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jueves, diciembre 06, 2012

Amanecer marciano

La NASA anuncia un nuevo rover para 2020.

El recorte en el presupuesto para la exploración planetaria y especialmente el destinado a la exploración marciana anunció lo que parecía el temporal abandono de este planeta por parte de la Agencia Espacial Norteamericana. Por todo ello la llegada de Curiosity estuvo rodeada de emoción y alegría, pero también con la amargura de que posiblemente sería el último en un futuro a corto y medio plazo, el final de una década prodigiosa que terminaría con el lanzamiento de MAVEN en 2013. Y después llegaría el desierto, coronado por el abandono del proyecto ExoMars conjunto con la ESA.

Pero las cosas están cambiado, y dentro de unos presupuestos que no han abandonado su caracter restrictivo, la NASA está dando forma a nuevos planes para mantener y ampliar la exploración de Marte que se han traducido en el, hasta cierto punto, inesperado anuncio del lanzamiento en 2020 de un nuevo rover marciano, parecido a Curiosity en cuanto a diseño aunque algo más simple y barato que el gigante que ahora recorre el cráter Gale.

De momento poco sabemos de el, aparte que será de un tamaño parecido a Curiosity, que utilizará también el sistema Skycrane, y que para reducir costes y conseguir un presupuesto más ajustado (1.500 millones de dólares) se utilizarán piezas sobrantes de la construcción del propio Curiosity. Que tipo de carga científica llevará, si estará preparado para recoger muestras para su posterior envío a La Tierra pide la comunidad científica o si se utilizarán paneles solares, como vemos en los primeros diseños, o finalmente generadores de radioisótopos (MMRTG), más fiables pero más caros, siguen siendo elementos que iremos conociendo con el tiempo.

¿Como se puede afrontar algo así con un presupuesto para la exploración marciana que sufrirá recortes drásticos los próximos años, desde los 600 millones actuales a poco más de 200? La respuesta parece estar que estos mismos presupuestos señalan que a partir de 2016 iniciarán una paulatina recuperación. Por ello, al menos así se indica, este nuevo rover se financiará exclusivamente con el dinero destinado a Marte, sin necesidad de recortar en ningún otro campo. 

Con toda la prudencia que implica hablar de algo a tan largo plazo, y por tanto siempre sujeto a posibles cambios, estamos ante un importante giro de lo que, hasta hace unos meses, parecía un agonizante programa de exploración, destinado a irse apagando a medida que los actuales vehículos y sondas en servicio fueran llegando al final de su vida útil...al lanzamiento de MAVEN en 2013 le seguirán el de InSight en 2016 y el ahora anunciado rover para 2020, a lo que se añade la decisión de la ESA de seguir adelante, ahora con la ayuda de Rusia, con la sonda orbital Exomars Trace gas Orbiter en 2016 y el rover ExoMars en 2018...y sin olvidar la sonda india Mangalyaan, incialmente prevista para este próximo 2013.

Si a todo esto le sumamos, además, que Curiosity posiblemente seguirá en activo durante todos estos años, el resultado es que el futuro en Marte es ahora algo más luminoso de lo que era hace unos pocos meses, cuando parecía dirigirse hacia el abismo.

Dos de los posibles conceptos de este nuevo rover, centrado en la posibilidad de recoger muestras para su posterior envío a La Tierra. En ambas se muestra con paneles solares, aunque se está considerando la posibilidad de dotarlo de MMRTG.

El presupuesto para la exploración marciana de la NASA para los próximos años...podemos observar un claro descenso hasta 2015, seguida de un notable aumento que permitirá llevar adelante la construcción de este nuevo rover.

Atardecer en Marte fotografiado por el rover Spirit. Nuevos ojos deberán observarlo en el futuro.
  
The 2020 Rover in Context

Un Curiosity 2.0 para 2020

4 comentarios:

Anónimo dijo...

buena noticia, pero para cuando la Nasa diseñará un rover o robot que diga si hay en definitiva vida o no en Marte?,ya tenemos suficientes postales marciana debido a las muchas misiones se han posado en su superficie pero la incógnita continua ya es hora de que la Nasa diseñe un rover con la firme finalidad de buscar vida en Marte.

Tokaidin dijo...

De hecho el rover ExoMars apunta precisamente hacia ese búsqueda de vida. Por otro lado habrá que ver que tipo de instrumental lleva esta especie de Curiosity 2.0 para saber sus objetivos.

Anónimo dijo...

mas rovers. creo que ya se debe planear el siguiente paso. colonizacion. que esta sea la generacion donde la humanidad no tenga su destino atado a un solo planeta y que la vida nos alcance para verlo.

benjas.

Tokaidin dijo...

No seré yo quién diga que no me gustaría que las cosas fueran tal como pides, que todo fuera más rápido y que llegáramos a ver a humanos pisando finalmente el planeta rojo en un futuro a corto plazo, pero después de la etapa de oscuridad que parecía venirse encima del programa de exploración marciano sigue siendo un anuncio especialmente bienvenido.

La idea de viajes tripulados sigue ahí, se está estudiando y algún día estoy seguro de que llegaremos a verlo, pero de momento ser capaces de mantener una presencia robótica constante creo que es la etapa previa al salto humano.