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Examinando las ruedas coN la cámara MAHLI. Sol 1729
Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

domingo, octubre 10, 2010

Viajeros del espacio y del tiempo

El cometa Hartley 2 sigue acercandose al Sol, y con ello su distancia con respecto a La Tierra se reduce día a día...una cuenta atrás para que se haga visible a simple vista en nuestra bóveda celeste, pero también para el momento que la sonda EPOXI (anteriormente conocida como Deep Impact) se cruce en su camino: El 20 de Ocutubre se situará a tan solo 13 Millones de Kilómetros de nuestro planeta, y poco después, el 4 de Noviembre, la sonda se adentrara en la brillante "cabellera" de Hartley 2, pasando a solo 700 Kilómetros de su pequeño y escondido nucleo..

Astrónomos aficionados de todo el mundo ya han empezado a tomar imágenes de este visitante, no visible a simple vista pero si suficientemente brillante para que puede observarse con instrumentos minimamente potentes y un poco de paciencia...la imágen superior es un ejemplo de ello: Tomada el pasado 1 de Octubre con un telescopio de 10 centímetros de abertura y con un tiempo de exposición de 4 horas, esta permite apreciar con cierto detalle su estructura.

Asi, la extensa y extremadamente tenue atmósfera o Coma de Hartley 2, formada por partículas emitidas por el cada vez más activo nucleo, se puede ver ya como una esfera de tonos verdoso que alcanza un diámetro de 150.000 Kilómetros, es decir mayor que Júpiter. Igualmente una de las dos cola del cometa (pues hay que recordar que estos astros tienen dos, una de gas y otra de polvo) es también claramente visible.

Como completa una órbita cada 6.46 años, el cometa Hartley 2 (por su descubridor, el astrónomo Malcolm Hartley, que lo observo por primera vez en 1986) esta clasificado como de periodo corto, y con un tamaño tan reducido (con un diámetro estimado de no más de 1.5 Kilómetros) y desgastandose rapidamente con cada encuentro con el Sol, no debe quedarle mucho tiempo de actividad...se calcula que podrá sobrevivir como mucho a 100 pasos más por las cercanías de la estrella, lo que significa unos 700 años. Mucho a escala humana, pero un instante a escala cosmica.

Este, pero, es el destino final de todos ellos, incluido el famoso Halley...solo un flujo constante de nuevos cometas llegados desde los confines del Sistema Solar y que "remplazan" a los ya desaaprecios permite que aun hoy, 4500 Millones de años después del nacimiento de nuestro mundo, podamos seguir disfrutando de su presencia. Y desde un punto de vista mas científico, tener la oportunidad de estudiar lo que no dejan de ser auténticos fósiles del pasado remoto, restos del turbulento nacimiento del Sol y los planetas que han permanecido casi inalterados desde entonces.

Es este motivo el que hizo que la sonda Giotto sobrevolara, en un viaje casi suicida, el núcleo del Halley en 1986, por el que la Rosseta se dirige a un complejo encuentro con Churyumov-Gerasimenko, la razón de que la Deep Impact lanzara en 2004 un proyectil contra Tempel y que ahora, ya conocida como EPOXI, se prepare para cruzarse en el camino de Hartley 2. Y es que tanto para los científicos con sus sondas espaciales como para los astrónomos aficionados con sus telescopios y cámaras fotográficas, la visita de uno de estos viajeros celestes es siempre una nueva oportunidad para contemplar y aprender.


En 2005 la Deep impact asombró al mundo con sus imágenes, lanzando un proyectil contra el nucleo del cometa Tempel con el objetivo de acceder al meterial situado debajo de la superficie, que se cree que permaneció inalterado desde los orígenes del Sistema Solar...5 años despues, y ya como EPOXI, se prepara para cruzarse con el Hartley 2. Logicamente ya no habrá proyectil pero se situará a solo 700 Kilómetros, por lo que si sobrevive al paso por las cercanías de un cometa activo, sin duda ofrecerá imágenes espectculares.

Una fotografía tomada por el proyectil lanzado por la Deep Impact pocos segundos antes del impacto...hasta que Rosseta no llegue hasta Churyumov-Gerasimenko y lance el módulo Philae, esta es la imágen mas cercana de la superficie de un cometa.

El 20 de Octubre el cometa Hartley 2 se situará a la mínima distancia con respecto a la Tierra...

...y pocos días después, en 4 de Noviembre, EPOXI pasara a poco más de 700 Kilómetros de su nucleo

BIG GREEN COMET

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