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Un gran metorito de Hierro encontrado en Sol 640.

lunes, mayo 15, 2006

Cuando caen las estrellas

Las "lluvias de estrellas"Es uno de los fenomenos mas remarcables que nos ofrece el firmamento nocturno.

Todas las culturas humanas han mirado al firmamento, observando las estrellas siempre eternas que parecian fijadas a la boveda celeste. Una imagen que denotaba una eternidad y la exactitud del cosmos que solo podia ser obra divina...pero habia cosas que se negaban a seguir esa idea"mistica". Por un lado habian unas estrellas que en lugar de permanecer en su lugar se empeñaban en vagar por el firmamento, eran las "errantes" que fueron bautizadas precisamente como"planetas", que significa errante en griego (Planetai).. Pero a pesar de todo su aparente caos, estos vagabundos seguian una trayectoria concreta y por ello parecian un engranaje mas en la para ellos perfecta mecanica celeste.

Pero si habia algo que desconcertara a estas culturas es que en ocasiones se veian estrellas caer del cielo, como si se hubieran desprendido de la boveda celeste y precipitarse hacia la tierra....y no solo eso, sino que en dias concretos y periodicos los astros parecian desplomarse sobre las pobres cabezas de los mortales, como una autentica lluvia de estrellas ( y de ahi el nombre que aun hoy recibe este fenomeno, aunque evidentemente no sean tales ) que parecian señales inequivocas de acontecimientos que entraban en el terreno de lo Divino....Obiamente las leyendas surgieron para explicar lo inexplicable, mucho hay en la mitologia universal respecto a ello, aunque nadie parecio percatarse de que por muchas supuestas estrellas que caieran siempre seguian viendose las mismas.

Con la llegada de una epoca donde tenia mayor peso la ciencia y la razon, se empezo a buscar explicacion logica a este fenomeno...aunque durante algun tiempo las vistas apuntaron demasiado bajo. Las "estrellas fugaces" se consideraban un fenomeno atmosferico aun desconocido, y por ello aun hoy dia se llama "meteoro" a estos bolidos, palabra que se usa en meteorologia. No fue hasta mitades del siglo XIX que se empezo a aceptar que su origen estaba mas alla de nuestro planeta gracias a estudios como los de Denison Olmsted o Giovanni Schiaparelli , entre otros....cada una de ellas parecia tener su foco en una zona concreta del firmamento y ademas se veia una correlacion entre cuando se producian este fenomenos y el momento en que la Tierra cruzaba la orbita de algunos cometas conocidos, con lo cual se repetian periodicamente. La primera asociacion fue entre el Tempel-Tuttle y las estrellas Leonidas.

Hoy dia se conoce bastante bien este fenomeno.....a lo largo de su trayectoria por el Sistema Solar interior los cometas van dejando un rastro de particulas, las cuales permanecen como una nube a lo largo de la orbita del cuerpo que las expulso. En algunos casos la Tierra, a medida que gira alrededor del Sol, va cruzando algunas de estas nubes de desechos, que al caer a traves de la atmosfera adquiren temperaturas extremas por el rozamiento y terminan vaporizandose rapidamente en medio de un resplandor intenso creado por la ionizacion del aire circundante.....ademas, al mantenerse estas nubes de particulas ceñidas a la orbita original, la Tierra se topa con ellas siempre por las mismas fechas, de ahi que ya se conozcan los dias en que se produciran cada una de las luvias conocidas. Finalmente, estos fenomenos tienen ciclos de maximos y minimos a lo largo de los años dependiendo del tiempo que haga que el cometa a pasado recientemente "sembrando" nuevamente la zona de restos.... Una ultima curiosidad es que suelen verse en mejores condiciones a medida que avanza la noche. La razon es que nuestro planeta barre estas nubes a medida que se desplaza y por ello los impactos se producen especialmente en el lado "delantero" de la Tierra, aquel que apunta en la direccion en que avanza siguiendo su orbita.

Eso son las lluvias de estrellas, la incineracion de particulas no mas grandes que un grano de arena y que tiene la desgracia de toparse contra nuestro planeta (o seria mejor decir que es la Tierra quien topa con ellas). Su muerte nos proporciona un bello pero fugaz espectaculo..

Fechas de las lluvias mas importantes:

Cuadrántidas (enero)
Líridas (abril)
Perseidas (agosto)
Oriónidas (octubre)
Leónidas (noviembre)
Gemínidas (diciembre)