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viernes, diciembre 18, 2009

Luces de Titan

Cassini capta la luz solar reflejandose en uno de los lagos de Titan.

Un tenue destello anuncia la llegada de la luz, el principio de la primavera y el final de un largo y oscuro Invierno, durante el cual la oscuridad cubrió durante años y de forma permanente la región...una imagen que creíamos unicamente posible en la Tierra, con sus océanos líquidos, ahora se repite muy lejos de ella, en un pequeño mundo muy lejos del Sol, un lugar dominado por un frío casi inimaginable, pero, sorprendentemente, más parecido a nuestro planeta de lo que nunca habiamos podido imaginar.

Tras la llegada de la Primavera al hemisferio Norte de Titán y que los rayos del Sol empezaran a iluminar, desde Agost de 2008, las latitudes altas por primera vez después de 7 años de tinieblas, existía la posibilidad de que pudiera detectarse la luz solar reflejada en alguno de los numerosos lagos y mares que cubren la zona polar de esta luna...algo que se ha hecho realidad es esta imagen, tomada en Julio de 2009, y que tras un intenso estudio para constatar su origen, se puede afirmar que es el lejano Sol reflejado en la superficie del Kraken Mare, más concretamente de algún lugar cerca de su costa Sur.

Con una superficie de unos 400.000 Kilómetros cuadrados, mayor que la del Mar Caspio de la Tierra, el Kraken Mare es uno de los numerosos lagos de Metano líquido que la sonda Cassini lleva descubiertos en Titán desde el 21 de Julio de 2006, día en que su sistema de radares los captaron por primera vez....hoy día sabemos que existen docenas de ellos, que forman parte de un complejo sistema Hidrológico (aunque con Metano en lugar de agua, ya que la temperatura media es de -179 Cº), que están "alimentados" por las precipitaciones que caen desde grandes formaciones nubosas (exactamente igual que la lluvia en la Tierra) y que algunos són de tal extensión que bién podrian definierse como auténticos mares, como es, precisamente, este caso.


"Esta imagen nos dice muchas cosas sobre Titán - la espesa atmósfera, la superficie de los lagos y su ambiente de otro mundo - Es una combinación inquietante de extrañeza y familiaridad con la Tierra. Esta foto es una de las imágenes icónicas de la Cassini", explica Bob Pappalardo, miembro del equipo de la Cassini.

Sin duda Titan es una mezcla de elementos familiares y extraños, de un ambiente totalmente alejado de lo que es nuestro cálido mundo pero, al mismo tiempo, compartiendo muchas cosas con el...un lugar gélido cubierto por la niebla e iluminado por un Sol debil y lejano, pero tambien un ambiente dinámico, con grandes sistemas nubosos que recorren sus oscuros cielos, donde la lluvia cae sobre la superficie, amplios sistemas de canales erosionan el terreno y grandes lagos y mares decoran sus frías tierras. En este aspecto su parecido con la Tierra es sorprendente...no solo eso, sino que estamos ante los dos únicos cuerpos del Sistema Solar donde podemos ver algo así, y por ello que, en ocasiones, se considera a Titán una version primigenia y helada de nuestro propio mundo.

Grandes sistemas nubosos se desplazan por los cielos de Titan, y con sus precipitaciones alimentan los grandes lagos, como el que podemos ver en el extremo superior izquierdo en forma de una mancha oscura.

La única imagen que disponemos desde la superficie fue tomada por la Hyugens, un modulo de aterrizaje que acompaño a la Cassini durante su viaje y que, tras desprenderse de ella, aterrizó con exito en esta luna y transmitio datos durante varias horas antes de perderse el contacto. Las "piedras" que vemos estan compuestas de hielo de agua, y los indicios apuntan a que había llovido en la zona poca antes de su llegada.

Glint of Sunlight Confirms Liquid in Northern Lake District of Titan

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