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El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraiese)
En las oscuras dunas de Murray Buttes.

miércoles, septiembre 07, 2016

Fuego helado en la montaña solitaria

Un volcán y una temporal atmósfera, últimos descubrimientos de Dawn.

Ahuna Mons es el nombre oficial de una de las formaciones más extrañas de Ceres, al nivel de los famosos puntos brillantes de Otaccor, y que llamara la atención desde el mismo momento en que las cámaras de la sonda Dawn detectaron su presencia. No es para menos, ya que su forma, situación y casi ausencia de cráteres hace que no parezca encajar en el terreno circundante, como si hubiera hecho acto de presencia en algún momento muy posterior. Una sensación inicial que ahora nuevos estudios, realizados a partir de las imágenes recibidas parecen confirmar, abriendo con ello la fascinante posibilidad, casi certeza, de que estamos ante un volcán.

Así lo indica un equipo liderado por el investigador Ottaviano Ruesch, del centro Goddard de la NASA, señalando que su forma de domo, con una base elíptica y una parte superior cóncava, junto a otras propiedades, indican se enmarca dentro de la categoría de los criovolcánes, donde el magma que conocemos en la Tierra es remplazado por una mezcla de hielo y agua. Y mediante diversos modelos matemáticos, los autores han determinado la edad de Ahuna Mons, determinando que se formó después de los cráteres que la rodean. Esto que indica que esta montaña helada se originó hace relativamente poco, lo que se traduciría en que Ceres es aún activo geológicamente.

Lo que es toda una sorpresa. Aunque el volcán no parece estar activo actualmente, el equipo de Dawn se sorprendió que pareciera geológicamente tan reciente, quizás unos pocos cientos de millones de años. La misma clase de sorpresa que representó Plutón, y que nuevamente hace necesario replantearse nuevamente nuestra visión de estos pequeños mundos, y la idea de que el vulcanismo activo es patrimonio de planetas, con suficiente calor interno, y lunas, calentadas por las mareas gravitatorias. Además, tradicionalmente se considera que estos requieren cuerpos rocosos, como la Tierra o Marte, o hechos de hielo, como Encélado. Sin embargo Ceres está hecha de sales, rocas y hielo de agua: Ingredientes exóticos e inesperados para vulcanismo."No hay nada que se le parezca Ahuna Mons en el Sistema Solar", explica Lucy McFadden, co-autora del artículo. "Es la primer criovolcán que hemos visto que fue producido por una mezcla de salmuera y arcillas".

Por tanto, como ya nos insinuó Plutón, las limitaciones físicas y químicas a vulcanismo son sólo aparentes. Como consecuencia, podría ser más extendido de lo que se pensaba anteriormente."Ahuna Mons nos permite ver el interior de Ceres" dijo Ruesch. "El mismo proceso pueden ocurrir en otros planetas enanos como Plutón". Un descubrimiento que viene de la mano de otro: La posible presencia de una débil y temporal atmósfera.¿Quizás en relación a algún tipo de actividad volcánica reciente? Las preguntas, como vemos, no dejan de surgir con cada nueva respuesta, como si este pequeño mundo fuera construyendo a su alrededor nuevas capas de misterio a medida que Dawn va retirando las anteriores, en una lucha contante entre el conocimiento y el misterio.

La montaña solitaria. Desde el primer momento se tiene la sensación de que es algo "extra", puesto ahí en un momento del tiempo muy posterior al terreno que la rodea. Ahora sabemos que era una sensación correcta, ya que posiblemente es un volcán de unos pocos cientos de millones de años de existencia, mucho más joven que los 4500 millones del mundo al cual pertenece.

La montaña solitaria.

NASA Discovers "Lonely Mountain" on Ceres Likely a Salty-Mud Cryovolcano