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domingo, abril 16, 2006

Sueños impulsados con Antimateria

Un equipo de investigadores trabaja en un nuevo diseño para una nave espacial accionada por antimateria.

Para cualquier aficionado a la ciencia-ficcion, la palabra "antimateria" le resultara familiar, pues no son pocas las naves que en estas ficticias aventuras espaciales la utilizan como fuente de energia, empezando claro esta por la mitica Enterprise de la serie Star trek...y no es extraño, pues es la fuente de energia mas potente que conocemos. Pero podria ser aplicable a la realidad de los vuelos espaciales ? Asi lo cree posible los investigadores de la compañia Positronics Research, que bajo la financiancion de la NASA, trabaja en este terreno.

Que es la Antimateria ? Basicamente es materia como la conocemos pero con la diferencia de tener unas cargas electricas opuestas a esta...asi,mientras un atomo esta compuesto de electrones de carga negativa y protones de carga positiva, en un anti-atomo tiene electrones positivos y protones negativos. De hecho, a simple vista, no hay diferencias entre materia y antimateria y si vieramos un objeto compuesta de esto ultimo no notariamos nada raro, hasta que cometieramos el error fatal de tocarlo. Y es que cuando materia y anti-materia entran en contacto se aniquilan mutuamente convirtiendose totalmente en energia....para hacerse una idea, cuando una bomba atomica explota, solo el 3% de su nucleo se convierte en energia y origina la detonacion.En el caso de la aniquilacion materia-antimateria la proporcion es del 100%.....en otra palabras, un potencial enorme. ¿ Puede tener aplicaciones en la carrera espacial y mas si sabemos que 10 miligramos podrian impulsar una nave a Marte en solo 45 dias ?

Hay dos puntos en contra que suponen un problema a superar:

La antimateria no existe en cantidades apreciables de forma natural, o al menos no en nuestro entorno inmediato (afortunadamente). Tiene que ser creada en aceleradores de partículas, máquinas inmensas que estrellan violentamente los átomos simulando las colisiones de partículas de alta velocidad llamadas rayos cósmicos,y de las que nacen atomos de Antimateria...el proceso es caro y se precisa muchisima energia, lo que es un contrasentido. Se neceita aun desarrollar mucho mas la tecnologia nuclear para que sea rentable su uso.Ahora mismo se necesitarian 250 millones de dolares para desarrolar los 10 miligramos necesarios para un vuelo a marte, aunque tambien es cierto que el combustible que se usaria por los medios convencionales seria aun mas caro..

El segundo problema es que las reacciones de antimateria producen rayos ganma, que son tan energeticos que podrian romper las moleculas que forman las celulas vivas..no serian una buena compañia para unos hipoteticos viajeros

Finalmente el mas logico...si la antimateria no puede entrar en contacto con la materia sin aniqularse, donde y como almacenarla ?

Estos son los retos a los que se enfrentan los investigadores encabezados por Gerald Smith,de Positronics Research, que bajo los auspicios del Instituto para Conceptos Avanzados de la NASA (NIAC), esta desarrollando el diseño de una nave que utilizaria esta fuente de energia como impulsor y que podria solucionar dos de los problemas teoricos. En el problema de los rayos ganma, se presenta un nuevo modelo de impulsos que utilizaria Positrones (antielectrones) en lugar de anti-protones que era el modelo postulado hasta ahora, con el resultado de que los rayos producidos serian 400 veces menos energeticos y por tanto muhco menos peligrosos. Para la contencion de la antimateria se desarrolla la idea de intensos campos magneticos que permitan perservala sin necesidad de ningun contacto fisico (una idea que se usa en Star Trek, todo sea dicho). Por tanto una nave de este tipo se podrian desarrollar sin impedimentos teoricos, quedando solo el problema"externo": Lo caro del proceso para crearla..."Basado en la experiencia con la tecnología nuclear, parece razonable esperar que el coste de producción del positrón baje con la investigación," declara Gerald Smith.

Si esta idea es factible, si como declara Smith "Nos sentimos confiados que con un programa dedicado a la investigación y desarrollo, estos desafíos podrán ser superados", quizas dentro de un tiempo una idea nacida en los prolificos campos de la Ciencia-ficcion pueda llegar a la realidad para impulsar nuestros sueños estelares

Noticia ampliada en El Universal

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