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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

lunes, diciembre 29, 2014

11 momentos para 2015

Estamos a las puertas de un nuevo año, un 2015 que se promete emocionante en el campo de la exploración interplanetaria, y que tendrá en las sondas Rosetta, Dawn y New Horizons a sus protagonistas indiscutibles. No serán las únicas pero si las más destcadas, por lo que representan como auténticas pioneras que se adentrarán en mundos desconocidos. Por detrás despedidas (MESSENGER), nuevas oportunidades (Akatsuki), aniversarios (Hubble) y misiones menos espectaculares pero igualmente importantes para el futuro esperan su día. Veamos los 11 momentos claves a lo largo del año que está a punto de empezar. 

1) Un nuevo vigilante entre La Tierra y el Sol: El largo y tortuoso camino del DSCOVR (Deep Space Climate Observatory), que nació en 1998 como un satélite de observación de La Tierra propuesto por en aquel entonces vicepresidente Al Gore, pasando posteriormente almacenado sin fecha de lanzamiento durante toda la administración Bush y recuperado finalmente durante la administración Obama como un observatorio solar, llega a fu fin, y este proyecto conjunto entre el NOAA, la NASA y la U.S. Air Force despegará a bordo de un Falcon 9 de Space X a principios de 2015.

Se situará en el punto de Lagrange 1, a 1.5 millones de Kilómetros por delante de La Tierra con respecto al Sol, monitorizando el viento solar así como la llegada de CMEs (Eyección de masa Coronal), actuando así como un sistema de alerta.

2) Partida y regreso: La ESA tienen un amplio abanico de cohetes lanzaderas, es capaz de enviar sondas interplanetarias a Venus y Marte (y más adelante a Mercurio y Júpiter) y diseñó y envió cargueros espaciales a la ISS, pero a pesar de todo ello, por sorprendente que resulte, no está dotada de vehículos capaces de regresar intactos a La Tierra, como pueden ser las Soyuz rusas, la futura Orion de la NASA o los antiguos transbordadores. La IXV (Intermediate eXperimental Vehicle) tiene precisamente como objetivo lograr un regreso a la superficie desde el espacio.

Con la fecha de lanzamiento prevista para el 11 de Febrero desde la Guayana Francesa, a bordo de un cohete Vega, realizará un vuelo suborbital de alrededor de 1 hora antes de amerizar en el Pacífico. Lo que se aprenda con el vuelo se utilizará para la investigación de materiales y el desarrollo de modelos computacionales sobre las reentrada atmosférica, intentando profundizar así en experiencia en tecnologías de reingreso,más limitada, por ejemplo, que la de Estados Unidos, con una serie de vuelos experimentales.

3) Hasta siempre, Mercurio: Con sus reservas de combustible agotadas y pese a que se utilizarán metodos inovadores para alargar su existencia tanto como sea possible, el tiempo de MESSENGER se agota, y en algún momento, posiblemente a principios de 2015, se estrellará contra Mercurio, poniendo así punto final a una misión que solo se puede clasificar como éxito completo, revolucionando completamente nuestra visión del planetas más cercano al Sol. Que se trata de un mundo dinámico, con señales de actividad geológica reciente y reservas de hielo de agua en sus polos son solo algunos de sus descubrimientos, alejándonos de esa idea del planeta inerte que se tenía de el antes de la llegada de esta sonda.

4) A las puertas de Ceres: El 6 de Marzo la sonda Dawn completará uno de los viajes más extraodinarios y complejos de la exploración espacio jamás realizados, y después de haber cruzado de un extremo a otro el Cinturón de Asteroides, entrar en órbita alrededor de Vesta y separarse de nuevo para seguir su camino. Ese día entrara en órbita alrededor de Ceres, el mayor de los asteroides al mismo tiempo que considerado también planeta enano. Un mundo diminuto pero esférico y complejo, con grandes reservas de agua y señales de algún tipo de actividad parecida a la de Encelado prometen convertir su exploración en algo emocionante.

5) Una vida en el espacio: El 27 de Marzo partirán hacia la ISS Scott Kelly y Mikhail Kornienko, donde permanecerán 1 año, la más extensa jamás realizada en la estación, donde lo habitual son 6 meses.

6) Feliz cumpleaños: El 25 de Abril el veterano Hubble cumplirá 25 años en órbita, aún en plena forma gracias a las misiones de mantenimiento que recibió mientras los transbordadores espaciales estuvieron en servicio. Despues de un inicio problemático por problemas en su lente principal que hizo necesario enviar una misión para corregirlo, este telescopio fue y sigue siendo una de las mejores herramientas para observar el espacio profundo que existen, maravillándonos una y otra vez. El enorme James Webb, que debería lanzarse en 2018, y considerado su substituto, deberá trabajar intensamente para superarlo.

7) El soñado Plutón: No es secreto que 2015 será el año de la New Horizons, que el 14 de Julio sobrevolará este pequeño mundo, aunque ya desde varias semanas antes nos estará ofreciendo imágenes muy por encima de todo lo disponible actualmente. Rodeado aún de la fascinación y la mágia del que un día fue considerado el más lejano de los planetas, Plutón parece esperarnos con una superficie compleja (sus cambios de luminosidad desde La Tierra así lo indican), una atmósfera que en contra de lo esperado no está colapsando a medida que se aleja del Sol y un amplio sistema de satélites que aún podría esconder mayores sorpresas.

8) Un cometa al Sol: Rosetta permanecerá todo 2015 (y si se aprueba una extensión de la misión, puede que también en 2016) siguiendo a Churyumov-Gerasimenko, observando desde su privilegiada posición como la actividad va en aumento con el tiempo, hasta llegar a su máximo en Agosto, cuando el cometa llegue a su punto de mínima distancia al Sol. Al mismo tiempo se espera que Philae, en hibiernación, sea capaz de despertar al aumentar la luz disponible, aunque no es seguro que eso llegue a ocurrir realmente.

9) Una segunda oportunidad: La sonda japonesa Akatsuki fracasó en su intento de entrar en órbita alrededor de Venus en 2010, debido al fallo de su impulsor principal, que dejó de funcionar en plena operación de inserccion orbital. En Noviembre, después de un largo viaje alrededor del Sol, se aproximará de nuevo al planeta, e intentará, está vez utilizando solo los impulsores secundarios (el principal quedó completamente fuera de sevicio, por lo que la sonda se desprendió del combustible para aligerar masa) finalmente, aunque media década tarde, alcanzar su objetivo. Despues del final de la Venus Express, este éxito, aunque tardío, llenaría el vacío dejado.

10) El regreso del cisne: La catastrófica pérdida de su Antares, que explotó poco después de despegar, arrastrando con ella la Cygnus que transportaba, supuso un duro golpe para Orbital Sciences, pero no definitivo. A finales de 2015 una nueva Cygnus debería volar hacia la ISS, esta vez lanzada con un cohete Atlas V, devolviendo a esta compañía, la única rival de Space X que existe hoy día, a primera línea.

11) A la caza de las ondas gravitatorias: A finales de 2015 también tendremos el lanzamiento de LISA Pathfinder, también conocida como SMART-2 (Small Missions for Advanced Research in Technology-2), una demostración tecnológica para preparar el camino para el ambicioso observatorio LISA (Laser Interferometer Space Antenna) de la ESA, destinada a la detección de las hasta ahora esquivas ondas gravitatorias.

En definitiva este será el año de Putón, pero otras sondas reclamarán su merecida dosis de atención. 2015 será uno de los más intensos en el campo de la exploración interplanetaria de los últimos tiempos, gracias a la afortunada conjunción, no buscada pero si bienvenida, de hasta 3 misiones de tal calibre y transcendencia. Disfrutemos de estos momentos que tardarán en repetirse de nuevo.

Las 3 grandes protagonistas de 2015, que nos abrirán las puertas a mundos inexplorados.

Akatsuki intentará entrar en órbita de Venus después de fracasar en 2010 y permanecer 5 años a la espera para alcanzarlo de nuevo.

IXV, una prueba de la ESA destinada al desarrollo de tecnologías que permitan regresos a La Tierra, algo de lo que hoy día no dispone.

DSCOVR, un nuevo observatorio entre La Tierra y nuestra estrella, destinada a monitorizar el viento solar.

Después del desastroso lanzamiento de Antares, que implicó su destrucción, tanto del cohete como de la nave, Cygnus regresará de nuevo al espacio, esta vez mediante un cohete Atlas V.

Hubble, 25 años desvelando las maravillas del Universo. 

Amazing Space Missions to Watch in 2015

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