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Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

jueves, julio 31, 2014

El viajero de la 2ª edad de oro

Opportunity se convierte en el vehículo explorador que más distancia ha recorrido en la superficie de otro mundo.

A principios de los años 70 la exploración espacial había llegado a su punto culminante con los alunizajes de los Apolo, y con ellos también el principio del fin de una era, una vez concluida con victoria norteamericana la carrera por La Luna y con unos recursos económicos, hasta entonces casi ilimitados debido a la competencia feroz entre las dos grandes superpotencias, y desde ese momento en rápido retroceso. Había sido una década maravillosa, pero su motor, aunque trajo consigo amplios descubrimientos científicos y el desvelar el auténtico rostro de nuestros vecinos planetarios, era el enfrentamiento político, y cuando este se desplazó a otros campos, llegó la hora de bajar el telón.

Pero la URSS lo haría a lo grande. Habían perdido la carrera por poner un hombre en la superficie de La Luna, pero su programa de exploradores robóticos seguiría adelante. Así, el 15 de Enero de 1973, se posaba en ella el rover Lunokhod 2, que en menos de 5 meses recorrió una distancia dificil de determinar, pero que los últimos cálculos, basados en las observaciones de la Lunar Reconnaissance Orbiter, que han permitido redescubrirlo y seguir sus huellas, han situado definitivamente alrededor de los 39 Kilómetros. Una marca extraordinaria que permanecería insuperable durante más de 4 décadas. Hasta ahora.

Era solo cuestión de tiempo, pero cuando se trata de un explorador del que inicialmente se esperaba que recorriera 1 Kilómetro y aguantara varios meses, quizás 1 año terrestre en el mejor de los casos, cada día es un regalo y nunca se puede estar por completo seguro de que existirá un mañana. Pero si algo sabemos de Opportunity es que nunca se rinde, superando cualquier marca que pudiera existir. Quedaba una, quizás la más simbólica e histórica de todas que se resistía. Hasta que un desplazamiento de 48 Metros, realizado en 27 de Julio, puso su "contador" en 40,25 Kilómetros, rompiendo así esta última barrera que le quedaba para alcanzar la cima de la historia, la que guardaba desde hacia tanto tiempo el legendario Lunokhod 2. Es, y lo será hasta el final de su vida y posiblemente mucho más allá, el vehículo que más distancia ha recorrido en la superficie de otro mundo.

"Las misiones Lunokhod siguen en pie como dos logros de lo que pienso que fué la primera edad de oro de la exploración planetaria, la década de 1960 y de los años 70", explica Steve Squyres."Estamos ahora en una segunda edad de oro, y lo que hemos tratado de hacer en Marte con Spirit y Opportunity ha estado muy inspirado por los logros del equipo de las Lunokhod en La Luna, hace tantos años. Ha sido un verdadero honor seguir sus históricas huellas". Ese legado no podría estar ahora en mejores manos.

Opportunity sigue avanzando hacia el sur, siguiendo los elevados bordes del cráter Endeavour, y ahora su siguiente objetivo se encuentra a 2 Kilómetros de distancia, un pequeño fractura, conocida como "Marathon Valley" ya que habrá recorrido 42,2 Kilómetros cuando llegue hasta ella, donde las sondas en órbita sugieren la presencia de varios minerales de arcilla en sus pronunciadas pendientes y en que la relación entre las diversas capas geológicas podría ser más evidente. Será la primera etapa científica que afrontará ya en su nueva condición del más grade viajero en la superficie de otro mundo y estandarte de esta 2ª edad de oro, que esperemos que, al contrario de lo que le ocurrió a la 1ª, tenga una larga vida. Tanto como la de este viajero ya legendario.

Los vehículos que se han desplazado por la superficie de otro mundo, una lista ahora encabezada por Opportunity.

Su próxima destinación, Marathon Valley (antes llamada Smectite valley).

John Callas, actual director del programa Mars Exploration Rovers, junto a una pequeña replica de Opportunity.

Lunokhod 2, durante más de 4 décadas el máximo explorador de la superficie de otro mundo, un logro extraodinario por parte de la URSS. Su proximidad a La Tierra permitía una conducción casi en directo, de ahí que llegara tan lejos en un periodo relativamente pequeño de tiempo, a diferencia de Opportunity, que se hace en diferido y obligatoriamente en pequeños tramos.

El auténtico campeón de largas distancias. 

NASA Long-Lived Mars Opportunity Rover Sets Off-World Driving Record

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