Ultimas imágenes de Curiosity

Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

domingo, mayo 24, 2009

Un motor encendido a golpes

El Bombardeo Intenso Tardio no solo no extinguio la primitiva vida terrestre, sino que incluso pudo haberla favorecido.

Remontemonos en el tiempo hasta la decada de los 70...en esa epoca la atencion de la comunidad astronomica se centraba en las rocas lunares que las misiones Apolo trajeron consigo, posiblemente el legado cientifico mas importante que dejaron tras de si. La posibilidad de estudiar muestras directamente llegadas de la Luna era emocionante y por ello se vieron sometidas a pruebas y analisis de todo tipo...y se encontraron con algo inesperado.
Entre las rocas traidas habia muchas que "nacieron" de impactos, es decir, era material que se fundio y volvio a solidificarse...se esperaba que sus edades, medidas por datacion radiometrica, abarcaran un periodo de tiempo que fuera desde practicamente los origenes de la Luna hasta epocas mucho mas recientes. Pero no fue asi, mas bien todo lo contrario, la gran mayoria parecia proceder de un lapso de tiempo extraodinariamente concreto, entre los los 3800 y 4100 Millones de años. Parecia como si nuestro satelite hubiera sufrido un brutal aunque fugaz (a escala cosmica) bombardeo meteorico en ese momento...y, evidentemente, eso significa que tambien lo sufrio La Tierra.
Asi nacio la teoria del llamado Bombardeo Intenso Tardio, nombre este en referencia al hecho de que ocurrio despues de que el numero de impactos iniciales se estubiera mitigando, ya que el numero de planetesimales habia descendido lo suficiente como para que empezara a reinar cierta tranquilidad...fue como una tormenta aislada que golpeo por sorpresa, y cuyo origen aun no esta claro, pero cuya realidad cada vez parece mas firme tras unos tiempos iniciales donde los apoyos y rechazos entre los cientificos se repartian a partes iguales. Un Bombardeo cataclismico que origino la mayor parte de los crateres que vemos hoy dia en la Luna y que explicaria, por ejemplo, porque en la Tierra apenas existen restos de rocas con mas de 3 800 millones de años de antiguedad, algo que la erosion, por si sola, no puede justificar.
Que efecto tuvo esto en el desarrollo de la vida? Sobrevivio al cataclismo o estariamos ante un proceso de "reinicio", donde esta se extinguio completamente para volver a "nacer" pasado el desastre, como un motor que se para en diversas ocasiones hasta ponerse en marcha definitivamente? Esta es la pregunta que intenta responder un estudio financiado por NASA, proyecto de modelizacion por ordenador diseñado para el estudio del calentamiento de la Tierra a causa de este bombardeo.
El resultado presentado ahora indicaria que el calor generado, responsable de que el planeta tardara mas en enfriarse de lo que deberia haber tardado realmente teniendo en cuenta su tamaño y masa, no fue suficiente para esterilizarlo por completo...tal cosa habria ocurrido en la superficie, pero el subsuelo habria ofrecido un refugio lo suficientemente seguro para esa vida primigenia, si es que, claro, esta ya existia en este momento.
"Exactamente cuando se origino la vida en la Tierra es un tema muy debatido. Estos hallazgos son importantes porque indican que si la vida habia comenzado antes de que ocurriera el Bombardo tardio o en algun momento antes de los 4.000 Millones de años, podria haber sobrevivido en un numero limitado de refugios y luego expandierse para llenar nuestro mundo", explica Michael H. New, director del programa de Exobiologia y Biologia Evolutiva de la NASA. Cosa que bien podria ser, pues como indica Stephen J. Mojzsis, uno de los autores de este estudio "Los nuevos datos de los que disponemos apuntan a la posibilidad de la vida podria haber surgido casi al mismo tiempo en que emergieron los primeros oceanos sobre nuestro planeta, hace unos 4400 millones de años".
Los modelos 3-D desarrollados permiten calcular las temperaturas generadas debajo de los grandes impactos y la forma en que este calor se distribuyo y disipo...el resultado ofrecido es que menos de un 25% de la primigenia corteza terrestre se fundio por completo, mientras que el resto resulto acribillada por crateres de todo tipo y tamaño, incluidos algunos de mas de 1000 kilometros y, posiblemente, varias gigantescas cuencas de Impacto de hasta 5000. Un autentico "renicio" para nuestro planeta, que de golpe "retrocedio" casi hasta la masa de materia semi-fundida que era en su nacimiento...pero que quizas no lo fue tanto como para erradicar la vida que empezaba a surgir en ella.
Bien al contrario, los impactos de mayor tamaño habrian generado refugios aptos en forma de grietas y respiraderos Hidrotermales, donde la vida, en forma de bacterias hipertermofilas, habria sobrevivido y crecido para posteriormente colonizar la superficie. Incluso en el caso de que no aun no hubiera nacido esto habria ofreciendo un nicho adecuado para su posterior surgimiento, pero dado que los primeros indicios de vida que conocemos se remontan a 3800 Millones de años atras, es bien posible que esta existiera antes incluso del Bombardeo tardio, pues sabemos que la geoquimica de nuestro planeta ya en ese momento era habitable.
Esto mismo se aplicaria a mundos como Marte, y tambien para exoplanetas rocosos situados en otros sistemas solares...paradojicamente los grandes impactos, tan potencialmente letales para la vida podrian, al mismo tiempo, haber sido una de las claves para su aparicion.

No hay comentarios: