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El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraiese)
En las oscuras dunas de Murray Buttes.

sábado, julio 30, 2016

Tomando impulso entre la Tierra y Marte

ExoMars completa su primera y mayor corrección de rumbo.

En una misión interplanetaria no existe el "aproximadamente" cuando se trata de calcular y ajustar la trayectoria de una sonda. Todo debe funcionar como un reloj y cualquier maniobra es el fruto final de innumerables cálculos y simulaciones previas para asegurar que todo siga exactamente el camino previsto. Las segundas oportunidades, aunque no imposibles, son escasas en este tipo de aventuras.

La sonda ExoMars no es una excepción. Lanzada el pasado 14 de Marzo, tiene por delante hasta 4 encendidos de su impulsor principal, con el objetivo ir afinando su trayectoria hasta conseguir que el 19 de Octubre llegue a Marte exactamente por y con la velocidad requerida, tanto para asegurar que el módulo Schiaparelli entre en la atmósfera marciana de la forma adecuada para segurar su seguro aterrizaje en el lugar elegido, como para que la propia ExoMars entre en órbita de forma segura. Son momentos críticos para cualquier misión, y el pasado 28 de Julio llegó el primero de ellos. El más importante si te tiene en cuenta que fue el mayor de todos los que tendrán lugar antes de su llegada.

"El motor proporcionó una fuerza equivalente a la de levantar un peso de 45 kg en un gimnasio, y permaneció encendido unos 52 minutos, así que el impulso generado no es nada desdeñable", explica Silvia Sangiorgi, responsable adjunta de operaciones de ExoMars. Como es habitual en este tipo de operaciones, la ignición fue planeada con mucha antelación y su duración se calculó cuidadosamente para minimizar el consumo de combustible durante el conjunto de maniobras de crucero e inserción orbital en Marte. Un 2º encendido tendrá lugar el 11 de agosto, seguidos de otros dos menores, el 19 de septiembre y el 14 de octubre, ya a las puertas del planeta rojo."El encendido del 28 de julio ha sido el mayor de los cuatro encendidos programados que permitirán a la sonda interceptar Marte y depositar el módulo Schiaparelli el próximo 19 de octubre sobre Meridiani Planum, una enorme planicie cerca del ecuador del planeta", añade Michel Denis, director de operaciones.

Como curiosidad añadida, este último encendido se realizó con ayuda de una ténica de navegación ultraprecisa que utiliza los lejanos y poco entendidos quasars para calcular la posición de la sonda con una precisión asombrosa, 1.000 metros a una distancia de 150 millones de kilómetros de la Tierra.

Así pues, ExoMars sigue adelante en su tranquila etapa de crucero, y ya lleva cubierta más de la mitad de los 500 millones de Kilómetros del viaje. Una etapa que esta permitiendo a sus equipos en tierra para poner a prueba todos los sistemas de la sonda, así como de su compañero de viaje, el módulo Schiaparelli. El 19 de Octubre ambos afrontarán su cita con el destino.

Los controladores de vuelo celebrando el primer y exitoso encendido del impulsor de ExoMars.

La técnica usada para calcular de forma precisa la posición de ExoMars utilizó el quasar quasar P1514-24, junto con las estaciones de seguimiento de  New Norcia (Australia) y Cebreros (Madrid). 

El encendido del motor da nuevo impulso a ExoMars