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jueves, febrero 27, 2014

En el amanecer de la era planetaria

La NASA anuncia el descubrimiento de 715 nuevos planetas en el análisis de los datos del telescopio espacial Kepler.

Vivimos una época extraodinaria, tanto que para muchos no lo es en absoluto. Y quizás este es el mejor signo de los tiempos, la fortuna de ser testigos de algo así con la sensación de ser lo más normal del mundo, a pesar de que en realidad hasta 1995 su simple existencia era pura hipótesis, y no eran pocos los astrónomos que pensaban que el Sistema Solar era algo único, una anomalía en el Universo, maravillosa, eso si, pero anomalía al fin y al cabo. Es teniendo en cuenta esta historia, no tan lejana en el tiempo como podemos imaginar, que hay que valorar anuncios como los realizados recientemente por los miembros del equipo del telescopio espacial Kepler.

715 nuevos planetas confirmados. Esto son datos ahora publicados, el resultado del análisis de los datos acumulados por el telescopio Kpeler con una nueva técnica conocida como "verificación por multiplicidad", y que elevan hasta los casi 1800 el total conocido. Un salto espectacular, y aún más interesante si se observa la naturaleza de estos mundos ahora descubiertos: El 95% son más pequeños que Neptuno, que tiene casi cuatro veces el tamaño de la Tierra, lo que representa un aumento sin prededentes en la cantidad de planetas  de tamaño más similares a al nuestro (lo que se conocen como Mini-Neptunos y Super-Tierras). 4 de ellos tiene un diámetro por debajo de los 2.5 terrestres y se encuentran en la zona habitable de sus respectivas estrellas.

Aunque el telescopio Kepler dió por concluida la búsqueda de exoplanetas al fallarle de forma definitiva una de los 3 girsocopios que le quedaban y no poder ofrecer por tanto la fiabilidad que es necesaria en este tipo de misión, ya que hablamos de la detección de estos objetos por las increíblemente tenues variaciones luminosas que generan en sus respectivas estrellas al pasar por delante de ellas desde el punto de vista terrestre (lo que se llama tránsito), la cantidad de datos enviados en sus años de actividad máxima, y que abarcan 150.000 estrellas monitorizadas de forma constante, es tan enorme, que posiblemente muchos siguen escondidos en ellos, esperando ser descubiertos. Este era el caso de los 715 ahora anunciados.

La nueva técnixas ahora utilizada, la "verificación por multiplicidad" es básicamente estadística y de probabilidad: Los sistemas estelares binarios, que pueden generar falsas detecciones, son comunes, pero aquellos con 3 o más miembros no, por lo que si detectamos múltiples tránsitos en una misma estrella lo más probable es que sean planetas. Dado que Kepler observó centenares que presentan este comportamiento esto permite deducir que estamos ante planetas. De ahí que estos 715 nuevos mundos sean parte de sistemas múltiples, concentrados en 305 estrellas.

"Hace cuatro años, Kepler comenzó una serie de anuncios, primero cientos y luego miles, de planetas candidatos, pero no eran más que eso, candidatos", explica el cintífico planetario Jack Lissauer."Ahora hemos desarrollado un proceso para verificar múltiples candidatos a granel para entregar planetas al por mayor, y lo hemos utilizado para dar a conocer una verdadera bonanza de nuevos mundos".

"El equipo de Kepler continúa sorprendiendo y nos excitan con sus resultados de búsqueda de planetas", dijo John Grunsfeld, administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington."El que estos nuevos planetas y sistemas solares se parezcan al nuestro nos anuncian un gran futuro para cuando tengamos al Telescopio Espacial James Webb en el espacio para caracterizar los nuevos mundos".Sin lugar a dudas, en nuestra búsqueda de nuevos mundos, y lo que es más importante para nosotros, nuevas Tierras, vivimos una época maravillosa, una que durante mucho tiempo y hasta hace apenas 2 décadas, pertenecía al terreno de la ciencia ficción. Y lo mejor posiblemente aún está por llegar.

En azul los mundos confirmados antes de este anuncio, en amarillo los ahora presentados. Todo un salto adelante, especialmente los de menor tamaño, precisamente los más importantes para nosotros.

Los sistemas triples o incluso más son poco comunes e inestables, por los que repetidos tránsitos en una misma estrella indican que estamos ante planetas.

La distribución de los planetas ahora confirmados.

Mundos sin fin.

Mundos sin fin (2).

Los 715 nuevos mundos de Kepler

Mega Discovery! 715 Alien Planets Confirmed Using A New Trick On Old Kepler Data

NASA's Kepler Mission Announces a Planet Bonanza

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