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Panorámica MastCam-100 tomada en Sol 590
Panorámica Sol 590
Ocaso en Marte. Sol 587

jueves, octubre 28, 2010

En el corazón del planeta rojo

Mars Reconnaissance Orbiter localiza indicios de que podrían existir ambientes habitables para la vida en el subsuelo del planeta.

Que Marte no es un lugar demasiado acogedor es algo que tenemos claro desde que las primeras sondas empezaron a visitarlo y enviarnos información sobre la actual naturaleza del planta rojo...igualmente tambien resulta cada vez más evidente que en un pasado mas o menos lejano era mucho más acogedor y que el agua líquida, bien de forma permanente o quiz´ss en forma de episodios aislados, estuvo presente y dejo huellas tanto fiíicas como químicas hoy día estudiadas de forma directa por vehículos como Spirit y Opportunity.

Todo esto se refiere a la superficie...pero y debajo de ella? Podría este ambiente propicio para la vida, aunque desaparecido en el exterior, sobrevivir en el subsuelo, protegido de una condiciones cada vez más hostiles? Y que lo haya hecho hasta la actualidad? Pues bien podría ser posible segun los últimos hallazgos de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter en forma de rocas carbonatadas en el pico central del crater Leighton y que llegaron desde las profundidades cuando este se formó.

Este descubrimiento resulta muy significativo si tenemos en cuenta que en La Tierra las rocas carbonatadas se forman en los Océanos y lagos...o en puntos hidrotermales, como podría ser el caso. Y es que los datos de la Mars Reconnaissance Orbiter señalan la presencia, en este afloramiento, de rocas carbonatadas y silicatos hidrotermalmente alteradas, lo que sin duda indicaría la existencia actual o pasada en el subsuelo un ambiente húmedo, cálido y, por tanto, propicio para la vida.

"La fría y seca superficie de Marte es un lugar difícil para sobrevivir, incluso para los microbios. Si podemos identificar lugares donde los ambientes habitables una vez existieron en la profundidad, protegidos del duro ambiente de la superficie, es un gran paso adelante para la exploración astrobiológica del Planeta Rojo", explica Joseph Michalski, del Instituto de Ciencia Planetaria. Y es que la presencia de estos elementos indicaría que en las profundidades existe o exitió un sistima hidroteramal con una gran presencia de CO2, que, tal como explica Michalski "es químicamente similar al tipo de sistemas hidrotermales que existen en el fondo del océano de la Tierra, que son capaces de sustentar vastas comunidades de organismos que nunca han visto la luz del día".

Podría tener relación la existencia de estas condiciones en el subsuelo con las emisiones de gas metano detectadas en el planeta y que podrían (aunque no sea esta la única explicación) estar relacionada con algun tipo de actividad biológica? La respuesta, sea cual sea, deberá esperar a que futuros exploradores puedan alcanzar estos lugares, donde el corazón del antiguo Marte sale a la luz, y descubrir sus secretos.


Un esquema de lo que se supone, a partir de los datos disponibles, que estamos viendo...el impacto hizo surgir el material situado en las profundidades, revelando asi un entorno alterado por la actividad hidrotermal. Debido a la falta de una actividad tectónica los grandes impactos son única forma que observar material procedente de las capas internas de la corteza marciana.

Imagen del pico central de Leighton, con las capas de materia carbonatada mostrada en colores claros.

Podrían existir entornos habitables bajo la superficie de Marte

Deep Hotspots on Ancient Mars Looked Habitable