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jueves, febrero 03, 2011

A cara descubierta

Las sondas STEREO alcanzan sus respectivas posiciones a ambos lados del Sol.

Visto desde la Tierra parece un circulo deslumbrante, solo alterado por el transitorio paso de pequeñas manchas.. un punto de referencia que, a lo largo de toda la historia de la Humanidad, hemos visto como algo inalterable y estático ante un mundo siempre cambiante. Sin embargo, como tantas otras cosas del Universo que nos rodea, vivimos atrapados en una ilusión fruto de nuestros limitados sentidos, pues el Sol, como todos los otros cuerpos del Sistema Solar, también gira sobre si mismo.

Y de hecho, incluso más que cualquier otro, pues al ser un cuerpo gaseoso su rotación cambia radicalmente desde el Ecuador, donde es de 27 Dias y 6 Horas, hasta las regiones polares, donde se reduce hasta los 31 Días y 19 Horas...lo que para nuestros ojos parece el cuerpo más estático del Sistema Solar es, en realidad, el más caótico de todos.

Fruto de ello la cara del Sol que podemos ver desde la Tierra va cambiando, lo que dificulta observar la actividad solar y monitorizar de principio a fin todos los fenómenos que ocurren en la estrella, al igual que predecir la futura formación de erupciones que puedan representar un riesgo para nuestro planeta...o al menos así era hasta hace unos días.

"Por primera vez en la historia de la Humanidad seremos capaces de ver ambas caras del Sol...simultaniamente", explica Madhulika Guhathakurta, científico de la misión STEREO. Y es que estas dos sondas gemelas están alcanzado posiciones directamente opuestas, cada una de ellas mirando a uno de los hemisferios solares...lo que implica que, conjuntando los datos de ambas, que actuan como una sola, estamos abriendo las puertas a un nivel superior. Tal como explica Guhathakurta, hoy, por primera vez, estamos empezando a ver la auténtica cara de nuestra estrella.

Los observatorios Solar STEREO A y B ("Ahead" y "Behind" respectivamente) fueron lanzados el 25 de Octubre de 2006, dirigiendose cada uno a sus respectivas posiciones por delante y por detras de La Tierra, compartiendo con ella su movimiento alrededor del Sol. STEREO A, en una órbita ligeramente más cercana a este ultimo, y por tanto moviendose algo más rápido que nuestro planeta, nos fue dejando atrás lentamente, mientras que STEREO B, justo haciendo lo contrario (una órbita algo más alejada y por ello moviendose algo más lentamente) se fue quedando rezagada. Una lenta migración que el próximo 6 de Febrero tendrá su culminación cuando ambas estén exactamente a 180º una de la otra.

Aunque tal situación solo será temporal, pues el movimiento continuará hasta que literalmente, en 2015, ambas se crucen al otro lado del Sol visto desde la Tierra, y que finamente, en 2023, vuelvan a las cercanías de nuestro planeta, la combinación de su trabajo con el del nuevo y flamante Solar Dynamics Observatory permitirá mantener una cobertura completa durante los proximos años.

"Hasta ahora siempre ha habido una parte no visible del Sol. A pesar de que esa parte no visible termina estando a la vista dentro al cabo de una o dos semanas, un modelo global debe abarcar su totalidad para comprender como el campo magnético pasa a través de la superficie. Igualmente, desde La Tierra, podemos ver sólo un solo Polo solar a la vez, mientras que con STEREO podemos ver ambos polos al mismo tiempo", explica Dean Pesnell, astrofísico y miembro del equipo de la Solar Solar Dynamics Observatory.

"Los próximos años la superposición de imágenes coronales será una autentica mina de oro de información para predecir el tiempo en las cercanias de La Tierra y en la compresión de cómo funciona el Sol. Es como conseguir las imágenes de GOES (una serie de satélites meteorológicos geoestacionarios) de La Tierra por primera vez. Nosotros no nos hemos perdido un solo huracán desde entonces, y ahora no nos perdemos ni una sola región activa" concluye.

El Sol, estrella central de nuestro Sistema Solar, fuente de vida y calor para La Tierra pero también la causa de su destrucción última dentro de miles de millones de años..el motor alrededor del cual gira nuestra propia existencia y, por tanto, el lugar donde debemos buscar muchas de las respuestas sobre como funciona y que futuro le espera a este pequeño planeta al que llamamos hogar.

El viaje de las dos sondas STEREO, desde su lanzamiento a finales de 2006...partiendo de posiciones opuestas cada una de ella, siguiendo una órbita similar a la de la Tierra, se va alejando, hasta llegar, ahora, al momento en que ambas estan en extremos exactamente opuestos. En el futuro la distancia se irá reduciendo hasta que se encuentren, al otro lado del Sol, en 2015.

El Sol al completo, combinando imágenes tomadas practicamente en el mismo momento de ambas sondas. Algo impensable hasta hoy.


El lanzamiento de las sondas STEREO, junto el posterior de la SDO, forma parte del esfuerzo por profundizar en el conocimiento de nuestra estrella, el motor del clima y la vida en nuestro planeta.



El viaje de las STEREO en 3D.

First Ever Whole Sun View .. Coming Soon from STEREO