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Nubes en los cielos marcianos

viernes, mayo 19, 2006

La leyenda de Vulcano

Durante decadas se creia en la existencia de un planeta mas cercano al Sol que Mercurio, al que se le bautizo con el nombre de Vulcano.

Nombre romanizado de Dios Griego Hefesto, era una deidad intimamente ligada al fuego...no es casualidad pues que en la segunda mitad del siglo XIX se bautizara con este nombre un planeta que no se habia descubierto pero del que pocos dudaban de su existencia y tan cercado al Sol que debia ser un lugar infernal. Un nombre muy adecuado, sin duda...¿pero de donde salio ese curioso convencimiento en su existencia? La respuesta esta en las leyes desarrolladas por un hombre llamado Isaac Newton...

Cuando anuncio la famosa ley de gravitación universal ( aquella que la leyenda dice que se le ocurrio a al caerle una manzana en la cabeza...bonita pero de dudosa veracidad ) a principios del Siglo XVIII fue una revolucion increible...de golpe se podia entender, explicar y calcular el movimiento planetario de forma exacta, aunque no era del todo cierto. La influencia gravitatoria entre los diferentes cuerpos planetarios hacia que las trayectorias no encajaran del todo al ver perturbada ligeramente su orbita, asi que durante 200 años los fisicos de todo el mundo centraron sus esfuerzos en desarrollar complejas ecuaciones que permitieron corroborar la validez de los principios expuestos por Newton.....y no solo eso, sino que a partir de las perturbaciones detectadas en un cuerpo conocido se podria ser capaz de descubrir la posicion, masa y orbita de otro aun no descubierto. Algo que se vio afianzado cuando se descubrio oficialmente Urano (se habia observado anteriormente, pero fue confundido con una estrella ) en 1781..

La orbita de este nuevo miembro no coincidia con la trayectoria prevista...y a partir de los calculos se dedujo la existencia de otro planeta mas alejado. En 1846 , y a partir de los calculos del astronomo Leverrier, que se habia basado en la ley de la gravitacion, se descubrio Neptuno...la mecanica de Newton se encontraba en su maximo esplendor, no solo podia calcular las trayectorias de planetas conocidos, sino que ademas habia podido anticipar la existencia de uno aun no descubierto. Pero habia otra irregularidad por explicar..

Mercurio se mostraba rebelde...su altamente eliptica orbita presentaba una pequeña variacion, moviendose lentamente su perihelio (punto mas cercano ) alrededor del Sol a razon de una centesima de grado por Siglo...era un movimiento que no cuadraba con la mecanica ampliamente aceptada y pronto ( en especial Leverrier ) se calculo que la unica explicacion posible era la existecia de un planeta interior a Mercurio que perturbara su orbita. La leyenda de Vulcano habia nacido y durante decadas astronomos de todo el mundo dedicaron su esfuerzo en buscar el planeta fantasma...aunque para ellos su existencia era segura, porque era la unica explicacion posible...a no ser que la mecanica de Newton no fuera tan cierta como se pensaba, lo que era casi una herejia. Asi que la busquda continuo.

Hasta bien entrado el siglo XX la busqueda siguio, pero todo era inutil....por mas calculos que se hacian, por mas que se buscaba, Vulcano no aparecia. Se multiplicaron los anuncios de avistamientos del deseado planeta, pero que siempre resultaron ser falsas..las machas solares engañaron de forma recurrente a una comunidad astronomica que esperaba el descubrimeinto con ansiedad. Es lo que suele pasar cuando ya vas con una idea preconcebida, que acabas viendo lo que quieres ver y no lo que hay realmente ( como paso con los famosos canales de Marte ). Incluso los eclipses totales de Sol fueron observados desde todos los lugares imaginables, incluso peligrosos, buscando al esquivo Vulcano. Pero todo era inutil....

Pero cuando el desconcierto era mayor surgio una figura inesperada para resolver el callejon sin salida en que se encontraba la comunidad cientifica y a dar un duro golpe a la hasta entonces inquestionada mecanica de Newton....en 1915, un tal Albert Einstein sacudio toda las ideas sobre el cosmos con su famosa " Teoría Especial de la Relatividad ". Con un concepto de la gravitacion basado en la curvatura del espacio-tiempo, esta explicaba las perturbaciones de la orbita de Mercurio sin necesidad de la existencia de un planeta que lo perturbara. La mecanica de Newton no era tan perfecta como se pensaba...no era incorrecta, pero se hizo evidente que no podia abarcarlo todo y que existian otras factores que la sobrepasaban. La mecanica gravitatoria tal como se concebia habia llegado a su fin, y con ella la vida de un planeta que solo existio en la mente humana.

Vulcano murio, enterrado por la nueva fisica, pero la idea de su existencia se nego a extinguirse...incluso en fechas tan tardias como en 1971 se anuncio un posible avistamiento. Fueron demasiados años convencidos de que el infernal mundo del Dios Hefesto estaba ahi, escondido en el resplandor de Helios, como para desaparecer con tanta facilidad..

Vulcano y el fin de la mecanica de Newton

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