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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

martes, marzo 21, 2017

Bailando con la oscuridad

Una estrella y un agujero negro en una estrecha danza.

Una de las visiones más extendidas, a nivel de la calle sobre los agujeros negros es que son como inmensas aspiradoras, que atraen todo lo que existe a su alrededor como oscuras destructores de mundos. Por eso no es extraña la pregunta, cuando se explica que en el centro de la Vía Láctea existe uno de proporciones monstruosas, de como es posible que no nos absorba a todos, o si estamos destinados a caer en el tarde o temprano. La realidad es bien distinta, como suele ser habitual en temas astronómicos, tan lleno de concepciones erróneas.

Y esta nos muestran que ciertamente son pozo gravitatorio sin fondo del que es imposible escapar. Pero eso solo se aplica una vez se cruza su frontera última, el llamado horizonte de sucesos. Fuera de ella el efecto en su entorno no difiere del que podría tener una estrella muy masiva, por ejemplo. Incluso es posible entrar en órbita alrededor de ellos, como nos muestran no pocas casos de estrellas. Conocemos no pocas en ese situación con el que se esconde en el corazón galáctico, así como sistemas estelar donde uno de sus miembros se convirtió tiempo atrás en uno de ellos. La idea que muestra la película Interestelar, con planetas en órbita alrededor de un agujero negro, no totalmente plausible.

En el cúmulo globular 47 Tucanae, a 14.800 años luz de nosotros, se esconde el ejemplo mas extremo conocido. En realidad conocía la existencia de este dúo estelar desde hace cierto tiempo, pero fue en 2015 cuando las observaciones de radio por parte del ATCA (Australia Telescope Compact Array) revelaron que uno de ellos era un agujero negro, cuyas mareas gravitatorias estaban arrancando lentamente material de su compañera, posiblemente una enana blanca. Algo que confirmaron nuevos datos del telescopio espacial Chandra, que detectó cambios de su brillo en rayos X que se repetían cada 28 minutos, lo cual es probablemente el tiempo que tarda la estrella compañera en hacer una órbita completa alrededor del agujero negro. Eso la situaría a una distancia de solo 2.5 veces la que separa la Tierra de La Luna. Ninguna otra conocida se encuentra tan cerca. Y que viva para contarlo.

Aunque esté tan cerca, hasta el punto de que las intensas mareas gravitatorias la están afectando de forma clara (cosa que ocurriría con cualquier otro cuerpo masivo, como una estrella de neutrones, por ejemplo) no parece que su destino sea caer hacia la oscuridad y desvanecerse en la nada que allí se esconde. Mantiene una órbita estable. Pero rozar el abismo tiene sus consecuencia, y tan proximidad se cobra su factura en forma de pérdida de material.¿Hasta cuando? Quizás terminará teniendo la masa de un planeta gigante, o puede que termine por desaparecer casi por completo. No lo sabemos.

Como no sabemos como terminaron en este abrazo tan cercano. Existen diversas posibilidades, pero no dejan de ser solo eso, al menos de momento."Vamos a observar este binario de cerca, ya que sabemos poco sobre cómo un sistema tan extremo puede comportarse", explicam el co-autor de este estudio, Vlad Tudor, del Centro Internacional de Investigación de Radio Astronomía en Perth, Australia. "También vamos a seguir estudiando los cúmulos globulares en nuestra galaxia para ver si se pueden encontrar más pruebas de binarios con agujeros negros tan compactos".

Una enana blanca, aún brillando con fuerza por el calor de lo que un día fue ardiente corazón de una estrella como el Sol, en un estrecho baile con la más profunda oscuridad. Así de extraño y bello es nuestro Universo.
 
Representación artística del sistema binario observado, con la enana blanca situada tan cerca del agujero negro que algo de su materia se ve arrastrado hasta el, creando emisiones de rayos x en el proceso. Aunque puede hacer pensar que esta "aspirando" a su compañera, en realidad este proceso ocurriría igual si fuera otro objeto estelar masivo, como una Estrella de Neutrones. Más allá de su horizonte de sucesos el efecto en su entorno no se diferencia de cualquier otro.

Star Discovered in Closest Known Orbit Around Likely Black Hole

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