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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

viernes, noviembre 20, 2009

El principio de un gran viaje

Dawn entra entra nuevamente en el cinturón de asteroides, esta vez de forma definitiva.

Junto a los cometas son los cuerpos mas pequeños del Sistema Solar, y, al mismo tiempo, pueden ser los mas interesantes como fuente de conocimiento del pasado remoto de nuestra familia planetaria, pues su mismo tamaño implica una mas que probable carencia de cualquier actividad geológica y por ello, exceptuando puntuales impactos, deben haber permanecido inalterados desde su formación. Solo eso ya hace que sean tremendamente atractivos para los astrónomos, que siempre han pedido misiónes hacia estos cuerpos. Varias són las enviadas (como la japonesa Hayabusa), pero sin duda la mas ambiciosa y la que promete más descubrimientos es la sonda Dawn, una sonda de impulsión Ionica que esta destinada a revolucionár nuestro conocimientos sobre las asteroides y de sus dos miembros mas destacados, Vesta y Ceres.

Lanzada el 27 de septiembre de 2007 inició un largo camino, una viaje alrededor del Sol que acercando paulatinamente al cinturón de asteroides, al cual entro por primera vez en Junio de 2008, permaneciendo en el 40 días...fue una paso temporal, tras el cual empezó a "caer", dirigiendose hacia un encuentro cercano con Marte, pasando a tan solo 549 Kilómetros de su rojiza superficie el 18 de febrero de 2009. Alli adquirió una velocidad extra de 9.330 km/h, lo que habría necesitado 104 Kilogramos de xenón (el gas utilizado como combustible del motor Inónico) si hubiera tenido que hacerlo por sus propios medios.

Y de Marte al cinturón de asteroides, al que, oficialmente, entró el pasado dia 13 de Noviembre...como este no tiene un límite definido, se considera que cualquier asteroide que no se acerque a menos de 1.666 unidades astronómicos del Sol, que, a su vez, és la máxima distancia con respecto a este que alcanza Marte a lo largo de su órbita. Una frontera ciertamente difusa, pero que es la linia mas clara posible para separar el Sistema solar interior y el espacio que se extiende entre el planeta rojo y Júpiter, y que la sonda cruzo nuevamente, esta vez de forma definitiva.

Y es que, esta vez, no habrá vuelta a casa...Dawn se convierte, así, en el primer objeto fabricado por el Ser Humano que se convierte en residente permanente en el cinturón de asteroides, marcando el final de una etapa e iniciando lo que podría considerarse su verdadero viaje, el que representa la exploración de esta sorprendente región del Sistema Solar, habitado por una familia de cuerpos que antaño se penso que eran los restos de un antiguo planeta destruido, pero que ahora se cree que nunca existió...el cinturón serían una reliquia de nacimiento de nuestro sistema planetario, una parte de la nube de la cual se formaron los planetas y que la influencia gravitacional de Júpiter impidió su acreación para dar forma a un mundo que nunca existió.

Dawn tiene por delante una misión compleja y emocionante...en Octubre de 2011 entrara en órbita alrededor de Vesta, el tercero en tamaño y segundo en masa del Cinturón, y lo estudiará hasta Mayo de 2012, cuando lo abandonara y emprenderá su camino hacia el mayor de todos Ceres, considerado en la nueva clasificación como un "planeta Enano", al que llegará en Agosto de 2015. Un "Tour" posible gracias a que este vehículo está dotado de un propulsor de iones de gran capacidad y que le dota de la autonomía suficiente para entrar y salir de una órbita planetaria.

Se inicia así una aventura en una región cercana a la Tierra pero que había sido completamente olvidada por las sondas espaciales, que solo pasaron fugazmente por ella en su camino hacia los planetas exteriores..Dawn viene a reparar este error y con su misión se abrira una nueva era de conocimiento sobre ella.

Posición actual de la sonda Dawn.

Las mejores imágenes disponibles de Ceres y Vesta, tomadas por el Hubble...como puede observarse el primer es practicamente esférico, dándole un aspecto que se asemeja más a un pequeño planeta que no a un asteroide, conteniendo 1/3 de la masa de todo el cinturón. El segundo, que contiene un 9% del total, tiene una forma irregular, aunque se cree que ello es fruto de un fuerte impacto..de hecho una cantidad apreciable de los meteoritos que alcanzan la Tierra cada año proceden de Vesta.

Comparativa entre los dos cuerpos que visitara Dawn con otros asteroides y Marte.

Dawn Enters Asteroid Belt -- For Good

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