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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

miércoles, diciembre 14, 2011

Mínima distancia

Dawn alcanza su órbita más baja alrededor de Vesta.

Llegó a su objetivo el pasado Julio, y desde entonces nos está ofreciendo imágenes espectaculares y realizando grandes descubrimientos en un asteroide que, cada día que pasa, lo parece menos, acercándose a la idea de que estamos ante un auténtico pequeño mundo terrestre a medida que lo vamos conociendo más a fondo...todo ello sin que Dawn, la primera sonda enviada al cinturón de asteroides, hubiera llegado hasta su posición definitiva. Y es que en estos casi seis meses la sonda a estado descendiendo lentamente desde su órbita inicial, a unos 2.750 Kilómetros, hacia Vesta.

Su objetivo era la llamada órbita LAMO (Low Altitude Mapping Orbit), a solo 210 Kilómetros por encima de la superficie...y finalmente, hace unas horas, Dawn se encuentra ya en ella. Ahora si puede decirse que el viaje a Vesta de esta sonda llegó a su conclusión, y que la exploración profunda de este pequeño mundo llega ahora a su momento culminante.

En total Dawn permanecerá en esta posición unas 10 semanas como mínimo, en los que su objetivo prioritario será examinar la composición química de Vesta mediante el instrumento GRaND (gamma ray and neutron detector), que estudia la cantidad y energía de los Neutrones emitidos desde la superficie a consecuencia del continuo bombardeo de rayos cósmicos para deducir los elementos presentes en ella. Un tipo de medición que, lógicamente, serán mucho mejores ahora, a tan corta distancia, que no en órbitas anteriores.

Por su parte el sistema de cámaras (framing cameras o FC) y el espectrómetro de luz visible e infrarrojos (Visible and Infrared Mapping spectrometer o VIR) seguirán, como hasta ahora, reuniendo una auténtica montaña de datos, y ahora con una resolución aún mayor.

Transcurrido este tiempo Dawn ganará altura hasta situarse nuevamente en una órbita intermedia, a unos 680 Kilómetros, y a mediados de 2012 se activarán sus impulsores iónicos, que la alejarán definitivamente de Vesta...se iniciará entonces la segunda parte de esta aventura, que le llevará, a mediados de 2015, a entrar en órbita alrededor de Ceres, el mayor y definitivo objetivo de esta maravillosa aventura al cinturón de asteroides, un reino que, junto al de los cometas, representa una ventana abierta y directa al lejano pasado de nuestro Sistema Solar.

Las tres órbitas seguidas por Dawn desde su llegada a Vesta: Inicialmente en la más exterior, la sonda fue descendiendo hasta situarse a 680 Kilómetros por encima de la superficie. Finalmente, realizó un último salto hasta la posición actual, a solo 210 Kilómetros, que alcanzó recientemente y desde donde inicia ahora una nueva etapa en la exploración de este pequeño mundo.

La larga odisea de Dawn por el reino de los asteroides.

Dawn, con su motor iónico, tiene la capacidad de entrar en órbita alrededor de su objetivo, alejarse de el una vez concluido su trabajo y dirigirse al siguiente. Es la primera sonda planetaria capaz de hacer algo así y una demostración de la capacidad de este tipo de impulsión.

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