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El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraiese)
En las oscuras dunas de Murray Buttes.

viernes, marzo 04, 2016

Regreso a la Isla Mágica

Revisitando con nuevos datos y mejor calidad uno de los fenómenos más extraños de Titán.

Sus mares, solo visibles a través de las imágenes generadas por radar, parecen congelados en el tiempo y lisos como un espejo. Aunque se teoriza la presencia de pequeñas olas, lo cierto es que de momento no se han podido detectar de forma determinante, aumentando la sensación de tener ante nosotros algo muy diferente a los vibrantes lago, mares y océanos terrestres. Si exploradores humanos caminaran por sus orillas, algo que esperemos ocurra en un futuro, posiblemente no tendrían que preocuparse lo más mínimo de que una inesperada gran ola o subida de las aguas (de Metano y Etano líquido en este caso) les sorprendiera. Pero distan de ser una masa estancada y inerte. Sabemos, por el contrario, que tiene su propia dinámica, que las cosas cambian con el tiempo siguiendo sus propios ciclos. Y en algunos casos generando un más que excitante misterio.

Se han detectado en múltiples ocasiones en algunos de los grandes mares de Titán, pero ninguna llama tanto la atención como la conocida entre los científicos como la "isla mágica", en las orillas del Ligeia Mare. Las ondas de radio se dispersan completamente al reflejarse en la lisa superficie, de ahí que aparezcan como manchas negras, pero en una zona concreta de este mar , en lo que parece una línea costera abrupta y recortada, algo rompe este silencio. A lo largo de los años, a medida que Cassini fue acumulando sobrevuelos, los datos recogidos mostraban la aparición, evolución y desaparición de una extraña "isla", claramente visible al retornar las ondas de radio de forma parecida a como lo hacía el terreno circundante. De ahí lo de "mágica", ya que para los científicos de la misión es como si hubiera aparecido de la nada, como un mago parece sacarse un conejo de la chistera.

Aunque ya se había publicado anteriormente un mapa de Liegia Mare y su mágico misterio, la nueva versión ahora presentada incluye nuevos datos que permiten llenar algunos huecos en la cobertura y mejorar la calidad en algunas de las áreas previamente fotografiados. En ella podemos ver como la isla esta presenten en los datos de 2013 y 2014, pero no en los más recientes, tomados en 2015. Una prueba de que estamos ante algo dinámico.¿Pero exactamente qué? Las opciones que ahora cuentan con más predicamento entre los científicos de la misión Cassini como explicación son olas, sólidos flotando en o debajo de la superficie o la emersión de grandes burbujas de gas, mientras que otras, como cambios en el nivel del mar o del fondo marino parecen haber perdido fuerza con el paso del tiempo.

Parece dificil que nunca, al menos en un futuro previsible, encontremos la respuesta definitiva, ya que Cassini está afrontando su recta final y las observaciones por radar poco más pueden ofrecer. Sin embargo su equipo científico no se rinde y en Abril de 2017, cuando la sonda realice la aproximación final a Titán (siendo la que precisamente ajustará su órbita para lanzarla contra la atmósfera de Saturno y destruirla), se observará de nuevo y por última vez Ligeia Mare, en un intento de buscar pistas que permiten echar luz sobre este misterio. Será el acto final para este acto de magia planetaria. Después solo quedará, con todo lo que sabemos, intentar desvelar los trucos de mago.

La aparición y desaparición de esta extraña estructura. Se barajan no pocas explicaciones posibles, pero de momento el misterio permanece.

También Kraken Mare, el mayor de Titán, mostró estas escurridizas formaciones, demostrando que estamos ante un fenómeno global que demuestra una dinámica en estos mares de Metano que aún no comprendemos.

Los mares de Titán, que se extienden especialmente por las regiones polares del Norte, aunque también tiene presencia en el Sur.

Pronto nos despediremos de ellos, y sus misterios quedarán a la espera de que, algún día, seamos capaces de regresar.

Mystery Feature Evolves in Titan's Ligeia Mare

2 comentarios:

Anónimo dijo...

Puede que mi pregunta suene un poco tonta porque admito que no se nada acerca del comportamiento del metano líquido y que resulte una chorrada, pero ahí va: Que tan viable podria ser enviar a Titan algo así como un hidrorover, que pueda desplazarse por esos mares y explorar sus costas?

Tokaidin dijo...

De tonta nada de nada, pues en realidad la idea de enviar vehículos flotantes a los mares de Titán se lleva estudiando desde hace tiempo. Ese es el caso de la sonda TiME.

Por desgracia el presupuesto no da para más, y habiendo que elegir al final fue seleccionada la InSight para enviar a Marte.