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martes, enero 20, 2009

La luz en la oscuridad

Chandrayaan-1 toma las primeras imagenes con radar del interior de crateres en permanente oscuridad.

La Luna, al igual que la Tierra, tiene sus propios dias y noches, aunque en su caso estos duran varias semanas, ya que su rotacion dura lo mismo que el tiempo que necesita para competar una vuelta completa alrededor de nuestro planeta, es decir, 28 dias...esta situacion, fruto de las mareas gravitatorias terrestres, es la que hace que siempre nos muestre el mismo hemisferio mientras la otra mitad permanece oculta a nuestro ojos, que la Tierra, vista desde la superficie lunar, permanezca siempre en el mismo lugar en el firmamento, y que los dias lunares, como ya hemos señalado, duren casi como un mes terrestre.

Los dias transcurren lentos y la luz solar, sin filtro atmosferico alguno que se interponga en su camino, golpea ferozmente la superficie, haciendo que pueda llegar a alcanzar temperaturas por encima de los 100Cº...toda la Luna tiene que pasar por este periodico baño de luz? No, existen lugares fuera del alcance del Sol, puntos donde la oscuridad reina de forma permanente: En algunos crateres situados en las zonas polares.

Porque la luz solar nunca baña su interior? La respuesta esta en el eje de rotacion de la Luna, que, a diferencia del terrestre, apenas esta inclinado con respecto al plano de la eliptica...aqui no hay estaciones, la duracion del dia es constante y el Sol no presenta el familiar ciclo de aumento y disminucion de su altura aparente en el firmamento que observamos en la Tierra. Por ello, en las zonas polares, el astro Rey siempre se mantiene muy bajo en el cielo, tanto que, en los crateres mas profundos, nunca llega a "asomarse". La Noche, en su interior, es perpetua.

Estas "reinos de oscuridad" han sido siempre muy interesantes para los astronomos, pues en si representan unas perfectas trampas donde una hipotetica reserva de "agua lunar"congelada podria sobrevivir. Por ejemplo, si un cometa choco con la Luna en el pasado (y es seguro que ha ocurrido, al igual que en la Tierra) parte de su agua podria quedar en forma de hielo sobre la superficie lunar...este terminaria vaporizado por los rayos solares, pero el que se dipositara en el interior de estos crateres oscuros sobreviviria de forma indefinida. Una premisa interesante que a centrado la atencion de las Agencias espaciales, en especial porque la existencia de estas reservas facilitaria enormemente la instalacion de una base permamente.

No es extraño, pues, que uno de los objetivos de la Chandrayaan-1, la primera sonda lunar India, sea precisamente observar el interior de estos crateres misteriosos...para lo cual va equipada con el Mini-SAR (synthetic aperture radar), un instrumento de la NASA incluido en esta sonda (que en lo que refiere a equipamiento cientifico es un trabajo internacional) con el cual sera posible crear imagenes de esas zonas oscuras y revelar su interior, con la esperanza de que en alguno de ellos finalmente se encuentra la tan valiosa agua lunar.

El pasado Noviembre empezaron las primeras pruebas , consiguiendo datos que ahora se han dado a conocer...en la imagen superior, sobre una toma "normal", donde se puede ver los crateres Haworth y Shoemaker, dos de estos "reinos de oscuridad", vemos la zona "rastreada" por el SAR, que nos ofrece, por primera vez, una vista de parte del interior de Haworth. Las manchas brillantes representan zonas donde el terreno es rugoso o bien son formaciones que apuntan directamente hacia la nave.

Otras tomas tambien publicadas ofrecen vistas del interior del crater Seares. "Durante los proximos meses esperamos tener el instrumento calibrado y operativo para empezar a recoger valiosos datos" explica Jason Crusan.

Chandrayaan-1, equipado con 11 instrumentos cientificos, a tenido algunos problemas de funcionamiento debido a un ligero recalentamiento casuado por el hecho de que, con su actual orbita, la nave se ve iluminada por el Sol de forma casi continua, por lo que se decidio utilizar solo uno instrumento de observacion al mismo tiempo...se espera, sin embargo, que pronto la situacion se normalice, todo el equipo funcione con plena normalidad y la sonda pueda iniciar sus operaciones a pleno rendimiento. Sera entonces cuando se sumerga realmente en la noche perpetua de los crateres polares y empieze a desvelar lo que alli se esconde.

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