae como las moscas a la miel ) y cientificas del pais, en total mas de 200 personas. Ajeno a tanto bullicio mediatico el nuevo gigante se alzaba enorme, majestuoso, elevandose hacia el firmamento de una forma casi desafiente...

Que tiene de especial el GTC ? Bastantes cosas....lo primero es su enorme lente de 10.4 metros, en realidad un conjunto de 36 segmentos hexagonales que actuaran "todos a una" como si se tratara de una pieza unica gracias a un sistema mecanico controlado electronicamente que mantiene en su posicion precisa cada uno de ellos. Estos estan diseñados a partir de un pionero sistema de medicion para la fabricacion de la vitroceramica Zerodur, similar a la utilizada en las cocinas, con un coeficiente de dilatacion practicamente nulo, que hace que apenas se aprecien cambios en sus dimensiones incluso con fluctuaciones altas de temperatura.

La idea de la lente "segmentada" se ideo para los dos telescopios Keck estadounidenses y sus lentes de 10 Metros, siendo el GTC el tercero en aplicarla y el mayor. Los otros grandes telescopios que tiene un rango parecido ( El VLT del Observatorio Europeo Austral, el Subaru, o los dos Gemini utilizan una tecnologia diferente, con espejos de una sola pieza ).

Pero no es en el tamaño de la lenta principal donde radica su enorme capacidad ( El Hobby-Eberly, con su lente de 11 x 9.8 Metros no tiene nada que envidiarle ), sino en lo que se esconde dentro de sus instalaciones y que marca la diferencia...una "sala de maquinas" donde se encuentran una serie de instrumentos cientificos que aumentan sus ya de por si enormes capacidades, como el OSIRIS y CanariCam, ya instalados, o los instrumentos de segunda generacion EMIR, FRIDA y CIRCE, que llegaran los proximos meses.

Como parte del acto "primera luz", el GTC tomo imagenes de una estrella de pequeña magnitud ( inicialmente el objetivo era la estrella Polar, pero se descarto por ser demasiado brillante ), lo que sirvio para demostrar que funciona perfectamente, si bien en estas tomas iniciales solo se usaron 12 Segmentos Hexagonales dado que aun no se ha completado el montaje de los 36 previstos.

La construccion de este nuevo ingenio ha sido promovida por del Instituto de Astrofisica de Canarias (IAC), con un coste de casi 130 millones de euros, financiados a traves de la empresa publica GRANTECAN, formada por el Ministerio de Educacion y Ciencia Español y el Gobierno de Canarias, que han aportado el 90% de los fondos necesarios. El 10% restante corresponde a los socios internacionales que participan tambien en este proyecto: el Instituto de Astronomia de la Universidad Nacional Autonoma de Mexico ( IA-UNAM ), el Instituto Nacional de Astrofisica, Optica y Electronica ( INAOE ), y la Universidad de Florida.

Imponente en su tamaño, magnifico en sus capacidades y espectacular cuando se recorta en uno de los mejores cielos nocturnos del planeta, el Gran Telescopio de Canarias no solo representa un nuevo salto adelante en el terreno de los grandes observatorios terrestres sino que convierte ( sino lo era ya ) a las Islas Canarias en uno de los centros astronomicos mas importantes del planeta. Y es que, al menos en este terreno, el apelativo "afortunadas" que reciben nunca a sido mas acertado.

GRAN TELESCOPIO DE CANARIAS

El telescopio de Canarias enfoca su primera estrella

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