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Nubes en los cielos marcianos

domingo, junio 17, 2007

Uno mas de la familia

Nuevas observaciones confirman que Eris es mayor que Pluton, relegando a este al segundo lugar dentro de la categoria de los planetas enanos.

Fue durante muchos años el 9º planeta del Sistema Solar, el mas pequeño y lejando...su nombre evocaba la autentica frontera del Sistema Solar mas alla del cual solo existian los cometas de la Nube de Oort, marcando el filo del abismo que separaba a la familia planetaria de los oscuros y frios espacios interestelares. Solo era una ilusion nacida de un descubrimento casual que se adelanto medio siglo al momento en por logica deberia haber sucedido....y es que Pluton no era el mas lejano de los planetas sino el mas cercano de una familia de cuerpos que conforman los llamados Objetos transneptunianos, que incluye tanto al Cinturon de kuiper como a la ya mencionada Nube de Oort.

Pero eso fue algo que tardo decadas en descubrirse, por lo que durante mucho tiempo ese en apariencia solitario cuerpo fue considerado un planeta mas y asi se arraigo en la cultura popular a pesar de su pequeño tamaño y esa orbita excentrica que se alejaba del plano de la eliptica en la que se mueven el resto de mundos.

El avance de las tecnicas de obervacion, con capacidades cada vez mayores, significo el principio del fin de las aspiraciones planetarias de Pluton....primero se descubrieron otros cuerpos que parecian compartir con el primero caracteristicas fisicas y orbitales como Sedna y Quaoar, pero que aunque tenian un tamaño relativamente parecido seguian siendo mas pequeños. Faltaba encontrar uno de tamaño superior que lo descabalgara de su trono y esa categoria de planeta que muchos encontraban no merecida.

Y eso ocurrio el 13 de septiembre de 2006, cuando se anuncio la localizacion de 2003 UB313, cuyo diametro parecia ser claramente superior al de Pluton....inicialmente llamado Xena por sus descubridores, finalmente recibio el nombre de Eris, y su pequeño satelite fue bautizado como Dysnomia.

Nombres mas que indicados.. en la mitologia griega era la diosa de la discordia y de la contienda, quien enfurecida por no haber sido invitada a la boda de Peleo y Tetis decidio incitar la envidia y los celos entre los dioses, lo que culmino en la guerra de Troya, mientras que Dysnomia es hija de Eris y a su vez es diosa del desorden y del caos. Dado las tremendas discusiones y polemicias que genero y que desemboco en la "degradacion" de Pluton a una nueva categoria llamada "planeta enano", hizo honor a su fama.

En cambio Dysnomia no. En lugar de caos la pequeña luna de Eris ayudo a aclarar la situacion, al permitir determinar su masa y tamaño. Pero faltaba precisar mas los datos y esto es lo que han hecho el Telescopio Espacial Hubble y del Observatorio W. M. Keck...la observacion de la orbita casi circular del satelite a permitido establecer con exactitud que su masa es 1,27 veces el de Pluton, lo que convierte definitivamente en el mayor de los planetas enanos. Su diametro es de unos 2 397 km, ligeramente superior al de este ultimo.

Eris se a convertido en el nuevo monarca dentro de los cuerpos Transneptunianos y es la personificacion de los rasgos mas caracteristicos de sus integrantes...una orbita muy inclinada respecto a la eliptica ( 44,187º ), un "año" extremamente largo ( 556,7 años terrestres ), una gran variacion entre la distancia minima y maxima al Sol ( de 97,56 UA a 37,77 Unidades Astronomicas ), unas temperaturas gelidas ( de media 55º por encima del Cero absoluto ) y una baja densidad ( 2,3 gramos por centimetro cuadrado ) resume un cuerpo cuya similitud con Pluton es clara y que evidencia que este ultimo es "uno mas" entre la amplia familia de objetos que se mueven mas alla de Neptuno.

Eris, el mayor de los planetas enanos

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