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domingo, enero 12, 2020

Un regalo para Lucy

Un nuevo y inesperado objetivo en forma de luna.

En 2021 está previsto el lanzamiento de una nueva sonda destinada a la investigación de los asteroides, y aunque este objetivo parece ser una repetición de otras misiones, como las de Hayabusa 2 y OSIRIS-Rex, lo cierto es que sus horizontes son mucho más lejanos así como inexplorados: Los troyanos de Júpiter, el cúmulo de estos pequeños cuerpos que acompañan al gigante en su viaje alrededor del Sol, y que podrían esconder respuestas a muchas preguntas, desde la formación y cambios orbitales del planeta hasta el mismo nacimiento del Sistema Solar. Por ello se está planificando una misión tan compleja, de 12 año de duración y la visita de hasta 7 troyanos. O quizás uno más.

Y es que recientemente, en los datos reunidos por el telescopio espacial Hubble, se ha descubierto que Eurybates, el primero y mayor de los troyanos que visitará Lucy tiene un pequeño satélite, lo que añade un objetivo extra para esta sonda. Poco que sabe, aparte de que debe ser diminuto (quizás no mayor de 1 kilómetro), ya que su resplandor en una mínima fracción del asteroide al que acompaña, hasta 6000 veces menor, y aunque inicialmente podían existir dudas sobre su existencias ahora el equipo de misión no tiene dudas sobre ello, aunque esperan extraer más datos que permita ajustar sus parámetros orbitales.

La presencia de un acompañante en Eurybates no es del todo inesperado, ya que "es considerado el remanente más grande de una colisión gigante que ocurrió hace miles de millones de años. Las simulaciones muestran que las colisiones de asteroides como la que creo a este y su familia a menudo producen pequeños satélites", explica Hal Levison, investigador en jefe de la misión Lucy. Con su descubrimiento no se hace sino reforzar esta idea, con la inmensa suerte de que en unos años seremos capaces de verlo y estudiarlo de cerca. Una misión que parece comenzar con la mejor de las suertes. Que siga así.

La casi invisible luna de Eurybates, quizás fruto del mismo impacto que generó a este asteroide. Será el primer objetivo de Lucy, ahora tendrá trabajo doble.

El complejo viaje de Lucy, que visitará a los dos grupos de troyanos de Júpiter, en u viaje de 12 años y más de 6000 millones de kilómetros. Eurybates es la primera parada, donde le espera además este regalo extra.

SwRI-led Lucy mission now has a new destination 

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