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Nubes en los cielos marcianos

sábado, febrero 23, 2008

Temporal a las puertas de casa

El observatorio Integral detecta rayos X de alta energia procedentes de la colision entre los vientos estelares de la colosal Eta Carinae y su estrella compañera.

Hablar de Eta Carinae es hacerlo de uno de los mayores colosos estelares que se conocen, un autentico "monstruo" con una masa entre 100 y 150 veces la del Sol, 4 millones de veces su brillo y rodeado de un velo de materia eyectado por ella misma fruto de su descomunal actividad...un "Hipergigante" de apenas 2 o 3 millones de años, pero que ya se encuentra en la ultima fase de su vida al estar consumido con una velocidad vertiginosa su reservas de Hidrgeno, como demuestra las grandes variaciones en su luminosidad, que ha hecho que, en nuesto cielo, haya llegado a ser la segunda estrella mas brillante en algunos momentos y en otros haya desaparecido por completo, aunque al emitir el 99% de la luz en infrarrojo la convierta en el astro mas brillante del firmamento en las frecuencias entre las 10 y 20 micras.

Situada a "solo" 7500 Años-luz de la Tierra, su inevitable explosion en supernova sera posiblemente el acontecimiento astronomico mas espectacular de la historia...algo que podria ocurrir mañana o dentro de varios cientos de miles de años, ya que los calculos actuales no son precisos y hay diversas hipotesis en este punto. Sin embargo su comportamiento actual, que se asemeja al que precedio al estallido de una estrella semejante ( aunque muchisimo mas lejana ) observada por el Observatorio de rayos X Chandra podria indicar que la exlosion podria ser inminente

En lo que concierne a Eta Carinae todo es enorme, y en eso no falla su estrella compañera, Eta Carinae B...pequeña en comparacion a su monstruosa compañera pero por si misma una estrella de gigantescas proporciones, con unas 30 veces la masa del Sol. Ambas giran una alrededor de la otra en un periodo de unos 5.5 años y medio. Tan cerca que sus "vientos estelares" chocan, dos temporales de fuerza inimaginable que se encuentran y colisionan en algun punto entre ambas, creando unos de los ambientes mas extremos y aterradores que se conocen.

Conocemos el viento solar, el flujo de particulas cargadas que expulsa el Sol y que se extiende por todo el Sistema Solar hasta que pierde fuerza mas alla de la orbita de Pluton y queda definitivamente detenido por la presion del medio interestelar....una vendaval que nos da mas beneficios que problemas, pues crea una "burbuja" aislante que nos protege de los Rayos cosmicos mas peligrosos. Si todo esto lo trasladamos a las escalas de Eta Carinae y su acompañante es facil imaginarse que se trata de algo realmente dantesco.

Con esta premisa los astronomos desarrollaron la hipotesis de que el descomunal choque entre ambos "temporales" crearia una onda de "choque" de tal fuerza que generaria rayos X de alta energia que podrian detectarse desde la Tierra...hasta hace 5 años no se disponia de la capacidad de hacerlo, pero con la puesta en orbita de Integral todo cambio y ahora este observatorio espacial de la ESA ha podido detectar de forma clara y sin posibilidad de error los teorizados Rayos X, en una proporcion y cantidad que mas o menos se ajusta a lo que se esperaba.

Asi, los acontecimientos que se producen en esa region son los siguientes: Ambas estrellas expulsan particulas cargadas de la misma manera que que hace el Sol, pero obiamente con una fuerza y magnitud mucho mayor....los "vientos estelares" se proyectan en todas direcciones, pero en algun punto situado en la linia entra las dos estrellas estos colisionan con una fuerza inudita, a velocidades que rondan los 1500-2000 km/Segundo ( la media en el caso del Sol es de unos 450 Km/Segundo ), generando una onda de choque donde se alcanzan temperaturas de 1000 Millones de grados.

Dentro de ella las particulas electricamente cargadas ( electrones ) se mueven freneticamente atrapados por los campos magneticos presentes y se ven aceleradas..cuando finalmente salen despedidas hacia el exterior, algunas colisionan con Fotones de baja frecuencia, transfiriendoles energia y dando lugar a las emisiones en Rayos-X detectadas por Integral.

A las puertas de casa dos vientos estelares chocan entre si con una violencia tan que nuestro rincon del cosmos parece un lugar tranquilo y apacible en comparacion....los destellos captados por Integral revelan este hecho, un indicativo de que nos encontramos ante una de las regiones mas hostiles y terrorificas del Universo, el lugar donde ocurrira, puede que mañana, puede que dentro de cientos de milenos, una detonacion cuyo resplandor sera tal que incluso podra verse con claridad a simple vista en pleno dia y cuya espectacularidad superara todo lo que la Humanidad haya conocido hasta ese momento...si es que aun estamos aqui para verlo.

Stellar winds colliding at our cosmic doorstep

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