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Nubes en los cielos marcianos

lunes, febrero 25, 2008

El ultimo viaje de Ulysses

La sonda Ulysses se dirige hacia su final una vez ha empezado a ceder ante el duro ambiente espacial.

El viaje esta a punto de terminar, y al contrario del protagonista de la Odisea, que consiguio llegar a casa superando los designios de los Dioses, su version robotica y espacial nunca regresara a casa, destinado a permanecer a la deriva para siempre alrededor del Sol...la sonda Ulysses esta a punto de decirnos adios, tras 17 años de trabajo continuo que nos a ofrecido un tesoro incalculable en forma de datos cientificos sobre el Sol desde su inedita orbita, que le ha permitido sobrevolar en tres ocasiones ambos Polos de nuestra estrella, alcanzando asi regiones totalmente invisibles desde la Tierra. Una mision que a superado ampliamente el tiempo previsto de duracion, por lo que esta nave se despedira de nosotros con la cabeza bien alta.
 
Mision conjunta entre la NASA y la ESA, nacio de un proyecto que contemplaba inicialmente dos sondas que permitiera el estudio simultanio de ambos pollos...sin embargo los recortes presupuestarios dejaron el proyecto en una sola, naciendo asi Ulysses. Su partida de la Tierra en octubre de 1990 no pudo ser mas curiosa, pues no despego desde la superficie de nuestro planeta a bordo de un cohete impulsor sino desde el transbordador Discovery, que se conviertio en una inedita "plataforma de lanzamiento" espacial. Tras poco mas de un año de viaje, en febrero de 1992 alcanzo Jupiter y se sirvio de su gravedad para impulsarse hacia su orbita definitiva, que con un angulo respecto al plano de la eliptica de 80.2º, le permitio empezar a estudiar el Sol desde una prespectiva unica hasta la fecha.

Sin embargo tras casi 17 años su viaje las extremas condiciones a las que se enfrenta han empezado a cobrar su definitiva factura...y es que a lo largo de su eliptica orbita de 6 años alrededor del Sol llega a alejarse a mas distancia de el que Jupiter y siente el "mortal" dentallada del frio que reina en el espacio profundo. Esto no era problema al principio, pues su generador nuclear le proporcionaba toda la energia electrica necesaria para mantener caliente su equipo, incluida la Hydrazina que sirve de combustible a los diversos impulsores de la nave, vitales para mantenerla en una posicion estable y evitar que termine girando descontroladamente sobre si misma. Sin este aporte de calor, el combustible se congelaria y bloquearia los tubos que lo llevan hasta estos propulsores.

Pero este generador empieza a dar sintomas de agotamiento y en los ultimos tiempos se ha visto incapaz de atender simultaniamente toda la demanda de energia por parte del sistema de comunicacion, de calefaccion interior y equipo cientifico...y ello significa que pronto la Hyrazina empezara a congelarse al bajar por debajo de los 2 Cº, y con ello se detendran los impulsores y la nave, imposible de maniobrar, quedara fuera de servicio de forma definitiva.

Se intento una solucion provisional, que fue desconectar temporalmente el principal transmisor de la sonda, con la idea de liberar los 60 vatios de electricidad que utilizaba y redirigirlos hacia los sistemas de calefaccion interior...pero el resultado no pudo ser peor: Dicho transmisor dejo de funcionar ( obligando a usar uno secundario, de menor capacidad ) y no pudo redirigirse esa energia extra.
Siendo asi, esta sonda se dirige hacia su final, que se espera llegue en las proximas semanas, cuando la progresiva congelacion termine por inutilizar sus impulsores...algo que se esperaba para dentro de uno o dos años y que se ha adelantado. Pero nada de eso le quita merito a una mision que ha funcionado 4 veces mas de lo programado y de la que los cientificos seguiran exprimiendo su menguada capacidad cientifica hasta el ultimo momento. La odisea de Ulysses esta a punto de terminar, y lo hara tal como empezo, navegando con brillantez a traves de mares desconocidos.

Ulysses mission coming to a natural end

International Solar Mission to End Following Stellar Performance

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