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miércoles, noviembre 24, 2010

Un mundo extranjero

Descubierto el primer planeta originario de otra galaxia.

Con el nombre de "corriente Helmi" se conoce a un rio de estrellas que hoy día forman parte de nuestra galaxia pero que, tiempo atrás, habían dado forma a su propia ciudad estelar y que acabó siendo devorada por la nuestra, en un proceso llamado "canibalismo galáctico" bastante comun en el Universo y del cual la Via Lactea no es una excepción. Como si fueramos médicos forenses investigando un crimen los "restos" que, en forma de estrellas, deja tras de si un acontecimiento de esta clase permite acercarnos a una visión de como era la "vida" en esas islas estelares ya desaparecidas...

...y que clase de habitantes tenían. Y es que el Observatorio La Silla, en Chile, detectó recientemente un nuevo exoplaneta, algo relativamente usual ultimamente gracias a los avances en las técnicas de observación, pero que tiene algo que lo hace único: Orbita una de las estrellas Helmi, es decir, que nació en otro galaxia aunque ahora, por caprichos del destino, forma parte de la nuestra. Es, por tanto, el primer mundo de origen extragalactico (que no detectado en otra galaxia, como se lee en los medios de información) detectado.

"Este descubrimiento es muy apasionante. Por primera vez, los astrónomos han detectado un sistema planetario en una corriente estelar de origen extragaláctico. Debido a las grandes distancias involucradas, no hay detecciones confirmadas de planetas en otras galaxias. Pero esta fusión cósmica ha puesto un planeta extragaláctico a nuestro alcance", explica Rainer Klement dle Max-Planck-Institut für Astronomie (MPIA).

Denominado HIP 13044 b este nuevo mundo se encuentra a unos 2.000 años-luz de la Tierra y como suele ser habitual se detectó gracias el tirón gravitacional que provocan en su estrella, lo que permitió no solo saber de su existencia sino conocer su masa (algo superior a la de Júpiter) y órbita. Y todo ello nos enfrenta a un planeta que resulta todo un rompecabezas para los astrónomos.

Y es que estamos ante uno de los pocos casos de uno que pudo sobrevivir al final de la vida estable de su estrella....como el Sol dentro de varios miles de millones de años, esta entró en la fase final de su vida al agotar las reservas de Hidrógeno en su nucleo y expandirse para dar lugar a una Gigante Roja, tras lo cual volvio a contraerse al iniciar reacciones de fusión del Helio, que es el estado en que se encuentra actualmente, aunque esta es solo una fase en lo que debe ser un final lleno de convulsiones y en el futuro posiblemente volverá a expandirse.

Y de momento HIP 13044 b aun existe, lo que sorprende si se tiene en cuenta que actualmente se mueve tan cerca que solo tarde 16 días terrestres en completar una vuelta completa a su alrededor (lo que sería su año) y en el punto de máxima aproximación la distancia apenas llega a ser igual que el diámetro de la estrella....que sería como si la Tierra se situara a 1.5 Millones de Kilómetros del Sol.

Como puede seguir ahí estando tan cerca y sin haber sido vaporizado durante las fases de expansión estelar? Una posible explicación es que inicialmente estaba más lejos, lo suficiente para escapar a la destrucción total, pero que durante la fase de gigante roja su órbita se desplazó hacia el interior. Lo que implicaría que HIP 13044 b no escapó a su destino final, sino que simplemente lo aplazó temporalmente...cuando la estrella vuelva a expandirse nada podrá salvarlo ya. ¿Estamos viendo el reflejo de un futuro situado a 5.000 Millones de años de distancia, de lo que vivirá el Sistema Solar cuando al Sol le llegue también la hora de morir?

No es este el único interrogante que plantea este mundo llegado de más alla de las fronteras de la Vía Lactea, y es que su estrelal parece contener muy pocos elementos más pesados que el hidrógeno y el helio, mucho menos que cualquier otra estrella que albergue planetas: "Para el modelo ampliamente aceptado de formación de planetas es un rompecabezas explicar cómo esta estrella, que casi no contiene elemento pesado alguno, pudo haber formado un planeta. Los planetas en torno a estrellas como ésta probablemente deben formarse de un modo diferente" añade Johny Setiawan, también de MPIA, quien dirigió la investigación.


Nació muy lejos de nosotros, tanto que posiblmente nunca habríamos sabido de su existencia de no haber sido porque hace millones de años nuestra galaxia, un auténtico monstruo insaciable, destruyó su hogar galáctico y se "comió" sus restos, incorporando por la fuerza los antiguos pobladores de este último a su propia familia, como un imperio en expansión que conquista nuevos territorios y subditos...algo que ocurre de forma habitual en el turbulento reino de las galaxias pero que en este caso puso ante nosotros, apenas a 2000 años luz, a un planeta nacido ya no en la Vía Lactea sino en esa otra galaxia ya desaparecida.


Recreación de
HIP 13044 y su planeta, HIP 13044 b, ambos nacidos en una galaxia que ya no existe...podemos ver lo próximos que estan uno del otro, por lo que si la estrella paso por una fase previa de expansión el segundo debió estar situado inicialmente a mayor distancia, pues de lo contrario no habría sobrevivido.


Un viaje virtual hacia la estrella, situada en dirección a la constelación de Fornax (el Horno).

El pez grande se come al pequeño...en el mundo de las galaxias rige la ley del más fuerte y en esta lucha la Via Lactea, de cuya belleza y aparente paz disfrutamos las noches claras y despejadas, tiene el papel de fiero cazador. Numerosos son los rastros que indican que nuestra galaxia a devorado a otras más pequeñas, como es el caso de la llamada Sagitario, descubierta en 1994, y que esta siendo destrozada por la Via Lactea, en un paso previo a su absorción.

Descubren un planeta de otra galaxia

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