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martes, febrero 21, 2012

Latidos bajo la superfice

Desprendimientos de rocas en Cerberus Fossae, indicio de una posible actividad sísmica reciente en el planeta Rojo.

Que Marte fue un planeta tremandamente activo geológicamente hablando es algo que no necesita ningun examen en profundidad para darnos cuenta de ellos...basta con visitar la gigantesca altiplanice de Tharsis y sus no menos gigantescos volcanes (entre ellos Olympus Mons, el mayor de todo el Sistema Solar) para comprender que hubo un tiempo en que este mundo se estremeció bajo la furia que llegaba de su interior. Y que esta etapa queda ya lejos es también una evidencia ante la falta de signos de actividad, algo lógico si tenemos en cuenta que al ser un planeta más pequeño que la Tierra también pierde más rápidamente su calor interno.

¿Es Marte, por tanto, un mundo ya completamente muerto en este aspecto? Eso resulta ya más discutible...La Luna parece, y así lo defienden varios estudios recientes que tomaron como base los datos sísmicos recogidos por los Apolo, que dispone de un corazón parcialmente fundido, por lo que en Marte también debería ocurrir, y en mayor medida al ser mucho más grande que nuestra compañera celeste. Si este magma está lo suficientemente cerca de la superficie como para generar algún tipo de actividad ( terremotos, vulcanismo, geisers...), tendría. además, mucha importancia desde el punto de vista biológico: De ser así, el calor resultante en el subsuelo ofrecería un hábitat mucho más acogedor a hipotéticas formas de vida.

Existen diversas evidencias de que ese podría ser el caso, la última de las cuales nos llega de la mano de la Mars Recconaissance Orbiter, cuyas fotografías del sistema de fallas de Cerberus Fossae, que atraviesa un hoy solidificado pero geológicamente joven río de lava del cercano volcán Elysium Mons, parecen señalar, según los expertos, que alli han ocurrido recientemente terremotos (en este caso Martemotos) de notable intensidad...y que posiblemente siguen ocurriendo hoy día.

Es lo que se deduce del descubrimiento de una gran cantidad de rocas (de tamaños que van de los 2 a los 20 metros) que se han desprendido y caido rodando hacia el fondo del acantilado, dejando algunas de ellas unos surcos claramente visibles en las imágenes...y cuyo patrón de dispersión parece ser consistente con el que causaría un terremoto de notable intensidad. Otros mecanismos posibles, como sería los cambios estacionales o el hielo derretido, no parecen encajar con lo que vemos aquí..

Otra pista, aún más intrigante, es que el numero y tamaño de las rocas desprendidas disminuye rapidamente en un radio de 100 Kilómetros alrededor de un punto situando en Cerberus Fossae, lo que nuevamente encaja con la idea de un seismo cuya intensidad disminuye rápidamente a medida que nos alejamos de epicentro. Y no estríamos hablando de algo pequeño, pués estudios comparativos con terremotos terrestres, en especial el que sacudió L'Aquila, en el centro de Italia en 2009, y que genero desprendimientos semejantes, apuntan que estaríamos hablando de una magnitud por encima de 7 en la escala de Richter.

Finalmente, pero no menos importante, es que las huellas dejadas de estas "rocas rodantes" pueden apreciarse con toda claridad, lo que es indicativo de que son muy recientes, ya que los vientos marcianos y el polvo que arrastra aún no han tenido tiempo de borrarlas, cosa que ocurre a mayor velocidad de la que nos podemos imaginar, como muestran las huellas dejadas por el Rover Spirit, que han desaparecido casi por completo en pocos años.

Si todas estas conclusiones son correctas y en Cerberus Fossae han ocurrido movimientos sísmimos, resulta lógico pensar que están relacionados con el cercano Elysium Mons, lo que implicaría movimientos de magma bajo este último a no mucha profundidad...una fuente de calor y, si hay hielo en el subsuelo, agua líquida, que convertiría a este volcán en un lugar ideal para encontrar ambientes capaces de sostener la vida. Y si esto ocurre en uno relativamente pequeño (en comparación a otros, pués es más alto que el Everest) y aislado, quién sabe lo que se esconde debajo de los gigantescos volcanes de Tharsis...

Elysium Mons, localizado en la Elysium Planitia. Se eleva 12,5 km por encima de la llanura circundante, su diámetro es de unos 240 km, y está coronado por una caldera de unos 14 km de diámetro.

El sistema de fallas de Cerberus Fossae, que discurre a través de lo que un día fue una gran corriente de lava expulsada por el cercano Elysium Mons.

Los 4 gigantescos volcanes de la altiplanicie deTharsis, enorme acumulación de magma de tal magnitud que literlamente alteró la forma de Marte. En la parte superior derecha el colosal Olympus Mons, mientras que a la izquierda, empezando por abajo, Arsia Mons, Pavonis Mons y Ascraeus Mons.

Una de las posibles explicaciones no biológicas de las emisiones de Metano en Marte sería la presencia, a poca distancia de la superficie, de magma...este calor, el dióxido de carbono y el agua, fruto del hielo derretido,se combinan para producir y liberar esta gas. Lo que encajaría con la presencia de actividad sísmica en zonas volcánicas. Esto, pero, no descartaría la opción biológica, pués esto implica también un ambiente propicio para la vida.

Mars rocks indicate relatively recent quakes, volcanism, on Red Planet

2 comentarios:

Mario dijo...

Buen artículo, como todos los que publicáis. Y después del peloteo, un par de comentarios:

- Seismo en tierra: terremoto. Seismo en mar: maremoto. Seismo en Marte... para mí el nombre debería ser terremoto, dado que ese nombre indica el medio en que se produce el hipocentro (no epicentro)del temblor.

- Aunque quede claro que los procesos de ladera han sido causados por un terremoto, parece aventurado comparar escalas en un planeta que, para empezar, tiene una gravedad distinta a la nuestra.

Con todo, lo interesante sería saber a qué se deben estos terremotos ¿Están asociados a magmatismo? ¿Son debidos a algún esfuerzo tectónico? Todas las alternativas son fascinantes.

Tokaidin dijo...

Bueno, lo del nombre en realidad no tiene mucha importancia, y supongo que lo mejor, realmente, es llamarlos a todos terremotos....además, lo de Martemotos realmente suena fatal, ahora que me fijo xd

La valoración de la escala de intensidad la dan los autores del estudio, que, aunque no lo especifican, es de suponer que han tenido en cuenta factores como el que mencionas a la hora de hacer equivalencias.

Sobre el origen...bueno, que en este caso ocurra cerca de un gran volcán es posible que no sea casualidad, y se deba a movimientos magmáticos, quizás no lo suficientemente cerca de la superficie como para generar actividad en este último, pero si para causar movimientos sísmicos.