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viernes, abril 03, 2015

El libro de Gale

Curiosity devela nuevas etapas del antiguo pasado húmedo del planeta rojo a medida que asciende por Aeolis Mons.

"Garden City" destaca sobre cualquier otra cosa vista antes por las cámaras del rover, sorprendiendo por su curiosas formas y tonalidades. Es como una red de nervios que quedó en pie por encima de la roca madre ahora erosionada en la que se formaron, hace ya millones de años, como crestas individuales cuyas dimensiones varían hasta aproximadamente 6 centímetros de alto y medio de anchura, contiendo tanto material brillante y oscuro:"Algunos de ellas se ven como sándwiches de helado: Oscuras en ambos bordes y blanco en el medio", explica Linda Kah, miembro del equipo científico del Curiosity en la Universidad de Tennessee, Knoxville. "Estos materiales nos hablan de fluidos secundarios que fueron transportados a través de la región después de que se formara la roca huésped". Es el último de los hallazgos realizados por Curiosity desde su llegada a Aeolis Mons, que muestran hasta que punto esta montaña es un libro abierto al pasado lejano del planeta.

Este tipo de estructuras se forman cuando el agua se mueven a través de fracturas en rocas, dejando depósitos minerales, y afectado a la química de aquello que los rodeas. Curiosity ya ha encontrado venas brillantes compuestas de Sulfato de Calcio en varios lugares anteriormente. Pero el material oscuro conservado aquí es una oportunidad para aprender más."Al menos dos fluidos secundarios han dejado aquí evidencia de su paso. Queremos entender la química de los diferentes fluidos y la secuencia de los acontecimientos. ¿Cómo fluidos posteriores afectaron a la roca huésped?"

"Garden City" se encuentra 12 metros por encima del borde inferior del afloramiento conocido como "Pahrump Hills". Curiosity pasó unos 6 meses examinando los primeros 10 metros de elevación, escalando desde el borde inferior hasta las secciones superiores en 3 ocasiones, obteniendo un perfil vertical de las estructuras de la roca para seleccionar los mejores objetivos para la perforación. "Investigamos Pahrump Hills de la misma forma en que un geólogo de campo haría, mirando por encima de todo el afloramiento primero, para elegir las mejores muestras que recoger después, y valió la pena", explica David Blake investigador principal del instrumento CheMin.

Los análisis son todavía preliminares, pero las tres muestras perforadas en"Pahrump Hills" tienen claras diferencias en sus ingredientes minerales. La primera,"Confidence Hills", tenía la mayor cantidad de minerales de Arcilla y Hematita, los cuales se forman comúnmente en condiciones húmedas. El segundo, "Mojave", tenía más Jarosita, un mineral oxidado que contiene Hierro y Azufre, y que se forma en condiciones ácidas. El tercero es "Telegraph Peak", que"no tiene casi ninguna evidencia de minerales de arcilla, las hematites es casi ha desaparecido y la abundancia de Jarosita se ha reducido. La gran cosa acerca de esta muestra es la gran cantidad de Cristobalita, aproximadamente 10 por ciento o más del material cristalino", una forma mineral de Sílice. La muestra también contiene una pequeña cantidad de Cuarzo, otra forma de Sílice. Entre las posibilidades que se manejan encontramos que algún proceso eliminó los otros ingredientes, dejando un enriquecimiento de Sílice detrás; o que en forma de disolución este fue entregado por el movimiento de fluidos; o que la Cristobalita se formó en otro lugar y se depositó con el sedimento originales. El examen de Garden City no incluye la extracción de muestras.

Estas claras diferencias químicas, junto con las venas prominentes observadas en "Garden City", ilustran cómo las capas sedimentarias de Aeolis Mons proporcionan un registro de las diferentes etapas en la evolución del entorno a lo largo de la historia de Marte, precisamente el motivo por el cual fue elegido, por encima de otros posible objetivos, como el lugar donde se enviaría finalmente a Curiosity. La elección, como vemos, no pudo ser más acertada.
 
Una visión de "Garden City", un auténtico jardín geológico que denota la compleja historia de Gale.


Las ruedas sobre Gale.


Mirando hacia "Artist's Drive", el camino que seguirá Curiosity los próximos meses para alcanzar capas aún más altas.

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