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El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraiese)
En las oscuras dunas de Murray Buttes.

jueves, septiembre 29, 2016

Heridas de vida

Conociendo un poco más Mawrth Valli, uno de los posibles puntos de aterrizaje del rover ExoMars, de la mano de Mars Express. 

Marte es un lugar lleno de paisajes extraordinarios, y lo que es más importante, lleno de información sobre su naturaleza presente y pasada. Ante ojos inexpertos puede parecer un planeta desértico, con pocos lugares de interés, pero para los astrónomos cualquier casi cualquier imagen tomada por alguna de las sondas en órbita esta lleno de detalles y historias que contar. Una llena de giros y sorpresas. Muchos son los lugares que son páginas abiertas a otras eras del planeta rojo. Ahora la veterana Mars Express nos lleva de nuevo a visitar uno de ellos. Quien sabe si como preludio a su exploración directa.

Mawrth Vallis es una de los mayores valles de desbordamiento de Marte, con 600 km de longitud y hasta 2 km de profundidad. Y lo de desbordamiento es una definición exacta de que lo aquí ocurrió, una herida en el rostro marciano, formada por las grandes cantidades de agua lo atravesaron en su momento, desde una región más elevada, parte de la cual aparece en la esquina inferior derecha de la fotografía, hasta las llanuras del norte que se ven en la esquina superior izquierda. La presencia de filosilicatos (minerales arcillosos erosionados) de color claro a lo largo del curso del valle delatan incluso hoy lo que un día allí ocurrió. Hoy permanece en silencio, solo atravesado por los vientos marcianos, pero la imagen, si somos conscientes de su origen, no puede ser más evocadora.

Todo ello lo convierte en un punto de alto interés, especialmente porque antiguas cenizas volcánicas, hoy convertida en capas de oscura roca impermeable, cubre buena parte de Mawrth Vallis y de las arcillas que en el se acumulan. Y quizás han protegido restos de hipotéticas antiguas formas de vida de la erosión y la radiación, como cápsulas del tiempo que esperan ser abiertas. No resulta extraño, por tanto, que este sea uno de los potenciales lugares de aterrizaje del rover ExoMars, que tiene como objetivo, precisamente, buscar señales de vida presente y pasada. 

No sabemos aún si Mawrth (nombre en galés de Marte) Vallis será el lugar elegido. Pero mientras esperamos la decisión, podemos disfrutar de estas maravillosas imágenes e intentar volar con nuestra imaginación, a través del tiempo y el espacio, y hacernos una idea de lo que pudo ser este lugar en su momento cumbre, cuando una enorme masa de agua líquida discurría a través de ella, llenando con su rugido una región, quién sabe, quizás también llena de vida.
 
Una vista más cercana de Mawrth Vallis. El agua se movió desde la parte inferior derecha, más elevada, hasta la parte superior derecha, siendo este valle como el punto de paso entre ambas zonas.

Posibles zonas de aterrizaje de ExoMars en esta región. Las de 2018 quedaron descartadas una vez se hizo necesario aplazar en lanzamiento para 2020.

¿Será Mawrth Vallis el lugar de aterizaje de Exo Mars? 

El mosaico marciano de Mawrth Vallis