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sábado, junio 13, 2009

Hacia un punto lejano

La Mariner 2 fue la primera sonda interplanetaria de la historia.

Si se la compara con los exploradores actuales sus capacidades tecnicas suenan casi insignificantes y su diseño se nos antoja realmente antiguo, por no decir primitivo...pero en su momento represento el momento culminante para los que soñaban con ir mas alla y, aunque solo fuera de forma simbolica, alcanzar las estrellas. Hacia solo cinco años que el primer ingenio humano, el Sputnik 1, habia puesto el pie en el espacio, dando inicio a una carrera espacial vertiginosa que fue capaz, en tan corto espacio de tiempo, de dar el salto a lo que hasta hacia poco parecia un sueño que solo existia en las novelas de ciencia ficcion: Alcanzar otros planetas.

La Mariner 2 nacio dentro del Programa Mariner desarrollado por la NASA y el Jet Propulsion Laboratory para la exploracion de Venus entre 1962 hasta 1973. En total 10 sondas (desde la Mariner 1 a la 10) que tuvieren destinos dispares: Mientras la 1, la 3 y la 8 fallaron por diversas causas, otras consiguieron logros historicos...la 4 fue la primera nave que se acerco a Marte, mientras que la 10 hizo lo propio con Mercurio. Y, por supuesto, la protagonista de esta historia, la primera en cruzar el espacio interplanetario y vistar Venus.

Inicialmente su objetivo era apoyar a la Mariner 1, que tendria que haber sido quien tuviera dicho honor...su perdida durante el lanzamiento, pero, convirtio a la Mariner 2 en su "heredera", asumiendo el reto. Asi, el 22 de julio de 1962, este pequeño ingenio de apenas 200 kilogramos y dotado de seis instrumentos cientificos inicio un viaje de 108 dias que culminaron el 14 de diciembre de 1962, cuando paso a unos 34.773 km de Venus y envio los primeros datos cientificos que se conseguian tomar desde sus proximidades.

Su aportacion, aunque pequeña, ofrecio una nueva vision del planeta...detecto las altas temperaturas reinantes (425° C) y las altisimas presiones existentes, lo que sirvio para enterrar definitivamente la idea de un mundo calido y humedo, lleno de vida, que habia dominado durante mucho tiempo la imaginacion popular, pues la densa cobertura nubosa, que se daba por supuesto que estaba constituida, como en el caso de las nubes terrestres, por vapor de agua, hizo creer en un mundo muy diferente al "infierno planetario" que es en realidad. Tambien ofrecio datos sobre el campo magnetico venusiano (es decir, de su total ausencia) y de la masa del planeta.

Fue la culminacion de un viaje complicado, lleno de problemas que en mas de una ocasion estuvieron a punto de hacer fracasar la mision antes de que alcanzara su objetivo. Su vida util termino el 3 de enero de 1963, dia en que se recibio la ultima transmision, pero ya se habia ganado un lugar en la historia, la de aquella que abrio el camino hacia otros mundos, lugares que, hasta su llegada, no eran mas que puntos luminosos en el firmamento nocturno.

Mariner 2

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