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viernes, noviembre 05, 2010

Oasis del pasado

Mars Reconnaissance Orbiter detecta nuevas señales de antiguas fumarolas o emanaciones subterraneas de agua caliente.

Todos hemos visto alguna vez imágenes del famoso parque nacional de Yellowstone, con sus Geisers y fuentes hidrotermales que proyectan grandes nubes de vapor hacia el cielo azul, todo ello fruto de estar, y eso se suele ovidar viendo esas idílicas escenas, en una región muy activa donde el magma se encuentra muy cerca de la superficie...de hecho todo el parque es una enorme caldera volcánica, un llamado "supervolcán" que ya hizo explosión en el pasado y que algun día volvera a hacerlo.

Ahora saltemos al planeta Rojo y retrocedamos en el tiempo varios miles de millones de años...allí, en un mundo menos hostil que en la actualidad, y al acercarnos a puntos de actividad volcánica posiblemente nos encontraríamos con un espectaculo familiar: Manatiales de aguas hidrotermales y amplias columnas de vapor, de aspecto quizás no muy diferente a lo que vemos hoy día en La Tierra, puntos donde el agua y el calor reinante ofrecerían sin duda un lugar muy acogedor para la vida.

Las señales de que este supuesto fue una realidad permanecen en el Marte actual...en 2007 el rover Spirit localizó accidentalmente un punto con grandes concentraciones de sílice hidratada, que los científicos identificaron como una antigua fumarola, un lugar donde el vapor y agua hidrotermal alcanzaban en el pasado la superficie, alterando con ello la química del terreno. Ahora es la Mars Reconnaissance Orbiter quién nos ofrece evidencias aun más claras de su antigua presencia en amplias zonas del planeta.

Y es que dos grandes concentraciones de sílice hidratada, situadas en las laderas de un pequeño cono volcanico situado en Nili Patera, parecen delatar que alli ocurrio una amplia actividad hidrotermal, puntos donde el agua caliente, el vapor o ambas cosas surgia desde las profundidades...hoy día secos, pero cuya huella química resulta evidente. No hace falta indicar que zonas así representarían un refugio para una hipotética vida marciana e incluso, quizás, una de los últimos puntos donde esta podría haber encontrado refugio en una superficie cada vez más hostil.

"El calor y el agua necesaria para crear este depósito probablemente hizo de esta una zona habitable. Si la vida existió allí, sería un depósito prometedor donde estarían seplutados un autentico depósito de cadáveres microbianos" explica JR Skok de la Universidad de Brown.

Posiblemente dispuestas en la mismo posición en que fue dipositado estas señales minerales representan las más antiguos conocidos hasta la fecha, y se calcula que la actividad volcánica que dio lugar a esta pequeña montaña de 100 metros de altura ocurrió en un momento posterior a los 3700 Millones de años que se calcula está la frontera con la etapa más habitable del ahora planeta rojo, lo que implica que estas fuentes hidrotermales ofrecieron puntos de calor y humedad cuando el ambiente global de Marte ya se estaba haciendo seco y frío.

En La Tierra representan un ambiente especial, único, donde la vida muestra nuevamente su capacidad de adaptación...en Marte bien pudieron ser el último refugio de un mundo que, al menos en la superficie, empezaba a desaparecer.


El estanque de Morning Glory Pool, en Yellowstone...posiblemente las fuentes marcianas en Nili Patera tuvieron un aspecto similar.

Castle Geyser...agua, vapor y calor, un lugar que en un mundo frío y seco sería lo más cercano a un oasis y último refugio para una vida en retroceso.

Ancient Hot Springs Spotted on Mars

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