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sábado, julio 29, 2017

Ese punto amarillo pálido

El observatorio ALMA confirma la presencia de moléculas cianuro de vinilo en Titán, que pueden formar membranas celulares.

Siguen las noticias relacionadas con esta extraña luna de Saturno, con ríos, lagos y mares de metano líquido y envuelto en una densa atmósfera con una química orgánica de extraordinaria complejidad. Pero esta vez no llega de las observaciones de la sonda Cassini, que durante tantos años acaparó la mayor parte de la información reunida sobre su extraña naturaleza por razones evidentes, sino del ambicioso y extraordinario complejo de radio-antenas ALMA, en Chile, que unas vez más esta demostrando con creces su valía. Y nuevamente nuestra mirada se dirige hacia las potenciales capacidades biológicas que podría esconderse entre la bruma.

El cianuro de vinilo es una molécula orgánica compleja que en las condiciones adecuadas, como las que se observaron en los mares de hidrocarburos de Titán, tienden a unirse entre ellas y formar membranas, similares a las membranas celulares formadas por lípidos que se encuentran en los organismos vivos de la Tierra. Y su presencia, hasta ahora limitada a indicios, parece haberse confirmado ahora de forma defintiva gracias a los datos reunidos por ALMA en observaciones realizadas en 2014, y que ahora un profundo análisis acaba de sacar a la luz. 

"La presencia de cianuro de vinilo en un ambiente con metano líquido nos pone ante la intrigante posibilidad de que se produzcan procesos químicos análogos a aquellos que son importantes para la existencia de la vida en la Tierra", explica Maureen Palmer, investigadora del Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt (Maryland, EE. UU.)."Seguimos usando ALMA para observar la atmósfera de Titán", concluye Conor Nixon, coautor de este estudio y también del Goddard Space Flight Center. "Estamos buscando compuestos orgánicos más complejos y estudiando los patrones de circulación atmosférica de este satélite. En el futuro, con nuevas observaciones de alta resolución entenderemos mejor este intrigante mundo y quizás sepamos más sobre el potencial prebiótico de la composición química de Titán".

Con el final casi inminente de Cassini, representa esperanzador que desde la misma Tierra se puedan realizar descubrimientos de este clase, ya que muestra como los avances en las tecnologías de observación permitirán seguir explorando, aunque sea a distancia, mundos tan extraordinarios como Titán. Viviendo como estamos el final de una era, de una década de maravilla, no podría haber mejor noticia. Y allí, entre las nubes de esta luna, de ese punto amarillo pálido, en ciertos aspectos familiar, en otros completamente alienígena, los bloques de la vida parecen acumularse. Al igual que los misterios que la rodean.

Moléculas de cianuro de vinilo. En un ambiente de metano líquido puede formar membranas similares a las celulares.

ALMA, nuestra gran puerta al Universo, así como a los misterios de nuestro propio Sistema Solar.

Un mundo para explorar. Fascinante, extraño, sorprendente...

 ALMA confirma química compleja en atmósfera de Titán: luna de Saturno permite vislumbrar albores de la Tierra.

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