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martes, junio 19, 2012

Un Oasis en el frío desierto

Los datos de la Cassini revela la existencia de lagos de Metano en la zona ecuatorial de Titán.

En La Tierra representan islas de vida en medio del desierto, puntos donde la existencia de un acuífero subterráneo permite la existencia de una zona húmeda y llena de vida en un lugar donde, si dependiera solo del clima no debería haber nada más que tierra árida y casi carente de vegetación...

Titán también tiene desiertos, incluido un anillo de dunas que se extiende por la zona ecuatorial, un lugar donde las precipitaciones son escasas, calculándose que en algunas zonas puede que no haya llovido en los últimos 1.000 años...los grandes lagos y activas tormentas que tanto llaman la atención se concentran en las zonas polares, allí donde la temperatura es lo suficientemente baja para que el Metano atmosférico se condense. No es que no exista en el Ecuador, ya que la Hyugens, al tocar la superficie de la región conocida como Xanadú, provocó la evaporación de cierta cantidad de Metano, indicando un terreno húmedo y con indicios de una posible precipitación reciente, pero en general son latitudes secas incapaces de mantener grandes masas líquidas...

O al menos eso es lo que se pensaba hasta ahora, ya que el estudio de los datos enviados recientemente por el Espectrómetro Visual y de Infrarrojos de la Cassini han revelado la inesperada existencia, precisamente, de lo que parecen lagos en la zona ecuatorial conocida como Shangri-La, no muy lejos del lugar donde se posó la Hyugens. Esto hecha por tierra el modelo más aceptado que asumía que algo así solo podía existir en los Polos, y añade otra nueva pieza al complejo puzzle climático de Titán.

¿De donde procede este Meteano/Etano? Es casi seguro que no de las lluvias, como demuestra que la Cassini, desde su llegada en 2004, solo ha detectado en una ocasión señales claras de precipitación y evaporación en esa zona, por lo que la opción que queda es que están alimentados por acuíferos subterraneos...es decir, y a todos los efectos, estaríamos ante el descubrimientos de Oasis en Titán, puntos donde la llegada a la superficie de corrientes subterráneas de Metano líquido permite la presencia de lago en zonas donde no deberían existir.

El mayor de ellos se estima que tiene un tamaño aproximado de la mitad del Gran Lago Salado de Utah, es decir algo más de 2000 km² y una profundidad estimada de 1 metro.

Este descubrimiento puede ayudar a desvelar uno de los enigmas más persistentes a la hora de intentar comprender el el complejo sistema climático de esta luna: Titán dispone de algo muy semejante al ciclo hidrológico terrestre, con metano en lugar de agua, que se evapora en las zonas más cálidas, se desplaza hacia las zonas polares donde se condensa en forma de lluvia. Sin embargo la luz ultravioleta que llega del Sol provoca que el Metano se rompa, iniciando una cadena de reacciones químicas orgánicas complejas...por tanto debe existir una fuente constante de este elemento que compensa el que se pierde. La existencia de grandes acuíferos podría ser la explicación. 

Titán no deja de sorprendernos una y otra vez, mostrando una complejidad que incluso hoy, 8 años después de la llegada de la sonda Cassini al sistema de Saturno, seguimos sin comprender en su totalidad.

Hyugens aterrizó en una región ecuatorial cercana a la zona donde Cassini detectó recientemente la existencia de lagos, y encontró una superficie humeda, con señales de erosión fluvial.

En una de esas coincidencias del destino, en Cowboy Bebop se mostraba un Titán desértico, lleno de dunas, años antes de que Cassini nos enseñara como era la superficie de esta luna. Ahora con Oasis incluidos.

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