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sábado, enero 17, 2009

La respiracion del planeta Rojo

Grandes plumas de Metano indican que Marte es, biologica o geologicamente, un planeta vivo.

El Verano es una estacion de mucha actividad, donde la vida llega a su cenit anual, empujada por unas horas de luz diurna que alcanzar aqui su maxima duracion....podemos decir que mientras el Invierno es una estacion de calma y tranquilidad, los meses estivales hacen que el planeta (o el hemisferio correspondiente, mejor dicho) muestre una actividad febril. No hay nada extraño en esto, es el ciclo planetario dentro del cual la especie humana evoluciono hasta lo que somos en la actualidad, y por ello no deja de ser algo normal a nuestros ojos. Que eso mismo ocurra en un planeta aparentemente muerto donde el paso del tiempo se detuvo hace mucho ya no lo es tanto...pero eso es lo que ocurre en Marte, donde el Verano trae consigo el aumento de una de las actividades mas misteriosas y que siguen dando que hablar en el campo de la astronomia: Las emisiones de Metano.

Asi se confirmo recientemente, con la publicacion de los resultados de un amplio trabajo de observacion continua de Marte a lo largo de varios años, realizada a traves de diversos observatorios terrestres como el del Telescopio W. M. Keck...utilizando los espectrometros con que estos estan dotados (y con los cuales se puede desvelar la composicion quimica de un astro lejano a partir de las bandas de absorcion presentes en la luz que de este recibimos), los astronomos comprobaron no solo la presencia de dicho gas sino tambien su evolucion a lo largo del año marciano y la forma en que llegaba a la atmosfera del planeta.

Y los resultados no pudieron ser mas mas interesante, tal como explica Geronimo Villanueva, de la Universidad Catolica de America en Washington DC: "Hemos observado y cartografiado multiples surtidores de gas metano en Marte, uno de los cuales libero unas 19.000 toneladas metricas de metano. Los surtidores de gas fueron liberados durante las estaciones mas calidas, primavera y verano, quiza debido a que el permafrost que bloquea las grietas y fisuras se evaporo, permitiendo que el metano se filtrara hacia el aire marciano. Curiosamente, algunos surtidores de gas contenian vapor de agua y otros no".

La existencia de estas mas que notables "plumas" de gas Metano, que parecen emerger con fuerza durante los meses estivales de Marte, tiene grandes implicaciones, la mas importante de las cuales es que no estamos ante un mundo muerto...bien Biologicamente, bien Geologicamente, algo aun se mueve por debajo de la superficie de este mundo singular.

Dichas "fuentes" se localizan en regiones concretas, como puede ser Arabia Terra, Nili Fossae, y el cuadrante sudeste de Syrtis Major, un antiguo volcan de 1.200 km de diametro..es decir, alli donde existen indicios de la existencia en el pasado de hielos superficiales o bien de corrientes de agua.

Nuevamente surge la pregunta...cual es el origen de este gas? La respuesta mas emocionante para todos seria que tiene un origen biologico, que fuera fruto de la actividad de bacterias, del mismo modo que ocurre con gran parte del metano terrestre...sin embargo existen tambien procesos de origen geologicos que podrian, igualmente, ser el origen del Metano marciano: La conversion del oxido de hierro en minerales como los silicatos de magnesio y el hierro da como resultado la emision de este gas, y en Marte podria darse este proceso empleando agua, dioxido de carbono y el calor interno del planeta. Un proceso que podria ser activo actualmente o bien simplemente implicar la liberacion del producido (tanto de una forma como de otra) hace Eones.

"Ahora mismo no tenemos suficiente informacion para decir si el metano producido en Marte tiene su origen en la biologia, la geologia, o en una combinacion de ambas. Pero este gas nos dice que el planeta esta aun vivo, al menos en un sentido geologico. Es como si Marte nos estuviera retando, diciendonos, ¡eh!, intentad averiguar que significa esto", explica Dr. Michael Mumma, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, autor principal del articulo cientifico publicado el 15 de Enero de 2009 en Science Express, y donde se dan a conocer todos estos reveladores datos.

Asi pues, estamos ante un autentico "misterio marciano" aun por resolver. ¿Vida bacteriana subterranea o actividad geologica en las profundidades del planeta? Encontrar la respuesta no es sencillo, aunque existen metodos con los que, teoricamente, se podria obtener suficientes indicios con los que inclinar la balanza de un lado u otro...una de ella seria midiendo la proporcion de Isotopos (versiones mas "pesadas" de ciertos elementos) presentes en el Metano y agua liberados, ya que ambos contienen atomos de Hidrogeno, que, en ocasiones, pueden ser remplazado por el Deuterio, la version "pesada" de este primero...dado la vida prefiere el uso de Isotopos mas ligeros, si el Metano tuviera menos Deuterio que el vapor de agua tambien liberado tendriamos ante nosotros un signo claro de que es ella quien esta detras de este enigma.

La busqueda de una respuesta definitiva, pero, tendra que correr a cargo de las futuras misiones a Marte, como la del futuro rover Mars Science Laboratory..mientras ese momento llegue, seguiremos observando el planeta Rojo, preguntandonos que o quien esta respirando por debajo de la arida superficie.


Methane on Mars

Martian Methane Reveals the Red Planet is not a Dead Planet

Emisiones de metano en Marte revelan que el planeta está vivo

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