Ultimas imágenes de Curiosity

Sol 2291, autoretrato desde Vera Rubin
Atardecer. Sol 2233

viernes, enero 18, 2019

El cometa que se escapó

Nos visita 46P/Wirtanen, el objetivo inicial de la sonda Rosetta.

La vida da muchas vueltas. Es una frase hecha, utilizada en el día a día por muchos de nosotros, y que viene a decir que las cosas no siempre suelen transcurrir por el camino marcado, que el futuro que tenemos por delante puede facilmente tomar caminos inesperados. Y eso abarca todos los campos de la realidad, incluida la exploración interplanetaria. Estos días tenemos un ejemplo de ello en nuestros cielos nocturnos, difuso pero visible a simple vista si uno sabe donde mirar y que se busca exactamente.

El cometa 46P/Wirtanen, que cruzó por su perhielio el pasado 12 de Diciembre, y ahora, rodeado de un resplandor verde es causado por la presencia de moléculas de CN (cianógeno) y C2 (carbono diatómico) ionizadas por la luz solar, y ya en trayectoria de salida, se encuentra lo bastante cerca para ser visible. Es un cuerpo pequeño (1.2 Kilómetros de diámetro), pero es mucho más activo de lo que se esperaría de un objeto de su tamaño, y lo que es más importante, se sabe que emite más vapor de agua de lo que debería. Suficiente para generar un notable interés entre la comunidad astronómica mundial. Y que bien pudo ser el destino de la más ambiciosa misión robótica a un cometa.

Y es que la historia pudo haber sido muy diferente, ya que Wirtanen era el objetivo primario de la sonda Rosetta, el cometa elegido. 67P/Churyumov-Gerasimenko, quien sería el protagonista de esta famosa misión, fue una alternativa, un "plan b" que se puso en práctica una vez no se llegó a tiempo para que toda estuviera listo para la ventana de lanzamiento necesaria para alcanzar  a Wirtanen. La historia podría haber sido muy diferente, aunque igual de maravillosa.

Observar ahora a Wirtanen, con su tenue tono verdoso, nos recuerda el logro notable que fue Rosetta, la naturaleza dinámica de la exploración espacial y la flexibilidad de su equipo de misión, capaz de adpatarse a un cambio de tal magnitud. Y al mismo tiempo nos recuerda que el futuro es, por muchos sueños sobre ser capaces de adivinarlo, un simple conjunto de posibilidades.

El camino de Wirtanen, que completa una órbita alrededor del Sol una vez cada 5.4 años terrestres.

El camino en nuestro firmamento del cometa que pudo ser el protagonista de la más ambiciosa misión a este tipo de cuerpos.

El cometa que se escapo

jueves, enero 17, 2019

Bailando en las tinieblas

Observando la rotación de Ultima Thule durante la aproximación final.

Uno de los misterios más prematuros que nos ofreció la visita a este pequeño mundo del Cinturón de Kuiper es que su brillo, ante los ojos de la New Horizons, no cambiaba demasiado, algo extraño al tratarse de un cuerpo de forma irregular. Al girar sobre si mismo debería experimentar variaciones de luminosidad notables, pero no era así. Se propusieron varias hipótesis, entre ellas, la que se consideraba más probable, la que proponía que su eje de rotación apuntaba en la dirección por donde se aproximaba la sonda, como si estuviéramos viendo una hélice girando sobre si mismo, por lo que la superficie que nos mostrara siempre fuera la misma. Eso explicaría su resplandor constante.

Y eso fue exactamente lo que nos encontramos. En este caso dos cuerpos independientes, unidos en un suave beso eterno, girando sobre si mismos y con su eje de rotación mirando hacia el recién llegado. La lenta descarga de datos permite ahora reconstruir ahora parte del trayecto de aproximación, haciendo claramente visible la rotación de Ultima Thule (o sería mejor decir Ultima y Thule), estimada en unas 16 horas terrestres.

La secuencia abierta siete horas, entre las 20:00 UT del  31 de diciembre de 2018 y las 05:01 UT del 1 de enero de 2019. Durante este espacio temporal la distancia pasó de 500.000 a 28.000 Kilómetros, algo que queda visualmente de manifiesto con la mejora espectacular en la resolución. Una increíble baile en las tinieblas.

Ultima Thule es un mundo diminuto, pero queda claro que es un lugar fascinante, y que todo el esfuerzo y interés por explorarlo estaba justificado. Y lo mejor, en forma de imágenes cuya resolución superarán a las tomadas en Plutón, aún están por llegar.

Aproximándonos a un nuevo mundo. O sería mejor decir, a dos.

Incluso con las imágenes "en bruto", sin tratar, Ultima Thule resulta increible de observar. 

New Movie Shows Ultima Thule from an Approaching New Horizons

miércoles, enero 16, 2019

Más allá de la Chang'e 4

Así son los próximos proyectos lunares inmediatos de China.

La Chang'e 4 justo acaba de comenzar su aventura al otro lado de La Luna,  pero para los encargados del ambicioso programa lunar del país eso significa, además de gestionar esta histórica misión, estar ya mirando al futuro, hacia los siguientes pasos a seguir. Nunca es sencillo estar informado de los detalles, dado la política informativa del gigante asiático, pero este pasado lunes la CNSA (Administración Nacional del Espacio) hizo importantes anuncios, presentando al mundo cuales son los proyectos más inmediatos, todos los cuales parecen ya estar confirmados y serán una realidad más pronto que tarde.

El más importante fue confirmar que la Chang'e 5, que tiene como objetivo el traer muestras lunares a la Tierra, despegará este mismo 2019. No se anunció fecha, pero si se aseguró que este tendrá lugar antes de fin de año. Y eso es solo el principio."Los expertos aún están discutiendo y verificando la factibilidad de proyectos posteriores, pero se confirma que habrá otras tres misiones después del Chang'e 5", dijo Wu Yanhua, jefe adjunto de la CNSA.

Chang'e-6: Diseñada para traer muestras del Polo Sur lunar, lugar en extremo interesante donde pueden existir reservas de agua helada, y por tanto con gran potencial para acoger cualquier tipo de instalación habitada.

Chang'e-7: Llevará a cabo estudios exhaustivos alrededor del Polo Sur, estudio del terreno, relieve, composición física y entorno espacial de la región.

Chang'e-8: Además de los estudios y experimentos científicos, probará tecnologías clave para la futura la construcción de una base científica y de investigación en La Luna

A estos anuncios concretos se añadió la confirmación de una misión a Marte, aunque esto último ya era de domínio público, que la Chang'e 4 y el rover Yutu 2, después de unos días de intensa actividad, han entrado en una hibernación de 14 días de duración una vez llegada la noche lunar, y la esperanza, o al menos así se dice de cara al público, de que pueda establecerse en el futuro una colaboración en el espacio con los EEUU, actualmente prohibidas por el Congreso, y con otras potencias.

En defnitiva, hasta 4 nuevas sonda lunares chinas verán la luz en un futuro próximo, y hablando solo de proyectos confirmados. Detrás de ellos seguramente se esconden otras, incluso más ambiciosos, que aún están en estudio.

Conferencia de prensa sobre la misión Chang'e-4 en Beijing, el 14 de enero de 2019.

El camino China hacia el espacio.

China unveils follow-up lunar exploration missions

martes, enero 15, 2019

Sueño y realidad

Cuando la imaginación adivina el futuro.

El 2 de enero, la New Horizons protagonizó el sobrevuelo más lejano jamás realizado (por ahora), y nos está enviando ya las primeras imágenes de Ultima Thule. Todos, tanto los científicos como los simples aficionados, como es el que aquí escribe, no pudimos sino asombrarnos ante esa especie de "muñeco de nieve", la visión de dos objetos claramente independientes besándonse con delicadeza en un baile eterno. No se había visto nada parecido. Ciertamente se habían encontrado cometas de los que se pude intuir que son dos cuerpos antaño independiente, pero nunca con tal claridad. El primer paso en el nacimiento de un planeta congelado en el tiempo.

Sin embargo, y no es la primera vez, revisando el pasado podemos encontrar que ya hubo gente que anticipó algo parecido, en épocas que ni tan solo el Cinturón de Kuiper era conocido. Hace 50 años, un científico y artista del Planetary Science Institute, Bill Hartmann, ilustró la posible apariencia del resultado de la colisión a muy baja velocidad entre dos asteroides. El resultado fue un auténtico ejercicio de visualizar el futuro con una certeza asombrosa.

Todo empezó en 1969. Los astrónomos de la Universidad de Arizona, Larry Dunlap y Tom Gehrels, detectaron que el asteroide 624 Hektor, mucho más allá del cinturón principal de asteroides, mostraba cambios extremos en el brillo cuando rotaba. El propio Hartmann y Dale Cruikshank (en aquel entonces en la Universidad de Hawái),demostraron que el cambio de brillo no era causado por diferencias en la reflectividad del material de la superficie, sino por una forma alargada muy inusual.

Hartmann se sintió intrigado por como algo así podría haberse formado en el sistema solar primordial, por colisiones de asteroides a baja velocidad, desde las cuales crecían los planetas. Estos cuerpos, del que no se conocía ninguno en ese momento, y eran por tanto simples conceptos teóricos, se denominaron asteroides "binarios compuestos", indicando que estaban en contacto directo, en lugar de orbitar alrededor uno del otro. La pintura de Hartmann en 1978 mostró el concepto binario compuesto los  colores grises de La Luna. No se habían visto tales cuerpos a corta distancia, pero Hartmann quería describirlos. "Mis pinturas astronómicas no son solo vuelos de fantasía, sino un intento serio de hacer algo hermoso y realista a partir de lo que los humanos hemos aprendido sobre otros mundos". Para 1980, Cruikshank y Hartmann habían demostrado que muchos cuerpos en el Sistema Solar más exterior tenían un color marrón rojizo oscuro, y sus pinturas de 1980 y 1996 agregaron dichas estimaciones. El resultado se parece de una forma extrodinaria a lo visto por la New Horizons.

Ultima Thule no es solo el primer ejemplo obvio de una estructura binaria compuesta, sino que también se parece mucho a la visualización de Hartmann de 1996. Incluso acertó en incluir una línea de material brillante en la zona de contacto, allí donde colisionaron a cámara lenta. Todo un ejemplo de como, en ocasiones, la imaginación, combinada con el conocimiento, por exiguo que en ese momento sea, puede abrirnos las puertas a un futuro aún a décadas por delante. Un ejemplo de porque nunca debemos dejar de soñar.

Y el sueño se hizo realidad.

PSI Scientist Anticipated "Snowman" Asteroid Appearance

domingo, enero 13, 2019

Informes desde la cara oculta

Nuevas imágenes y datos de la misión china a la cara oculta de La Luna.

La Chang'e-4 y el rover Yutu 2 se encuentran ya trabajando en el cráter von Kármán, dentro de la colosal cuenca de impacto Aitken, que les sitúa hasta 6 Kilómetros por debajo de lo que se considera el nivel medio lunar. Como era de esperar tratándose de China, la información va llegando a cuentagotas (hasta el propio alunizaje llegó por sorpresa, sin aviso previo) y poco sabemos de lo que está ocurriendo al otro lado de nuestro satélite. Pero lentamente se van publicando nuevos detalles que permiten ya tener una idea de los acontecimientos, y del actual estado de la misión.

El resumen sería: Yutu 2 ya lleva recorridos unos 40 metros, siguiendo una ruta alrededor de la Chang'e-4, de forma parecida a la realizada por su equivalente de la Chang'e-3, realizando una pausa durante los momentos de máxima radiación solar, cuando la temperatura de la superficie superó los 100 Cº. Por su parte el módulo confirmó el despliegue de las 3 antenas de 5 metros del LFS (Low Frequency Spectrometer), con el que se realizarán observaciones de radioastronomía. Es de esperar que pronto, si no es que ya ha ocurrido, los instrumentos del rover inicien la exploración del entorno y del subsuelo.

Por otra parte se han publicado los momentos finales del descenso, captado por su cámara LCAM donde se aprecia que este fue más vertical que el de su predecesora, al afrontar un terreno más complicado, y que se detiene a unos 100 metros de altura para comprobar la peligrosidad del terreno antes de proseguir con el descenso apagando su impulsor principal. Toda una demostración de capacidad de vuelo autónomo. También se han liberado las primeras panorámicas y los retratos mutuos realizados entre la Chang'e-4 y Yutu 2, así como imágenes tomadas por la sonda Quèqiáo, que está ofreciendo, desde el punto de Lagrange L2 del sistema Tierra-Luna, cobertura de comunicaciones para ambos vehículos, que no pueden hacerlo de forma directa.

Son solo los primeros datos de una misión histórica que justo acaba de comenzar, y que la particular forma de tratar la información por parte de China hará necesaria paciencia por nuestra parte. Pero viendo estos primeras gotas de información, poco podemos dudar de que valdrá la pena.

Los últimos momentos del alunizaje. Se observa como la sonda frena (1:54) para analizar la superficie y decidir la ruta más segura, para posteriormente descender hasta tocar la superficie.

Comparando los dos últimos alunizajes chinos, que permite ver como, siendo ingenios gemelos (la 4 nació como un remplazo de la 3 en caso de problemas) siguiendo trayectorias diferentes, adaptándose a terrenos diferentes.

Los primeros movimientos de la Yutu 2.

Las primeras vistas desde la superficie del otro lado de La Luna.

Panorámica en alta resolución.

Vistas mutuas.

La Tierra y La Luna desde la Quèqiáo, situada unos 60.000 kilómetros más allá de esta última para ofrecer cobertura de comunicaciones.

Chang'e 4 toma imágenes panorámicas en la cara oculta de la Luna

 
Chang'e-4 probe takes panoramic photos on moon's far side

 
Chang’e 4: postales desde la cara oculta de la Luna

viernes, enero 11, 2019

Las primeras presas del cazador TESS

Así son los exoplanetas ya confirmados por este observatorio espacial.

Se lanzó para llenar el vacío de Kepler, cuyo final se sabía próximo, como así fue finalmente. Gracias a ello la caza de nuevos mundos pudo continuar sin tener que afrontar una mortificante pausa, y los resultados de ese esfuerzo están dado sus primeros frutos. Son solo 3 meses de plena actividad, pero eso es ya suficiente para haber reunido varios centenares de posibles candidatos, de los cuales 3 ya se han confirmado de forma definitiva. Vamos a conocer a estos nuevos habitantes de nuestras galaxia.

-Pi Mensae c: Tiene dos veces el tamaño de la Tierra. Cada seis días, orbita la estrella Pi Mensae, similar al Sol en tamaño y masa, y ubicada a unos 60 años luz de distancia y visible a simple vista en la constelación Mensa "Esta estrella ya era conocida por albergar un planeta, llamado Pi Mensae b, que es aproximadamente 10 veces la masa de Júpiter y sigue una órbita larga y muy excéntrica", dijo Chelsea Huang, miembro del Instituto de Tecnología de Massachusetts. (MIT). "En contraste, el nuevo planeta, tiene una órbita circulara, y estas diferencias orbitales resultarán clave para comprender cómo se formó este sistema inusual".

- LHS 3884: Un planeta rocoso de aproximadamente 1.3 veces el tamaño de la Tierra y ubicado a unos 49 años luz de distancia, en la constelación Indus, lo que lo sitúa entre los exoplanetas más cercanos que se conocen. La estrella es una estrella enana de tipo M, de aproximadamente una quinta parte del tamaño de nuestro Sol. Completando una órbita cada 11 horas, el planeta se encuentra tan cerca de su estrella que en su superficie rocosa en el lado diurno se pueden formar charcos de lava fundida.

- HD 21749b: Con tres veces el tamaño de la Tierra y 23 veces su masa, orbita su estrella, de una masa equivalente al 80% de la solar en dirección a la constelación de Reticulum, una vez cada 36 días terrestres, y tiene una temperatura superficial de alrededor de 150 grados Celsius."Este planeta tiene una densidad mayor que Neptuno, pero no es rocoso. Podría ser un planeta acuático o tener algún otro tipo de atmósfera sustancial ", explicó Diana Dragomir, autora principal de un artículo que describe el hallazgo.

- ¿HD 21749c? Aunque los confirmados son tres, en realidad existe un cuarto mundo, que no puede incluir aún en la lista porque no está totalmente confirmado, pero que sin duda sería el más interesante de finalmente serlo, ya que se trataría de un planeta del tamaño de La Tierra y una órbita de 8 días terrestres. Demasiado cerca para tener opciones reales de habitabilidad, pero que mostraría que TESS puede localizar mundos de tamaño terrestre sin problemas, simpre y cuando crucen por delante de su estrella visto desde nuestro planeta.

La actividad de TESS va más allá, y está registrando muchos fenómenos adicionales, incluidos cometas, asteroides, llamaradas solares en otras estrellas, binarias eclipsantes, estrellas enanas blancas y supernovas, que dan como resultado un auténtico tesoro astronómico.Pero su meta son los exoplanetas, y la caza justo acaba de comenzar. De momento,viendo los primeros resultados, podemos estar optimistas.

Posición en las imágenes de TESS de estos nuevos mundos.

Representación del aspecto que podría tener Pi Mensae c y LHS 3884b. 

El metodo que utiliza TESS para descubrir explanetas.

Los primeros mundos de TESS. 

NASA's TESS Rounds Up its First Planets, Snares Far-flung Supernovae

jueves, enero 10, 2019

Cristales eternos

¿Se convertirá nuestro difunto Sol en una joya de cristal?

La evolución de las estrellas con una masa parecida a la nuestra, lo que se conoce como enanas amarillas, es, resumiéndolo mucho, entrar en un caos interno al agotarse el hidrógeno de su núcleo, expandirse hasta convertirse en una inestable gigante roja, y finalmente expulsar sus capas externos hasta quedar solo su antiguo corazón desnudo. Es lo que se conoce como una enana blanca, un cuerpo extremadamente denso, que brilla por el calor residual y con el tiempo se termina apagando en forma de una enana negra, aunque de forma tan y tan lenta que, en realidad, ninguna estrella ha tenido tiempo aún de llegar a ese estado.

Este es el camino que seguirá el Sol. Convertirse en una enana blanca en el centro de un sistema planetario reducido a cenizas. Sin embargo lo que ocurra partir de ese punto no está tan claro como parece, y hace medio siglo, teóricos predijeron que estos cuerpos se solidificarían en cristal con el paso del tiempo. Y ahora quizás esa escenario puede ser más real de lo que imaginábamos.

Así lo defienden un equipo liderado por el físico Pier-Emmanuel Tremblay, de la Universidad de Warwick, Inglaterra, y que estudió las mediciones de Gaia de aproximadamente 15,000 enanas blancas, todas ellas ubicadas dentro de los 330 años luz de distancia. Estos datos revelaron una sobreabundancia de este tipo de cuerpos celestes con colores y brillos que no pueden explicar por su edad o masa. Los modelos aplicados sugiere que esto es causado por la cristalización del interior de las enanas blancas, que liberaron suficiente calor para reducir su velocidad de enfriamiento."Esta es la primera evidencia directa de que se cristalizan, una transición de líquido a sólido", dijo Tremblay. "Hace 50 años se predijo que deberíamos ver un aumento en el número de enanas blancas con ciertas luminosidades y colores debido a la cristalización, y solo ahora se ha observado".

La cristalización es similar a la congelación del agua. Pero el material en este caso es el oxígeno y el carbono, y se cristaliza a temperaturas que no son precisamente frías. Según este estudio el proceso se pone en marcha cuando el interior se enfría a unos 10 millones de grados Celsius. El resultado es probablemente un núcleo compuesto de oxígeno cristalizado y un manto dominado por el carbono."No solo tenemos evidencia de liberación de calor al solidificarse, sino que se necesita una cantidad de energía considerablemente mayor para explicar las observaciones. Creemos que esto se debe a que el oxígeno se cristaliza primero y luego se hunde hasta el núcleo, un proceso similar a la sedimentación en un lecho de un río. Esto empujará el carbono hacia arriba y esa separación liberará energía gravitacional".

Unos cadáveres cristalizados para la eternidad. Idea sin lugar a duda fascinante, y con un evidente toque romántico.

La vida del Sol y más allá.

The Sun Will Turn Into a Giant Crystal Ball After It Dies

miércoles, enero 09, 2019

Los caballeros de Didymos

Dos cubesats viajarán con la sonda Hera.

El triunfo de InSight no fue en solitario. Con ella viajaron dos pequeños CubeSats, nanosatélites basados en unidades normalizadas de 10 cm de lado, conocidos como Wally y Eva, que cumplieron sobradamente sus objetivos, que eran básicamente sobrevivir a la travesía hasta Marte y ofrecer cobertura de comunicación extra a la sonda de la NASA. También ellas triunfaron, y con ello se abrió un nuevo campo de exploración espacial para ellos, si no en solitario, si acompañando y complementando a las sondasde mayor tamaño. Y la Agencia Espacial Europea parece querer subirse también a esta nueva era.

La misión Hera de la ESA tiene como objetivo el asteroide binario Didymos. Y ahora sabemos que no viajará sola, ya que como InSight tendrá dos pequeñas compañeras de viaje. No navegando junto a ella, sino a bordo de la propia sonda, permaneciendo a la espera hasta que llegue el momento de su despliegue."Estamos muy contentos de que estos CubeSat se unan a nosotros para llevar a cabo experimentos científicos junto a Hera", explica Ian Carnelli, responsable de la misión."Al transportar distintos instrumentos y acercarse mucho más a nuestros objetivos, ofrecerán otros puntos de vista y datos complementarios sobre este exótico sistema binario.También nos proporcionarán información de gran valor sobre operaciones a corta distancia enviadas por la nave nodriza Hera en condiciones de gravedad extremadamente baja. Esto resultará de gran utilidad para numerosas misiones futuras".

Uno de ellos se conocerá como APEX (Asteroid Prospection Explorer), y realizará mediciones espectrales detalladas de las superficies de los dos asteroides, desvelando la composición de cada uno de ellos, además de realizar lecturas magnéticas para conocer la estructura interior de ambos. Como punto culminante realizará un suave aterrizaje en uno de ellos, recopilando datos de gran valor.

El otro, llamado Juventas, medirá el campo gravitatorio y la estructura interna del más pequeño de los dos asteroides, en combinación con la propia sonda Hera para realizar un escaner por radar de baja frecuencia. Como con APEX, su aventura finalizará con el aterrizaje en la superficie, donde se espera que efectúe operacionesdurante varios días.

Quizás la parte más interesante de la misión Hera y su pequeña familia es que llegará al sistema Didymos después de la sonda DART, que se estrellará contra el mayor de ellos como parte de un experimiento para demostrar la capacidad de este tipo de maniobras de desviar un cuerpo cuya trayectoria sea potencialmente peligroso para la Tierra. Hera estudiará el cráter resultante así como la desviación causada. Y como ahora sabemos, no estará sola en esta aventura.

APEX y Juventas, que acompañarán a Hera en su misión.

Los CubeSats se componen en unidades de 10 cm de lado, que se pueden acoplar unas a otras para construir unidades mayores. Eso permite fabricarlos relativamente rápidos y de forma económica.

Wall-E y EVA se convirtieron en los primeros en alcanzar otro mundo, abriendo las puertas a la futura exploración del Sistema Solar a estos pequeños vehículos.

Didymos visto por observaciones con radar desde La Tierra. Se puede observar claramente el mayor de sus componentes, mientras que el más pequeño, es visible como una pequeña mancha que se va alejando del asteroide principal.

La misión Hera y sus compañeros visitaran Didymos después de la llegada de DART, estudiando el cráter resultante. 

Dos CubeSat se unen a la mision Hera

martes, enero 08, 2019

Datos sobre La Luna desconocida

Conociendo mejor que es la cara oculta.

Es la gran noticia, con el permiso de la New Horizons, del año recién empezado. Tanto por el hecho de llegar donde nadie había llegado antes, como por lo que significa en el crecimiento imparable de China en el terreno espacial. Estamos abriendo las puertas del otro lado de La Luna, y por eso es un buen momento para refrescar algunas nociones básicas, que para mucha gente parece que estar muy claras. Vamos allá.

1) Que es la Cara Oculta? La rotación lunar está atrapada por las mareas gravitacionales de la Tierra, lo que hace que su "día" dure lo mismo que el tiempo que tarda en completar una órbita. Es decir, no es que no gire, sino que lo hace de forma que siempre tiene el mismo hemisferio apuntando hacia el exterior, fuera de la vista terrestre. De ahí que se le llame "oculta", ya que no podemos verla.

2) Eso significa que la mitad de La Luna nunca es visible? En realidad, dado que nuestra compañera celeste realiza otros movimientos conocidos como Libración, vemos el 59% de su superficie. El 41% restante queda escondida permanentemente, siendo la parte realmente oculta.

3) La hemos explorado antes? Solo desde el espacio. Aunque se dice que es "desconocida", en realidad está totalmente cartografiada, especialmente por la Lunar Reconnaissance Orbiter. De ahí que se tengan claras las zonas más interesantes sean de sobras conocidas en muchos aspectos. Por inexplorada entendemos alunizar en ella, cosa que nadie había hecho hasta ahora.

4) En la cara oculta es siempre de noche? Mucha gente confunde "oculta" por "oscura". Evidentemente el Sol también brilla al otro lado. Cuando desde nuestro punto de vista estamos en la fase de Luna Nueva, es de noche en la cara visible y de día en la cara oculta. Y a la inversa cuando tenemos Luna Llena.

5) Por qué hay tantos nombres rusos en su topografía? Porque fueron los soviéticos, que lideraron la carrera espacial en sus primeros años, los primeros en ser capaces de enviar una sonda más allá de la Luna y fotografiar una cara que en ese momento si que se podía considerar totalmente oculta y desconocida. Fue la Luna-3 la que abrió por primera vez una ventana a la otra cara lunar.

6) Son parecidos ambos hemisferios? En absoluto, y ahí esta lo fascinante. Mientras la cara visible tiene sus famoso mares, oscuras planicies magmáticas, en la oculta apenas encontramos ninguno. Básicamente es un terreno saturado de cráteres, lejos de la cara más variada que disfrutamos los terrestres. El conocer el motivo de tamaña diferencia es uno de los motivos para su exploración, aunque no el único.

7) Entonces por qué nunca se alunizó antes? Por dos obstáculos que en su momento era demasiado para la tecnología de la época. Primero los comunicaciones, imposible de forma directa por estar la Tierra siempre ausente en el cuelo lunar, y que necesita de una sonda que actúe de enlace. Es lo que hizo China con la Queqiao, lanzada antes que la propia Chang’e 4. El otro es el propio terreno, mucho más accidentado. Las llanuras de la cara visible son mucho más accesibles.

8) Y con que objetivos China se embarcó en este viaje? Por varios motivos. El lugar escogido, dentro de la llamada
Cuenca Aitken, permite acceder al manto lunar y analizarlo, algo imposible en la cara visible. También busca realizar observaciones de radioastronomía, que es un sueño para los astrónomos ya que esta cara de La Luna está a la sombra del inmenso flujo de emisiones de radio que sale de nuestro planeta. Quizás es el primer paso a la instalaciones de radiotelescopios en la cara oculta. Experimentos sobre germinación de plantas en condiciones de baja gravedad y analizar la interacción del viento solar con la superficie son otros de las metas.

9) Es esta aventura la culminación de programa lunar chino? No, es realidad la Chang’e 4 es solo una etapa más, por espectacular que sea. Las metas del gigante asiáticos en La Luna incluyen traer muestras de material a la Tierra (Chang’e 5) y, con cada vez sonando con más insistencia, viajes tripulados, puede que incluso una base permanente. Seguramente oiremos hablar mucho de China en La Luna los próximos años.


La diferencia entre la cara visible y la oculta es enorme, lo que implica una evolución muy diferente de una y otra. La Chang’e 4 alunizó dentro de la cuenca Aitken, que permite acceder a capaz profundas de La Luna inaccesible en cualquier otro lugar.

El bamboleo de La Luna, lo que se conoce como libración, y fruto de que la órbita lunar no es circular sino algo elíptica, y por tanto su velocidad de desplazamiento cambia a lo largo de su camino. Eso significa que vemos más de la mitad de su superficie desde la Tierra.

El camino Chino a La Luna. 

Qué es la cara oculta de la Luna y por qué hasta ahora nadie había aterrizado en ella

domingo, enero 06, 2019

Post Vintage (296): Del infinito al hogar

Imaginando un viaje desde el exterior de nuestra galaxia hasta el Sol.

¿Como sería el viaje de regreso de un hipotético explorador intergaláctico a su planeta natal? Que estrellas se cruzarían en su camino antes de alcanzar una de color amarillo, de tamaño medio y de mediana edad, una más entre los 200.000 millones que componen la Vía Láctea, pero para el seguramente la más importante de todas? Queda muy lejos en el tiempo, quizás nunca lo hagamos realmente, pero si algo permite la imaginación es soñar con volar a sitios ahora mismo fuera de nuestra alcance. Y si esta se refuerza con datos reales, vivir una simulación de como podría ser realmente.

El telescopio espacial Gaia, de la Agencia Espacial Europea, busca mapear mil millones de estrellas, midiendo con precisión no solo su naturaleza estelar, sino, lo que es más importante, su posición exacta en el espacio, permitiendo así levantar un mapa en tres dimensiones de nuestra galaxia. No de toda ella, pero si de un número significativo de sus habitantes, suficientes para extraer de ellas una visión de como es la Vía Láctea realmente, ahora y en el pasado. Y es que si bien tenemos una idea aproximada de su forma y distribución de materia, la realidad es que cuando más conocemos de ella más debemos corregir lo que creíamos conocer. Que es una galaxia espiral parece seguro, posiblemente barrada, pero es solo una idea general. Vivir dentro de ella hace dificil saber con exactitud su aspecto exterior.

Recientemente Gaia liberó su primer "cofre del tesoro", datos de mil millones de estrellas que permitirán levantar su primer mapa estelar. Y generar trabajos de lo más curiosos. Este es el caso de Gaia: Here Comes the Sun, que los utiliza para imaginar no un viaje hacia las estrellas y más allá, sino justo lo contrario: Una travesía desde los bordes exteriores de la Vía Láctea hasta la estrella llamada Sol, nuestro hogar. Una simulación que "solo" utiliza los datos de 600.000 estrellas, suficientes para mapear todas las que se encuentran relativamente cerca, algunas con los nombres que reciben en nuestro firmamento, muchas otras, invisibles a nuestros ojos, solo con la numeración que recibe dentro del catálogo de este observatorio espacial.

Quizás un día, tan lejano que no podemos ni imaginarlo, llegaremos tan lejos. Pero de momento solo queda soñar con tocar el infinito. Y regresar.

Regresando a casa después de un largo viaje. 

Gaia: Here Comes the Sun