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jueves, febrero 16, 2017

Nuestra veloz estrella

Determinando la velocidad con la que el Sol se mueve alrededor de la Galaxia y la distancia con respecto a su centro.

Gaia fue lanzado con la idea de revolucionar nuestro conocimiento de la Vía Láctea, mediante la creación de un colosal catálogo estelar de 1000 millones de estrellas, registrando la posición y velocidad relativa de cada una de ellas, generando en el proceso un espectacular mapa tridimensional de una parte significativa de nuestra ciudad galáctica. No es una misión de descubrimiento, sino una misión que tiene como meta ofrecer a la comunidad astronómica mundial el material para realizar estudios de todo tipo y objetivo. Básicamente ofrecerá al mundo una recreación virtual de la Galaxia, donde cualquiera que así lo quiera, una vez liberados todos los datos, pueda adentrarse en busca de sus tesoros escondidos.

Un conocimiento que abarca un océano de otras estrellas, pero que, a partir de ellas, podemos conocer mucho mejor la nuestra, esa enana amarilla, ahora en el ecuador de su vida, llamada Sol. ¿A que distancia se encuentra del centro galáctico? A que velocidad se desplaza? Conocemos de forma bastante fiable ambas cosas, pero no de forma exacta. Por ello los cálculos de ambas magnitudes han estado siempre sometidos a muchas variaciones. Desde 2000, por ejemplo, las estimación oficiales de esto segundo segunda han variado desde los 23.483 a los 28.700 años/luz según el momento. Es decir, una idea aproximada, pero no exacta. Al menos hasta ahora.

Recientemente un equipo liderado por Jason Hunt, del Dunlap Institute for Astronomy and Astrophysics at the University (Toronto) combinaron la 1ª "tanda" de datos liberados de Gaia, con los obtenidos por el RAdial Velocity Experiment (RAVE), que entre 2003 y 2013, midió las posiciones, distancias, velocidades radiales y espectros de 500.000 estrellas,  200.000 de las cuales han sido monitorizadas por ese primero. Como resultado pudieron examinar las velocidades con que estas estrellas orbitan el centro de la galaxia (en relación con el Sol). Algunas lo hacen algo más rápidas con respecto a nosotros, otras algo más lentas y unas pocas no parecen desplazarse en absoluto. Y estas son la clave.
  
"Al medir la velocidad con la que las estrellas cercanas giran alrededor de nuestra Galaxia con respecto al Sol, podemos observar una falta de estrellas con una velocidad relativa negativa. Y como sabemos que esto corresponde a 0 km / seg, nos dice, a su vez, qué tan rápido nos estamos moviendo", explica Hunt.

En resumen, nuestro Sol se mueve alrededor del centro de la Vía Láctea a una velocidad de unos 240 km /Segundo, o 864.000km/Hora. Y con respecto a distancia al centro galáctico, aunque no tan precisa, pudo reducirse el margen de error notablemente, estableciéndola en algún punto entre los 24,788 y los 26,745 años/luz. No es el final del camino, ya que lo mejor de Gaia aún está por llegar, aunque el telescopio propiamente dicho está cerca del final de su vida operativa. A finales de 2017 se liberará la totalidad de la información reunidas por esta fantástica misión. Será el momento refinar estos cálculos y obtener cifras aún más concretas y con menos margen de error.

Hace tiempo que sabemos que nuestro Sol, y con el todos sus compañeros planetarios, Tierra incluida, distan de ser objetos estáticos. Justo al contrario, nos desplazamos a velocidades que, aunque insignificantes en comparación a las distancias que deben cubrir, siguen siendo más rápidas que el más rápido objeto humano enviado al espacio. Al menos de momento nuestro mundo sigue siendo el más veloz de todos. Y ahora, gracias a Gaia, podemos decirlo con más propiedad.

Gaia se encuentra cerca de su final operativo, pero el caudal de datos y mediciones estelares realizadas permitirá estudiar y revelar nuevas facetas de la Vía Láctea, de su presente, pero también de su lejano pasado y futuro, durante años, quizás décadas. 

Speed Of Sun’s Orbit Around Galactic Centre Measured

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