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viernes, febrero 04, 2011

El cazador planetario


Kepler descubre un posible nuevo Sistema planetario en órbita alrededor de una estrella parecida al Sol y ya acumula más de 1200 candidatos a nuevos planetas, 68 de ellos del tamaño parecido al de La Tierra.

Muchas esperanzas habían sido puestas en el y el tiempo esta demostrando que no eran injustificadas...ha pasado poco más de un año desde que este cazador de mundos lejanos empezara su tarea, fijando su mirada hacia una zona concreta del firmamente en la constelación de Lira, abarcando 150.000 estrellas a las que mantiene bajo una vigilancia permanente. Y los resultados están empezando a llegar en forma de una auténtico torrente de descubrimientos que estan si no cambiando, si acelerando la velocidad con la que nos estamos abriendo a un Universo de mundos sin fin hasta ahora desconocido.

Un total 1235 posibles candidatos se acumulan ya en la lista de los descubrimientos de Kepler. De estos 68 se aproximarían al tamaño de La Tierra, 288 se englobarían en las llamadas Super-Tierras, 662 presentarían diámetros parecidos al de Neptuno, 165 serían de tipo Júpiter y 19 irían incluso más alla. De los 54 que se encuentran dentro de la llamada "zona habitable" al menos cinco apuntan a tipo terrestre, mientras que los 49 restantes van desde Super-Tierras hasta mundos Jovianos.

Si tenemos en cuenta que hasta la llegada de Kepler el numero de exoplanetas conocidos se aproximaba a los 500, el salto que esta representando este nuevo "cazador planetario" es asombroso. Un salto que se está manifestando con el descubrimiento no ya de mundos aislados sino de Sistemas Solares completos, cada uno más extraodinario que el anterior.

Y es que seis planetas de tamaño relativamente pequeño (de 2.3 a 13.5 veces la masa de La Tierra), girando alrededor de una estrella situada a unos 2000 años-luz y de tipo solar, y todos ellos a una distancia menor que la que separa el Sol de Mercurio, resulta un descubrimiento realmente espectacular, no solo porqué se desvela de golpe todo un nuevo sistema planetario, sino porqué en si mismo resulta muy extraño: "Este es un sistema sorprendentemente plano y compacto. Los cinco planetas interiores están especialmente cerca, algo que no pensábamos que podría ocurrir en mundos de ese tamaño. Este descubrimiento nos obligará a revisar los modelos de formación planetaria", explica Jack Lissauer, co-investigator del Kepler.

En resumen, tanto por este descubrimiento como por todos los demás, estamos ante un éxito espectacular de una misión que parece destinada, con el tiempo, a cambiar nuestra visión del cosmos que nos rodéa...aunque, y eso no hay que olvidarlo, estamos hablando de "candidatos", es decir que, si bién las posibilidades son muy altas, aún no se han analizado los datos lo suficiente como para descartar por completo que las fluctuaciones en la luz estelar (recordemos que Kepler busca las variaciones en el brillo de las estrellas que provoca el paso de un planeta por delante de ella) no sean errores o tengan un origen diferente.

Por ello necesitarán, en el caso de los más pequeños y parecidos al nuestro, unos tres años de análisis, y nuevas observaciones tanto de Kepler como de otros observatorios situados en tierra para eliminar cualquier posibilidad de error y que se pueda anunciar, ahora si, que hemos encontrado finalmente mundos como el nuestro y la confirmación de que la Vía Lactea está llena de inumerables Tierras. Ese día podremos decir que el cazador de planetas consiguió atrapar a su mejor presa.

Kepler mantiene una observación continua de una misma región de la Bóveda celeste, con un total de 150.000 estrellas bajo vigilancia...que tengamos más de 1200 posibles nuevos planetas en una zona tan concreta en apenas un año, con el añadido de que solo pueden detectarse aquellos que pasan justo entre su Sol y nosotros, es indicativo de hasta que punto pueden ser estos abundantes, en especial si recordamos que la Vía Lactea posiblemente dispone de hasta 200.000 millones de estrellas...

La misma imágen de la parte superior superponiendo las posiciones de los diversos candidatos a planeta detectados y su categoria según el tamño...todo un océano de mundos dentro de una area mínima en comparación al total de nuestra galaxia.

Kepler Discovers First Earth Sized Planets inside Habitable Zone

kepler discovers 6 planet exosolar system

Kepler announcement today: More than a thousand exoplanets including one 6-planet system

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