Ultimas imágenes de Curiosity

Examinando las ruedas coN la cámara MAHLI. Sol 1729
Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

jueves, diciembre 29, 2011

Feliz año desde Marte

Opportunity también parece estar tomándose un descanso navideño, y desde hace días permanece en la parte Norte de Cape York, con desplazamientos mínimos y centrándose en estudiar diversos objetivos situados a su alrededor. De hecho, actualmente, se encuentra situado precisamente en uno de los puntos posibles donde pasar el Invierno, con una inclinación de 16º, suficiente para garantizar el suministro eléctrico ante el descenso de las horas de luz y la menor inclinación de los rayos solares, por lo que podría decidirse mantenerse allí los próximos meses, aunque esto es una decisión que aún esta por tomar.

Sin embargo no han sido días sin noticias ni imágenes interesantes, aunque en ambos casos no referentes al entorno que lo rodea, sinó sobre el propio vehículo.

En el terreno de las noticias el pasado 17 de Diciembre Opportunity dió un pequeño susto, cuando la rueda frontal derecha experimentó un aumento repentino del consumo eléctrico, lo que provocó errores en su respuesta y el desplazamiento programado se detuvo inmediatemente. Se temía un fallo del actuador, pero la telemetría indicaba que era la orientación de la rueda con respecto al terreno, que la obligaba a trabajar más intensamente de lo esperado, el responsable de esta anomalía eléctrica.

Los diagnósticos realizados el 20 de Diciembre confirmaron esto último, encontrando que todo seguía en buen estado y funcionando correctamente, y finalmente, el 22 de Diciembre, un pequeño desplazamiento de 3 centímetros en dirección contraria para despejar el camino de dicha rueda terminaron de demostrar que esta respondía sin problemas.

¿Y las imágenes? Pues muchas de ellas se centraron en la propia cubierta de Opportunity, en sus paneles solares, con el objetivo de comprobar el grado de acumulación de polvo sobre ellos, posiblemente una de los mayores peligros para el futuro de un vehículo que vive de la luz solar para conseguir la energía eléctrica necesaria para seguir funcionando.

Como no podía ser de otra forma, la comparación entre estas imágenes y otras tomadas los primeros días de la aventura de Opportunity en Marte resultan estremecedoras, demostrando hasta que punto, incluso contando con ocasionales episodios de "limpieza" fruto de rachas de viento, las partículas de polvo llenan el ambiente marciano y caen constántemente sobre la superficie...rover incluido. Pese a ello, y en parte gracias a su posición, relativamente cerca del Ecuador (mucho más que Spirit) recibe, pese a ello, la suficiente para seguir funcionando correctamente.

En este punto muchos se hacen la misma pregunta..si es tan importante que los paneles solares estén lo más limpio posible, ¿Porque no se añadió algun sistema de limpieza, algún mecanismo que permitiera mantenerlos lo más despejados posibles de las molestas partículas de polvo?

La respuesta es que si se barajaron diversas opciones, desde limpiaparabrisas a expulsores de aire comprimido, pasando por curiosos rodillos de plástico, pero en todos estos casos significaba añadir unos pesados y complejos sistemas mecánicos a un vehículo ya sobrecargado de ellos...por ello se descartaron por una elección muy diferente: Aumentar el tamaño de los paneles solares muy por encima de lo necesario para una misión inicialmente prevista de 90 días.

Esto tuvo consecuenias trascendentales para el futuro de ambos vehículos, y ayuda a comprender su larga duración...inicialmente, con todos los paneles limpios y trabajando al máximo de su capacidad, la producción eléctrica era muy superior a las necesidades reales, por lo que incluso en ocasiones, en esos primeros días, se tuvo en ocasiones que detener su actividad para evitar que se sobrecalentara. Sin embargo, cuando el tiempo pasó, el polvo se acumuló y llegó el primer Invierno, ese "extra" marcó la diferencia...y sigue haciéndolo en el caso de Opportunity.

Dejando de lado esta pequeña lección de historia sobre las MERS, las fotografías también permiten un pequeño "tour" turístico, la oportunidad de observar, a través de los propios ojos de Opportunity, algunas de las partes que podemos ver en cualquier esquema sobre ellos, pero que vistas de esta forma, recortándose sobre el suelo marciano, tienen sin duda un encanto especial. No es lo mismo que descubrir nuevos paisajes, avanzar hacia nuevos horizontes, pero en estos días de descanso bién ganado por este venterano explorador resultan, sin duda, un buen substituto.

Y hasta aquí el último informe desde Marte de esta fantástica aventura, que esperamos siga en 2012 y más allá. Felices fiestas de parte de Opportunity.

Una comparativa, en un color cercano al real, de la misma parte de Opportunity el Día 19 y el Día 2795...la imágen es bastánte explicativa por si misma. Pese a ello y a las actuales condiciones climáticas, cercano ya el Invierno, la producción eléctrica es hoy día de unos 300 Vatios/Hora, más del doble del mínimo necesario para mantenerse en activo. Los paneles solares "sobredimensionados" son la clave que permite explicarlo.

Un esquema de Opportunity, para entener mejor que estamos viendo en las fotografías siguientes.

La antena de baja ganancia (LGA), omnidireccional y que transmite datos a una velocidad baja a la antenas en tierra de la Red del Espacio Profundo. Se utiliza en caso de que la antena de alta ganancia no pueda utilizarse en ese momento.

La antena de Alta Ganancia (HGA), direccional y movible, puede transmitir datos a una velocidad mucho mayor y es a traves de la cual se envía a la Tierra los datos e imágenes recogidos por el rover, incluidas las que vemos ahora.

La antena VHS, que sirve para comunicarse con las sondas en órbita (Mars Express, Mars Reconnaissance Orbiter y Mars Odyssey).

Capture/Filter magnets, situado en la parte frontal y permite recolectar partículas de polvo con carga magnética.

JPL (Jet Propulsion Laboratory), la encargada de gestionar y dirigir el programa MERS.

As 2012 approaches…

Opportunity Updates

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