Inicio de la ignición de sus impulsores a las 02:00 UTC del 24 de Septiembre. Ocultación de la sonda por Marte a las 02:04 UTC. Apagado de los impulsores a las 02:24:16 UTC. Fin de la ocultación a las 02:27:40 UTC. Recuperación de la telemetria a las 02:30:16 UTC.

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lunes, noviembre 19, 2012

El largo camino del cazador planetario

El telescopio espacial Kepler concluye oficialmente su misión primaria e inicia su misión extendida con el objetivo de confirmar posibles exotierras.

Su campo de visión abarca una pequeña porción del firmamento, apenas 150.000 estrellas, una mínima fracción del total de nuestra galaxia, pero precisamente gracias a ello puede registrar su brillo de forma constante y buscar cualquier cambio que delate la presencia de un posible compañero planetario...una política de concentración de recursos cuyos resultados han superado incluso las estimaciones más optimistas.

Más de 2300 candidatos a planeta, entre ellos centenares con tamaños que les aproximan al de La Tierra y 105 mundos confirmados, con auténticos auténticos tesoros como Kepler-10b, con apenas 1.4 veces el tamaño de nuestro planeta, el sistema estelar Kepler-1, con sus 6 mundo que giran todos ellos más cerca de su Sol que Venus del nuestro, Kepler-16b, el primero descubierto en órbita alrededor de una estrella doble o Kepler-22b, la Supertierra situada en plena zona habitable. Esto y mucho más es lo descubierto por el telescopio espacial Kepler en sus 3.5 años de constante actividad, unas cifras que ahora mismo implican que nuestra galaxia esta llena de un número inimaginable de planetas.

"Los descubrimientos iniciales de la misión Kepler indican al menos un tercio de las estrellas tienen planetas y el número de planetas en nuestra galaxia pueden ser de miles de millones. Los de mayor interés son las otras tierras, y estas podrían estar ya en los datos, esperando su análisis. Los resultados más emocionantes están todavía por venir", explica William Borucki, investigador principal de Kepler en Ames Research Center de la NASA en Moffett campo, Calif.

La misión primaria de Kepler concluyó oficilamente el pasado 12 de Noviembre y al día siguiente entraba en la misión extendida, que deberá durar hasta finales de 2016. La decisión de prolongar su actividad (con el necesario presupuesto para ello) se aprobó el pasado Abril, y en parte tiene como objetivo compensar ciertos problemas con los detectores CCD, además del fallo de uno de ello, que se traduce en curvas de luz menos definidas de lo esperado...por tanto, para confirmar esas posibles otras Tierras que podrían estar ya registradas en los datos o detectarse en el futuro, se seguirán reuniendo datos.

El objetivo final es encontrar auténticos mundos como La Tierra, es decir con su mismo tamaño, el mismo periodo orbital y que acompañe a una estrella como el Sol.

En definitiva una buena noticia...pero con un notable "pero", y es que estos 4 próximos años Kepler vivirá bajo la constante amenaza de que su vida activa llegue repentinamente a su final su falla aunque solo sea 1 de los 3 giróscopos de los que aún dispone, después de que el pasado 14 de Julio el 4º fallara por un excesivo desgaste. En otros vehículos espaciales se puede seguir adelante con 2 o incluso 1, pero no es el caso de Kepler, que por razones evidentes necesita una precisión extrema, por lo que solo nos queda esperar y desear que este cazador de mundos pueda completar su trabajo sin quedarse a medio camino..

Sin lugar a dudas, por encima de los de cualquier otro vehículo explorador, sus descubrimientos han significado un antes y un después en la historia de la Humanidad, tal como explica Geoff Marcy, profesor de astronomía en la Universidad de California en Berkeley,"La Tierra no es única, ni el centro del universo. La diversidad de otros mundos es mayor que la representada en todas las novelas de ciencia ficción y películas. Aristóteles estaría orgulloso de nosotros para contestar algunas de las preguntas filosóficas más profundas acerca de nuestro lugar en el universo". 

La zona observada de forma constante por Kepler, analizando el brillo de las 150.000 estrellas cada 30 minutos en busca de cualquier cambio que delate la presencia de planetas.

Algunos de los candidatos a planetas localizados por Kepler. Los de tamaño terrestres, en azul, son el gran objetivo y confirmar los datos será la meta final de esta extensión de la misión.

Kepler se encuentra en órbita solar, lo que le permite realizar sus observaciones sin interferencia de ningún tipo.

NASA's Kepler Wraps Prime Mission, Begins Extension

La misión extendida de Kepler

1 comentario:

Anónimo dijo...

Hola,

No sería posible reemplazar un giroscopio si fallara? O es una pieza demasiado compleja y voluminosa para trabajar sobre ella en el espacio?

No recuerdo bien, pero creo que al Hubble también hubieron de ajustarlo una vez que ya estaba en el espacio.