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Nubes en los cielos marcianos

martes, febrero 26, 2008

Anillos con ritmo

La sonda Cassini descubre modelos regulares en el interior de los anillos.

No es ninguna barbaridad decir que para la ciencia Saturno "volvio a nacer" el 1 de Julio de 2004....ese dia la sonda Cassini-Huygens llego al planeta anillado y empezo una nueva etapa en su estudio, aunque seria mas adecuado decir que puso punto final toda una epoca, la que iniciaron los primeros astronomos que estudiaron sus movimientos en la boveda celeste y que tuvo momento culminante con el paso por las cercanias del planeta de las sondas Pioneer 11, Voyager 1 y Voyager 2.

Aunque estos tres visitantes previos ( en especial las dos ultimas ) nos permitieron conocer mucho de este mundo magnifico y sus lunas, su paso fue temporal y muy limitado en el tiempo, pues se limitaron a cruzar por sus cercanias para a continuacion seguir su camino hacia las estrellas...nos ofrecieron mucho pero dejaron aun mas cosas misterios detras de ellas. Por ello Cassini, al entrar en orbita, significo un cambio radical..Saturno ya no era un lugar a investigar durante una fugaz travesia sino un lugar que podia ser estudiado de forma meticulosa y organizada, se tenia la capacidad de elegir objetivos segun se investigaba el entorno y podia sacarse partidos a los momentos mas favorables para la ciencia.

Esta ultima ventaja es la que a dado lugar al mas reciente de los descubrimientos, tan curioso y fascinante como lo suelen ser la mayoria en este lugar, cada vez mas parecido a una cueva del tesoro...la existencia de "lineas" increiblemente ordenadas de particulas heladas densamente agrupadas, que se extienden hacia el exterior de los anillos como las olas concentricas que origina una piedra al dejarla caer en un estanque. Aun mas sorprendente, las distancias entre esas particulas permanecen relativamente identicas incluso aunque sus velocidades cambien: "Esta caracteristica en particular es la mas pequeña y mas detallada de todo lo que hemos visto en los anillos de Saturno hasta ahora. En el entorno caotico de los anillos, hallar tal regularidad en las zonas más comprimidas es, como minimo, asombroso", explica Essam Marouf, miembro del equipo científico de radio de Cassini.

"Las señales demostraban que los grupos de particulas estaban dispuestos en una inesperada formacion regular que tenia ritmo dentro de los anillos de Saturno. Cada particula se encuentra en su propia orbita, y a veces pueden colisionar y cambiar de lugar cuando cambian sus velocidades. Como resultado, se encuentran particulas reunidas en densos grupos que se extienden por todo el anillo, en armonia unos con otros". Los anillos de Saturno, al menos en sus partes mas densas como el anillo B y la parte interna del A, parecen moverse a su propio ritmo y en modelos sumamente ordenados que parecen aun mas fascinantes si se tiene en cuanta el caos imperante.

El descubrimiento se realizo mediante el envio de tres señales desde la Cassini en direccion a la Tierra, que cruzaron a traves de los anillos aprovechando que la posicion de la sonda era la adecuada ( nuevamente, algo que no podria hacerse sin un ingenio en orbita que dispusiera de todo el tiempo necesario )...las particulas dispersaron esta emision segun su frecuencia, para ser acto seguido recogida por la Red Deep Space de la NASA. Como se de una radiografia se tratara, llevaban impresa en ella la disposicion de las componentes que se cruzaban en su camino, y alli estaban modelos regulares que tanto han sorprendido a los astronomos.


Todo el proceso representa un sueño para los que vivieron los vuelos anteriores, que mezclaba la emocion de llegar por primera vez con la fustracion de no poder quedarse..

Cassini Finds Patterns and Rhythm in Saturn’s Rings

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