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viernes, julio 17, 2009

El gemelo perdido

La europea Venus Express halla indicios que parecen indicar un pasado con agua y un sistema de placas tectonicas como el terrestre.

En ocasiones se le llama el hermano"gemelo" de La Tierra, ya que su tamaño es casi identico, aunque las semejanzas terminan aqui...mientras nuestro planeta es un mundo calido, humedo y lleno de vida, Venus es un infierno planetario, con temperaturas superiores incluso a las que se registran en Mercurio, presiones aplastantes de 90 atmosferas y una superficie completamente abrasada y esteril.¿Pero fue siempre asi? El estudio constante de este mundo singular han ido llevando a la comunicad cientifica hacia la idea, cada vez mas solida, de que la respuesta es no, de que hubo un tiempo, antes de que un desatado efecto invernadero lo arrastrara hacia su perdicion, en que Venus fue un lugar mucho mas acogedor y, por tanto, mucho mas parecido a la Tierra...un tiempo ya lejano donde realmente fueron mundos "gemelos" y que la ciencia busca rescatar de su olvido.

La sonda Europea Venus Express, que lleva varios años en orbita alrededor del planta, ha sido la encargada de ofrecer nuevas evidencias que llevan hacia esa direccion, en forma de un mapa completo del Hemisferio Sur a diversas longitudes de onda infrarrojas, y que muestra indicios (que no pruebas) de que llego ha existir un sistema de tectonica de placas y un oceano de agua. Lo mas semejante a una segunda Tierra.

Este mapa permite desvelar la composicion quimica de las diversas areas de la superficie venusiana, y los datos que aporta en este sentido parecen encajar con la hipotesis de que las mesetas altas de Venus son los resto de antiguos continentes, que estuvieron rodeados por oceanos y que nacreron por obra de un activo vulcanismo:"No es una prueba, pero es consistente. Realmente, todo lo que podemos decir por ahora es que las mesetas rocosas son distintas del resto de la superficie", dice Nils Müller, del grupo de investigación Joint Planetary Interior Physics, de la Universidad de Münster y de DLR Berlin.

Las tomas fueron realizadas por el instrumento VIRTIS (Visible and Infrared Thermal Imaging Spectrometer), que capturo las emisiones infrarrojas que llegaban desde la superficie desde el hemisferio nocturno...en estas quedaba clara la diferencia entre las mesetas elevadas y el resto, mostrando que ambas tenian superficies muy diferentes...asi, las rocas de las mesetas de Phoebe y Alpha son mas claras y parecen mucho mas viejas que las de la mayor parte del planeta. En la Tierra, esas rocas tan claras suelen ser Granitos, y forman los continentes.


Y si fuera Granito, esto seria casi definitivo, pues es un elemento que necesita dos cosas para su formacion: Tectonica de placas ( para que las rocas mas antiguas, hechas de basalto, sean empujadas hacia el interior del planeta) y Agua (pues el granito se forma con la combinacion de basaltos y agua)."Si hay granito en Venus, debe de haber habido un oceano y tectonica de placas en el pasado", explica Müller.


Una de las claves seria localizar señales de vulcanismo activo, algo que hasta ahora no se ha hecho aunque si es cierto que hay pruebas indirectas de tales fenomenos ocurren, como es la localizacion de algunas areas que parecen estar compuestas de rocas mas oscuras, lo que apunta a flujos de lava relativamente recientes. Dado que Venus tiene el mismo tamaño que la Tierra debe tener el mismo calor interno, calentado por la radioactividad, que nuestro planeta, y por tanto manifestar la misma actividad volcanica.

Aunque hasta un total de 8 naves sovieticas (las Venera) aterrizaron en la torrida superficie y tomaron datos desde ella, todas ellas lo hicieron lejos de las mesetas, y por tanto solo encontraron rocas de tipo basaltico...por tanto Muller defiende la necesidad de que un nuevo modulo descienda alguna dia en ellas para confirmar de forma directa que estamos ante antiguos continentes.

Creado por la combinacion de numerosas tomas realizadas por el VIRTIS, este mapa infrarrojo del hemisferio Sur muestra un rango de temperaturas desde los 442 a los 422°C. Estudiar las diferencias de temperatura es clave para comprender si Venus es actualmente volcanicamente activo, y por ello los cientificos estan estudiando las causas que puedan haber detras de la discrepancia entre las temperaturas esperadas y las aquellas realmente detectadas en algunas zonas.

Venus Express halla indicios de que Venus fue húmedo y volcánico en el pasado

Venera Images of Venus

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