Ultimas imágenes de Curiosity

Examinando las ruedas coN la cámara MAHLI. Sol 1729
Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

martes, abril 09, 2013

El planeta que fue

Nuevas evidencias de que Marte tuvo en algún momento de su historia una atmósfera mucho más densa que la actual.

Curiosity se encuentra ya aislado de La Tierra, con las comunicaciones cortadas hasta el próximo 1 de Mayo, cuando se dará por concluida la actual conjunción solar, pero la cantidad de datos enviados hasta el momento es tal que se pueden seguir haciendo nuevos descubrimientos y desvelando detalles del entorno marciano en el que se encuentra, datos todos ellos que recientemente fueron presentados en la European Geosciences Union 2013 que se está celebrando en Viena.

Entre todos ellos destacan los nuevos análisis de la atmósfera marciana realizado por SAM la anterior semana, y que han permitido medir con exactitud la presencia de 2 isótopos, Argon-36 y Argon-38, mostrando que el primero es 4 veces más abundante que el segundo. Una diferencia bastante más pequeña que la que podemos encontrar en el Sol o Júpiter, que se consideran conservan la misma proporción que existía cuando se formaron, o incluso en La Tierra, lo que indica una notable pérdida de Argon-36, más ligero que el Argon-38 y por tanto con más facilidad para escapar al espacio junto a una antigua atmósfera.

Las Vikings, en 1976, ya realizaron mediciones parecidas, pero sus instrumentos no eran lo suficientemente precisos, por lo que el margen de error era tan grande que, a la práctica, no tenían valor, mientras que los análisis de meteoritos marcianos, que contenían trazas de gas atmosférico, ofrecían datos más concretos pero manteniendo también un margen de error considerable. Solo ahora, con SAM, tenemos una cifras exactas, lo que abre una ventana para comprender más ampliamente el proceso que convirtió a Marte en lo que es hoy día, con una atmósfera que apenas tiene un 1% de la densidad terrestre.

Tenue pero no por ella menos dinámica, como nos indica la estación meteorológica REMS (Rover Environmental Monitoring Station). Así, desde la llegada a Gale, hace ya 8 meses, está observando un aumento constante de la temperatura sin estar ligada a la localización del rover, mientras que la humedad ha variado significativamente a medida que Curiosity se fue desplazando. Estas son las primeras mediciones sistemáticas de humedad en Marte.

REMS también detectó pequeños vórtices atmosféricos de corta duración, aunque no tan numerosos como los observados por misiones anteriores: "Un torbellino es un evento muy rápida que ocurre en pocos segundos y debe ser verificado por una combinación de las oscilaciones de la presión, la temperatura y el viento y, en algunos casos, la disminución es la radiación ultravioleta", explica el investigador principal de REMS Javier Gómez-Elvira de el Centro de Astrobiología de Madrid.

Por su parte el siempre presente polvo marciano ha sido examinado por ChemCam, ya que sus disparos láser sobre objetivos escogidos también vaporiza el que se encuentra depositado sobre ellos, lo que permite su análisis, ofreciendo datos interesantes:"Sabemos que Marte es rojo a causa de los óxidos de hierro que encontramos en el polvo", dijo el investigador principal adjunto ChemCam Sylvestre Maurice, del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología en Toulouse, Francia. "ChemCam revela una compleja composición química del polvo que incluye Hidrógeno, que podría formar parte de grupos Hidroxilos o moléculas de agua".

Por su parte el RAD (Radiation Assessment Detecto) estudió el intercambio de moléculas de agua entre la atmósfera y el suelo.

DAN, REMS y RAD (Radiation Assessment Detector) son los instrumentos que seguirán tomando datos durante las próximas semanas de forma autónoma, mientras sigue la conjunción solar, acumulando datos que serán enviados a La Tierra así que mejoren las condiciones de comunicación. Será entonces cuando Curiosity volverá a ponerse en movimiento, dispuesto a nuevas aventuras y nuevos descubrimientos, buscando las señales de lo que Marte es y, especialmente, los ecos de aquellos que fue.

La relación entre los Isótopos de Argón 36 y 38. Podemos observar el amplio margen de los datos de las Vikings e incluso de los extraidos de meteoritos marcianos, mientras que SAM ofrece por primera vez cifras exactas.

La presión atmosférica registrada desde la llegada a Gale. Podemos observar que en Sol 160-180 esta alcanzó un punto máximo, seguido de un leve descenso.

Temperaturas del aire, que muestran un leve pero continuo ascenso, hasta el punto de situarse con máximas muchas veces por encima de los 0 Cº, y las del suelo, donde se hace evidente el cambio de la composición y morfología del terreno.

La humedad (línea azul) presenta evidentes cambios según la posición de Curiosity.

ChemCam permite revelar la composición química del polvo marciano.

Las operaciones de "limpieza" del polvo realizado por el láser de ChemCam.

Los instrumentos de Curiosity. Durante la conjunción solar la estación meteorológica, el detector de radiación y el detector de Neutrones seguirán reuniendo información para su posterior envío a La Tierra. 

Remaining Martian Atmosphere Still Dynamic

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