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martes, octubre 02, 2018

Tempestades titánicas

Observadas posibles tormentas de polvo en Titán.

Todos los que vieron en su momento la ya antigua pero no por ello menos maravillosa Cowboy Bebop posiblemente recordarán un capítulo donde los recuerdos de Gren le llevan a lo que denomina la guerra de Titán, un enfrentamiento armado ocurrido en esa luna de Saturno. Trasladando la estética propia de una lucha en alguno de los desiertos terrestres se conseguía una escenario increíble, aunque ciertamente no dejaba de ser un recurso artístico, una licencia artística si se quiere, para dar un escenario de drama a su pasado. No había ninguna intención de ser realista. Sin embargo lo que en 1998 era pura fantasía, con el tiempo y los hallazgos de la Cassini, han mostrado que esa visión era algo menos fantasiosas de lo que jamás podríamos haber soñado.

Y es que Titán tiene enormes campos de dunas ecuatoriales. Cierto, no están hechas de granos de arena sino de partículas de hidrocarburos, pero su parecido a las terrestres, pese a ello, es evidente. Ya solo con ella la imagen de Gren y Vicious luchando entre la "arena" del desierto titánico ya adquiría  una verosimilitud curiosa. Pero ellos lo hacían enfrentados a los duros embates de tormentas de polvo, como les ocurría en ocasiones, a los contendientes de la 2ª Guerra Mundial en el Norte de África. Puede que eso ya fuera pedirle demasiado a Titán. O no, porque nuevos análisis de las observaciones realizadas por Cassini entre 2009 y 2010, han revelado que efectivamente también ahí parecen desencadenarse grandes tempestadas. Los guionistas de Cowboy Bebop, sin saberlo, adelantaron muchas cosas de lo que ocurría en ese lejano mundo, en ese momento totalmente desconocido.

Sebastien Rodriguez, astronomo de la Université Paris Diderot, y su equipo, analizando las imágenes en infrarrojo tomadas por Cassini en 2009,observaron una serie de manchas brillantes, originalmente confundidos con nubes de metano, pero que posterioremente se demostró que tenían que ser algo completamente diferente:"Por lo que sabemos sobre la formación de nubes en Titán, podemos decir que tales nubes de metano en esta área y en esta época del año no son físicamente posibles. Las nubes convectivas que pueden desarrollarse en esta área y durante este período de tiempo contendrían enormes gotas y deberían estar a gran altura, mucho más altas que los 10 kilómetros que el modelo nos dice que estas formaciones están ubicadas".

Para llegar a estas conclusiones se aplicaron una serie de modelos que revelaron que estas características eran atmosféricas y cercanas la superficie. También notaron que los puntos brillantes estaban ubicados directamente encima de los campos de dunas alrededor del ecuador, que están formados por pequeñas partículas orgánicas sólidas. Esto solo dejó una explicación, que era que las manchas eran nubes de polvo levantadas desde ellas.Tormentas de polvo, para utilizar una definición familiar.

El descubrimiento no es del todo sorprendente. Durante años, los científicos han sabido que este tipo de partículas se forman por la interacción de la luz solar con el metano en la atmósfera. Y cuando crecen lo suficiente, se precipitan a la superficie. Además, la presencia de dunas en la región es indicativa de vientos fuertes y de que las arenas orgánicas se pueden poner en movimiento. Sin embargo, esta hallazgo es intrigante, ya que es la primera vez que se observan tormentas propiamente dichas, lo que indica que, también en este aspecto (otro más) puede ser similar a la Tierra.

"Creemos que la Huygens, cuando aterrizó en Enero de 2005, levantó una pequeña cantidad de polvo orgánico a su llegada ", explica Rodríguez."Pero lo que hemos visto aquí es a una escala mucho más grande. Las velocidades de viento cercanas a la superficie requeridas para elevar tal cantidad de polvo como vemos en estas tormentas tendrían que ser muy fuertes, aproximadamente cinco veces más fuertes que las velocidades medias del viento estimadas por las mediciones de Huygens cerca de la superficie y por los modelos climáticos".

Titán es un mundo fascinante, un lugar muy parecido y al mismo tiempo completamente diferente a la Tierra. Un lugar donde todo, pese a su aspecto alienigena, emana al mismo tiempo un aire familiar. Algo que no podían saber los productores de Cowboy Bebop cuando la llenaron de dunas de arena y tormentas de polvo. Y es que así es esta luna increíble, donde cualquier cosa es posible.

Las brillantes zonas en la zona ecuatorial de Titán, que ahora se consideran posibles tormentas de polvo.

Las dunas de Titán azotadas por tormentas de polvo. Así se representó esta luna en Cowboy Bebopp. Dos aspectos que, curiosamente, años después resultaron ser algo más cercanas a la realidad de lo que podíamos soñar.

 Titan First-Ever Detected Dust Storms Proves the Moon to be More Earth-like than Ever

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